Webb a maintenant pris l’image la plus nette permise par les lois de la physique

Les ingénieurs et les scientifiques du télescope spatial James Webb ont franchi deux étapes supplémentaires dans le processus d’alignement du miroir principal du télescope, et lors d’un briefing aujourd’hui, les responsables ont déclaré que les performances optiques de JWST semblaient être meilleures que même les prédictions les plus optimistes.

L’équipe a publié une nouvelle image d’ingénierie, montrant l’étoile 2MASS J17554042 + 6551277 avec une clarté nette. Cette image montre que les 18 segments de miroir ont été alignés avec précision pour agir comme un miroir de télescope principal géant de haute précision de 6,5 mètres (21,3 pieds).

“Nous avons maintenant réalisé ce qu’on appelle” l’alignement limité par la diffraction “du télescope”, a déclaré Marshall Perrin, scientifique adjoint du projet Webb au Space Telescope Science Institute. “Les miroirs sont focalisés ensemble aussi finement que le permettent les lois de la physique, et c’est l’image la plus nette que vous puissiez obtenir avec un télescope de cette taille.”

Comme preuve du bon fonctionnement du télescope, si vous regardez attentivement l’image, des galaxies d’arrière-plan sont visibles, un peu comme les images “Deep Field” prises par le télescope spatial Hubble.

« Fondamentalement, partout où nous regardons toujours, c’est un champ profond », a déclaré Jane Rigby, scientifique du projet des opérations Webb. “Ces images d’ingénierie sont aussi nettes et nettes que les images que Hubble peut prendre, mais à une longueur d’onde de lumière que Hubble ne peut pas voir.”

Une image d’ingénierie JWST de l’étoile 2MASS J17554042 + 6551277, utilise un filtre rouge pour optimiser le contraste visuel. Crédits : NASA / STScI

Perrin a déclaré que l’équipe doit encore “composer de très petits ajustements pour amener le télescope à une netteté encore plus exquise”, et a ajouté : “C’est un plaisir absolu de dire que tout a fonctionné. À aucun moment du processus, nous n’avons eu de problèmes avec l’un des déploiements, et bien qu’il y ait eu quelques surprises dans les données, les résultats sont beaucoup plus proches de nos prévisions espérées que ce à quoi nous aurions pu nous attendre. »

Webb a maintenant terminé les étapes quatre et cinq du processus d’alignement en sept étapes d’une durée de trois mois.

“Les 18 segments de miroir sont désormais alignés en un seul miroir”, a déclaré Lee Feinberg, responsable des éléments du télescope optique de Webb. “Les images sont tombées au cours du week-end, c’était un moment très émouvant. Nous pouvons voir que les performances optiques du télescope sont absolument phénoménales. »

Feinberg a déclaré que l’image correspond à une exposition de 2 100 secondes et que la prise d’une image sur cette durée permet à l’équipe d’évaluer plusieurs aspects des performances du télescope. Non seulement l’optique fonctionne parfaitement, mais d’autres systèmes fonctionnent également bien. Cela inclut les capteurs de guidage fin et les roues de réaction qui permettent au télescope de pointer avec précision et de rester sur la cible.

“Nous savons que cela fonctionne parce que nous avons une image de l’étoile qui ressemble à une étoile”, a déclaré Feinberg. “Nous approchons du point où nous pouvons confier cet observatoire à la communauté scientifique.”

Voici une excellente comparaison de cette étoile dans approximativement le même champ de vision que celui vu par un autre télescope infrarouge, Spitzer puis Webb :

L’étoile 2MASS J17554042 + 6551277, est une “étoile générique, anonyme, moyenne” choisie pour sa luminosité – ou son absence.

“Nous avons sorti cette étoile de l’obscurité”, a réfléchi Rigby, “elle est 100 fois plus faible que ce que l’œil humain peut voir, mais ici, elle semble d’une brillance aveuglante.”

Le processus d’alignement des miroirs, appelé phasage, a commencé début février et les sept étapes différentes prennent les emplacements initiaux des miroirs après leur déploiement pour effectuer un alignement “grossier” puis “fin”, puis s’assurer que le miroir fonctionne avec les quatre des instruments de Webb et leurs différents champs de vision.

“Jusqu’à présent, nous avons réussi”, a déclaré Rigby. “Webb remonte le temps sans vraiment transpirer. Nous en sommes encore à la mise en service et devons aligner le télescope sur les quatre instruments scientifiques, et préparer ces instruments pour les heures de grande écoute. Nous avons déjà sélectionné une année de science convaincante et exigeante avec ce télescope, et nous sommes tous ravis de commencer. »

Les scientifiques s’attendent à ce que Webb soit entièrement mis en service d’ici la fin juin. Un instrument, le MIRI ou instrument infrarouge moyen doit encore continuer à refroidir jusqu’à 7 K, soit 7 degrés au-dessus du zéro absolu. Elle est actuellement d’environ 90 K.

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