WASP 127-b – Maintenant. Propulsé par Northrop Grumman

Loin à l’intérieur de la zone habitable, à 520 années-lumière de la Terre, une planète étrange tourne autour de son étoile mère. WASP 127-b fait une ligne d’abeilles d’un côté à l’autre en quatre jours. Pourtant, ce vagabond n’est pas Mercure ailé. Ce n’est ni petit ni rocheux. Il orbite de manière décalée, dans le sens opposé à la rotation de son étoile mère – comme une table inclinée vers le plan du système solaire. En ce qui concerne les exoplanètes, cette planète ne ressemble à rien de ce que les scientifiques ont découvert auparavant.

L’existence de planètes non découvertes et extraterrestres recèle un potentiel pour de nouvelles découvertes dans l’espace et la science, y compris un aperçu de la météo sur d’autres planètes. WASP 127-b est une géante gazeuse, comme Jupiter ou Saturne. Contrairement aux deux plus grandes planètes de notre système solaire, cette exoplanète est un ordre de grandeur plus proche de son étoile que Mercure ne l’est de notre soleil. Il est plus grand que Jupiter, tout en n’ayant que 16 % de la masse de Jupiter. Cela signifie que la planète est en quelque sorte… gonflée. Chaud, rapide et, pour une planète, moelleux.

Nuages ​​de sel de WASP 127-b

L’une des choses intéressantes à propos de trouver une planète aussi grande et pelucheuse et aussi proche de son étoile ? Non seulement vous pouvez le regarder, mais vous pouvez également regarder à travers les couches supérieures de son atmosphère. Des scientifiques du monde entier ont travaillé ensemble pour combiner les données du télescope spatial Hubble et du VLT (Very Large Telescope) de l’Observatoire européen austral au Chili pour observer l’une des planètes les moins denses découvertes à ce jour se déplacer encore et encore devant son étoile.

Aucune équipe de recherche n’avait (avec succès) essayé d’utiliser un télescope au sol et un télescope spatial pour observer les nuages ​​sur une autre planète. Leurs pouvoirs combinés, les deux télescopes ont pu regarder la lumière de WASP 127 filtrer à travers les couches de vapeur planant autour de cette immense planète. Les chercheurs pensent maintenant que l’une de ces couches de vapeur pourrait être de l’eau, et l’autre ressemble plus à du sodium. Cela pourrait signifier qu’il y a des nuages ​​​​de sel, ou du moins du sel dans les nuages. Personne n’est tout à fait sûr – pour le moment.

La météo sur d’autres planètes est fascinante car, contrairement à la Terre, les scientifiques doivent tout mettre en œuvre pour commencer à la mesurer. Il n’est pas question de marcher dehors, de tendre une paume ou de consulter le voisin dont le genou sait toujours quand il va pleuvoir. Trouver et mesurer la composition des nuages ​​sur un monde extraterrestre a nécessité deux des plus grands télescopes du monde.

Mort d’un gaz géant

WASP-12b, comme WASP 127-b, est gros, chaud, rapide et proche de son étoile. En fait, il est si proche de WASP-12 que WASP-12b – qui est 46% plus grand que Jupiter – est littéralement séparé. Ou plutôt, sa proximité avec l’étoile réchauffe le gaz, qui monte si haut qu’il retombe littéralement de la planète vers WASP-12. Les chercheurs ont calculé qu’avec la perte de masse, WASP-12 n’avait plus que 10 millions d’années d’existence.

Un sort similaire pourrait attendre WASP 127-b, un autre Jupiter chaud. Les Jupiters chauds en général deviennent un sujet populaire dans l’univers des exoplanètes, principalement parce qu’ils ne devraient pas être là. Les jeunes étoiles ont des vents violents qui chassent le gaz. Même lorsqu’il fait suffisamment froid et silencieux pour que le gaz se dépose et s’accumule dans les noyaux chauds de ces Jupiters, ils sont énormes et solides. Pour exister de près et personnellement avec une étoile, le matériau du noyau de la planète doit trouver son chemin vers les nuages. Ensuite, ce matériau doit errer près de l’étoile mère après que l’étoile est sortie de sa phase initiale de jeune étoile et de vent fort. Cela fait beaucoup d’étapes pour devenir un Jupiter chaud qui se rapproche juste assez pour nous montrer sa couverture nuageuse – mais pas assez pour que cette couverture soit arrachée par l’étoile qui la portait.

Il est étrange de penser comment le même type d’étoile – une séquence principale jaune de type G – peut donner naissance à la Terre alors qu’une autre crée des conditions terriblement défavorables à tout type de vie. Les nuages ​​remplis de sel de WASP 127-b font face à une surface de 2 000 degrés Fahrenheit, et il fait encore plus chaud.

Maintenant que les scientifiques peuvent observer les atmosphères de mondes lointains, très lointains à l’aide de plusieurs télescopes, la météorologie exoplanétaire (ou “repérage de nuages ​​​​extraterrestres”) pourrait amener la recherche météorologique sur d’autres planètes à de tout nouveaux sommets.

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