The world’s biggest fish is vanishing. Ships are killing it.

Le plus gros poisson sur Terre est un requin. Capables d’atteindre une longueur allant jusqu’à 60 pieds – à peu près la hauteur d’un immeuble de quatre étages – les requins-baleines, nommés pour leur taille, sont si gros qu’ils font ressembler les grands requins blancs à des vairons.

Mais même les géants peuvent disparaître. Au cours des dernières décennies, plus de la moitié de tous les requins baleines ont disparu de l’océan. Certaines populations ont chuté de plus de 60 %.

Ce déclin a été quelque chose d’un mystère scientifique. Cela ne peut s’expliquer par des menaces connues comme la surpêche. Et parce que les requins-baleines coulent lorsqu’ils meurent, il n’y a pas de corps échoués sur le rivage que les chercheurs peuvent étudier.

Maintenant, un nouvel indice est apparu, et c’est un gros. Une étude dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences révèle que les cargos sont probablement l’une des principales causes de mortalité des requins-baleines. Souvent, là où vous trouvez des densités élevées de ces poissons en voie de disparition, vous trouvez également du trafic maritime, ont constaté les auteurs, et les navires sont déjà connus pour frapper et tuer ces animaux.

Nos vies de consommateurs nous relient à ce problème apparemment lointain. Plus de 80 % de tous les produits commercialisés au niveau international sont transportés par des cargos, tels que les téléviseurs, les ustensiles de cuisine et tout autre appareil sur lequel vous lisez actuellement. Et la flotte maritime mondiale se multiplie rapidement, passant de 1 771 grands navires en 1995 à plus de 94 000 en 2020. L’océan regorge désormais d’autoroutes bondées de navires.

Les requins baleines ne sont pas les seuls tués sur la route. De vastes cargos nuisent à de nombreuses espèces de géants marins, comme les baleines franches de l’Atlantique Nord en voie de disparition, et à certaines créatures plus petites, comme les tortues marines. Les navires émettent également des bruits forts qui perturbent la vie marine et rejettent dans l’atmosphère du dioxyde de carbone qui réchauffe la planète.

“La navigation est un problème sérieux pour les géants de la mer”, a déclaré Robert Harcourt, un écologiste marin à l’Université Macquarie en Australie qui n’était pas affilié à l’étude. “Nous avons une économie qui découle du déplacement des choses dans le monde d’une manière qui ne tient pas compte du coût pour l’environnement.”

Les navires frappent au moins 75 espèces différentes d’animaux marins

L’automne dernier, un gros pétrolier peint en rouge, blanc et bleu est entré dans un port du sud du Japon. Drapé mollement sur sa proue se trouvait une baleine morte de 39 pieds.

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Un rorqual de Bryde mort vu suspendu au-dessus de la proue d’un navire.
Bureau des garde-côtes de Mizushima

Les photos tragiques qui documentent les frappes de baleines sont rares, mais les frappes elles-mêmes ne le sont pas. Ils affectent au moins 75 espèces différentes d’animaux marins, selon une étude récente, et sont susceptibles d’en tuer des milliers chaque année. Les créatures qui ont tendance à traîner près de la surface de l’océan sont particulièrement vulnérables, comme les requins baleines et les tortues marines.

Une bonne étape vers la diminution des collisions consiste à déterminer où les animaux sont les plus à risque, et c’est là qu’intervient cette nouvelle étude sur les requins-baleines. Les grands navires sont tenus de signaler leur emplacement, et les auteurs ont comparé ces points au mouvement de centaines de requins baleines, qu’ils avaient précédemment marqués avec des trackers satellites. “Ce n’est pas une mince affaire:” Vous devez avoir de belles longues nageoires, une bonne paire de poumons et courir après sous l’eau “, a déclaré David Sims, écologiste marin à l’Université de Southampton et co-auteur de l’étude. )

Les résultats ont révélé à quel point ces poissons sont vulnérables : plus de 90 % de la surface de l’océan utilisée par les requins-baleines chevauche les routes des pétroliers, des navires à passagers et des navires de pêche. Les requins-baleines ont tendance à se rassembler près de la côte, où la navigation est particulièrement active, selon Freya Womersley, doctorante à l’Université de Southhampton et auteur principal de l’étude.

Elle a également découvert que de nombreux dispositifs de suivi des requins ont cessé de fonctionner lorsque les animaux sont entrés dans des voies de navigation très fréquentées, peut-être parce qu’ils ont été tués par des navires. (Certains traqueurs ont même montré des requins nageant dans des routes de navigation denses, puis coulant lentement vers le fond marin – “le pistolet fumant pour une frappe mortelle de navire”, comme l’ont écrit Womersley et Sims dans The Conversation.)

Les requins naviguant dans le golfe du Mexique, le golfe Persique et la mer Rouge étaient les plus exposés au risque de collision, selon Womersley. “Non seulement ils passent beaucoup de temps à la surface où ils peuvent être susceptibles d’être frappés, mais ils occupent également les mêmes endroits que certains de ces navires traversent”, a déclaré Vox.

Baleines franches de l’Atlantique Nord près de Duxbury Beach, Massachusetts.
David L. Ryan / Le Boston Globe via Getty Images

Bien que les scientifiques ne sachent pas exactement combien de requins les bateaux ont tués, ils disposent de cette information pour d’autres géants marins, notamment les baleines franches de l’Atlantique Nord. Les navires ont tué au moins un tiers des baleines franches qui sont mortes au cours des dernières années, et ils en ont blessé davantage. Aujourd’hui, il n’en reste qu’environ 360. (“Les baleines franches sont notoirement mauvaises pour ne pas être écrasées par les navires”, a déclaré Harcourt.)

