Toxic waste revealed as eroding coastlines expose old landfills | Environment

AVECEn partant de Lyme Regis vers Charmouth, la plage d’East Cliff est un point chaud pour les chasseurs de fossiles qui parcourent le rivage à la recherche d’ammonites en forme de spirale ou de l’éclat de l’or des fous. Alors que la falaise de 50 mètres de haut recule lentement et s’effondre dans la mer, davantage de roches contenant des fossiles préhistoriques sont exposées le long de la côte jurassique du Dorset.

Mais regardez de plus près et le bord de la falaise révèle des dépôts plus sinistres. Le plastique, le métal et le béton sortent du sol et jonchent la plage. À chaque tempête et marée, de petits déchets et des contaminants toxiques sont emportés par la mer.

Cette falaise marque le bord d’un ancien site d’enfouissement appelé Spittles Lane. Utilisé comme pointe jusqu’en 1978, il contient divers métaux dont du plomb, de l’amiante, des plastiques et des contaminants chimiques. Il est maintenant sujet aux glissements de terrain.

En 2008, un tronçon de falaise de 400 mètres s’est effondré, libérant des déchets sur la plage en contrebas. Les scientifiques de l’Université de Southampton s’attendent à ce que le reste de cette décharge soit érodé et s’effondre dans la mer au cours du siècle prochain. Ils estiment que jusqu’à 6 000 mètres cubes de déchets ont déjà disparu et que Spittles Lane en contient encore jusqu’à 42 000 mètres cubes de plus.

Cette décharge, au sein d’un site du patrimoine mondial de l’UNESCO, fonctionne selon une politique de « aucune intervention active », ce qui signifie qu’il n’y a pas d’investissement contre l’érosion car toute pollution chimique potentielle est considérée comme relativement diluée.

Le conseil enlève de gros morceaux de déchets solides, y compris l’amiante, de la plage à intervalles réguliers, mais laisse les petits objets et tous les produits chimiques toxiques à laver.

Historiquement, le choix d’emplacements côtiers pour les décharges était une décision de gestion consciente, explique Kate Spencer, professeur de géochimie environnementale à l’Université Queen Mary de Londres. Elle calcule qu’en Angleterre seulement, plus de 1 200 décharges sur 20 000 se trouvent sur la côte.

« Les anciens sites n’ont pas été construits pour isoler la pollution de l’environnement. Ils ont été conçus pour permettre à toute pollution chimique toxique ou égout de se diluer et de se disperser. C’est ainsi que nous avons abusé de nos estuaires et de nos mers pendant des siècles.

“Si nous ne les défendons pas jusqu’au bout, ils courent le risque d’être inondés ou érodés”, déclare Spencer, qui étudie les décharges côtières depuis 10 ans.

La plage d’East Cliff se trouve sous une ancienne décharge. Au fur et à mesure que la falaise s’effondre, les déchets sont exposés et tombent sur la plage, puis sont en grande partie emportés par la mer. Photographie : Florence Meredith

Ce n’est pas seulement un problème en Angleterre. “Ces décharges sont un problème mondial sur une échelle de temps géologique et maintenant que nous sommes susceptibles de voir des changements côtiers importants ou des inondations, ces choses sont beaucoup plus susceptibles d’être libérées”, déclare Robert Nicholls, professeur d’ingénierie côtière à l’Université de Southampton.

Dans toute l’Europe, on estime qu’il existe entre 350 000 et 500 000 décharges, dont 90 % sont conformes à la législation moderne sur le contrôle des déchets exigeant que les décharges soient revêtues et couvertes. Un nombre important de ces anciennes décharges se trouvent dans des zones côtières ou des plaines inondables.

Aux États-Unis, plus de 800 sites côtiers “superfund”, qui stockent des déchets toxiques et comprennent des décharges municipales, risquent d’être inondés au cours des deux prochaines décennies alors que la crise climatique fait monter le niveau de la mer. Les décharges dans les pays en développement comme le Bangladesh et l’Inde sont souvent situées sur des plaines inondables basses.

Des événements climatiques catastrophiques déclenchent déjà des rejets de déchets à grande échelle. Aux États-Unis, 13 sites de déchets toxiques au Texas ont été inondés lors de l’ouragan Harvey en 2017. La défaillance de la décharge historique de Fox River en Nouvelle-Zélande lors d’une tempête en 2019 a pollué environ 100 km de côtes.

“Nous devons nous concentrer sur l’adaptation tout autour de notre littoral car l’élévation du niveau de la mer et l’érosion côtière sont inévitables”, déclare Spencer.

Bouteilles en plastique et autres déchets flottant sur la rivière Drina en Bosnie.
Bouteilles en plastique et autres déchets le long de la rivière Drina en Bosnie. Alors que les eaux de crue déferlent sur les décharges, les affluents de la rivière se remplissent de déchets. Photographie: Eldar Emric / AP

Une option consiste à laisser la nature suivre son cours alors que la côte s’érode et que les décharges s’effondrent dans la mer. Mais, selon l’emplacement et le contenu du site, cela pourrait être dangereux pour la santé humaine et la vie marine.

Une autre consiste à construire d’importantes défenses côtières pour protéger la décharge et stabiliser les pentes, mais cela est complexe, coûteux et pas toujours possible si le littoral est protégé par un statut de conservation. Les décharges côtières pourraient être excavées et déplacées vers une installation plus sûre à l’intérieur des terres, mais les coûts seront probablement prohibitifs.

Alternativement, une certaine forme de traitement sur place pourrait éliminer les éléments les plus toxiques, mais pour ce faire, il faut en savoir plus sur les matériaux et les composants les plus dangereux. Spencer et Nicholls pensent que les décharges peuvent être considérées comme une ressource en extrayant des métaux précieux précieux, tels que le lithium et le fer, ou des plastiques qui pourraient être réutilisés ou recyclés.

L’exploitation minière des décharges pourrait collecter suffisamment de fonds pour traiter efficacement les contaminants restants, dit Spencer, mais il y a un débat sur la question de savoir si l’économie pourrait un jour s’accumuler.

Il n’est pas possible de nettoyer chaque site, a déclaré Nicholls. La meilleure façon de gérer les décharges côtières à l’échelle mondiale, dit-il, est de créer un système fondé sur des preuves pour les classer en fonction du niveau de risque.

“Beaucoup de matériaux dans les décharges ne sont probablement pas très nocifs une fois dans la mer, mais certains le sont vraiment. Nous n’avons pas de méthodologie pour prendre cette décision rationnelle et nous devons d’abord nous attaquer aux pires », dit-il.

Déterminer quels produits chimiques se trouvent dans les décharges améliorera également la compréhension des dommages potentiels qu’ils causent et qui est responsable de ces dommages, dit Spencer. “Comme pour toute pollution, identifier la source est un défi, surtout lorsqu’il existe plusieurs sources diffuses, mais jusqu’à ce que vous le fassiez, personne ne prendra la responsabilité et ne paiera pour le réparer”, dit-elle.

Nicholls espère que le développement d’outils pour effectuer de meilleures évaluations des décharges côtières au Royaume-Uni aura des conséquences considérables. “Nous pourrions aider à résoudre nos problèmes, puis exporter ce que nous apprenons et aider à résoudre les problèmes du monde”, dit-il, “parce que ce problème est universel”.

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