D’autres types de baleines, de requins maquereaux, de loutres, de lamantins et de toute une série d’autres créatures sont également vulnérables, selon la revue. Mais les grèves physiques ne sont qu’une partie du problème.

Les navires bruyants dérangent les sens des animaux

Alors que la plupart des humains perçoivent le monde par la vue et que les chiens voient le monde par l’odorat, de nombreuses baleines et dauphins dépendent du son. Pour eux, le son est tout : c’est ainsi qu’ils cartographient leur environnement, trouvent des proies et se parlent, souvent à travers des centaines ou des milliers de kilomètres d’océan.

L’expédition jette une grosse clé à molette dans cette stratégie. Au cours des 50 dernières années, les basses fréquences sonores ont été multipliées par 32 le long des principales routes maritimes du monde, en grande partie à cause des hélices géantes. Certaines baleines utilisent ces mêmes fréquences pour communiquer. (Les poissons – y compris les requins baleines – n’utilisent pas de sonar pour communiquer, ce n’est donc probablement pas un gros problème pour eux.)

Un porte-conteneurs dans la province du Jiangsu (est de la Chine).
CFOTO / Future Publishing via Getty Images

En conséquence, dans les zones plus bruyantes, certaines baleines semblent devenir plus bruyantes, pour la même raison que vous pourriez crier lorsque vous parlez à des amis dans un bar bruyant, a déclaré Daniel Costa, écologiste marin à l’Université de Californie à Santa Cruz qui n’a pas participé à l’étude sur les requins-baleines. “Les baleines ont déjà commencé à parler plus fort pour compenser l’augmentation du bruit”, a-t-il déclaré.

Les scientifiques ont également découvert que le son peut interférer avec la communication et perturber les comportements tels que la chasse aux proies, le sommeil et l’accouplement. Plus de 150 études ont montré que le bruit a des effets significatifs sur la vie marine, selon une étude récente. (Je recommande d’écouter une partie de cette piste audio de six minutes qui accompagne le document. Vous pouvez entendre à quoi ressemble l’océan avec et sans expédition.)

Les gros cargos polluent également l’air avec des émissions de carbone. Ils utilisent certains des carburants les plus sales de la planète et produisent une quantité d’émissions de carbone similaire à celle de l’industrie aéronautique (environ 3% des émissions mondiales de gaz à effet de serre), comme le rapporte Umair Irfan de Vox.

Ces émissions accélèrent le changement climatique, qui nuit à toutes sortes de vie marine. Ironiquement, le réchauffement peut même rendre certains animaux plus sujets aux collisions avec les navires. Par exemple, les baleines noires de l’Atlantique Nord se déplacent vers le nord dans les eaux canadiennes au printemps et en été à mesure que l’océan se réchauffe, où jusqu’à récemment elles n’étaient pas protégées contre les collisions avec les navires. “Le changement climatique continue de rebattre les cartes”, ce qui rend difficile le maintien de la réglementation, a déclaré Costa.

Vers une mer plus sûre

Rendre les océans plus sûrs pour les géants marins est conceptuellement simple, et une option consiste à éloigner les navires des points chauds des animaux. Une étude de 2015, par exemple, a révélé que le déplacement d’une voie de navigation près du Sri Lanka à seulement 15 milles marins au sud pourrait réduire de 95 % le risque que des navires heurtent des baleines bleues. (Les partisans font maintenant pression pour ce changement.)

Même le simple fait de ralentir les navires peut faire une énorme différence. Selon une étude de 2006, la probabilité qu’un cargo tue une baleine tombe à moins de 50 % lorsqu’il se déplace à environ la moitié de sa vitesse (10 nœuds ou 18,5 milles à l’heure), contre près de 100 % lorsqu’il se déplace plus rapidement.

Cette soi-disant « slow steaming » est également moins bruyante et nécessite moins de carburant. Une réduction de vitesse de seulement 10 % peut entraîner une réduction de 19 % des émissions de gaz à effet de serre, comme le rapporte Irfan. Et la facture de carburant est également moins chère.

Mais il y a un gros inconvénient aux navires qui ralentissent ou qui empruntent une route différente : il faut plus de temps pour livrer les marchandises. C’est l’une des raisons pour lesquelles des études comme celle-ci ne se traduisent pas toujours par des restrictions d’expédition. Cet inconvénient rend également attrayantes les approches alternatives, telles que la conception de navires plus silencieux ou l’ajout de dispositifs de dissuasion pour la faune ou de protections d’hélices (bien que les avantages de ces technologies ne soient pas bien établis).

Mais à part acheter localement pour réduire les frais d’expédition, c’est quelque chose que nous pouvons faire dès maintenant, a déclaré Womersley, et le gain serait énorme. De nombreux géants marins sont au sommet de la chaîne alimentaire, où ils stabilisent les écosystèmes océaniques. Ils aident également à fertiliser l’océan et à capturer d’énormes quantités de carbone qui pourraient autrement alimenter le changement climatique, comme le font les arbres anciens. Ces animaux sont aussi géniaux. Ils n’incluent pas seulement le plus gros poisson sur Terre, mais le plus gros animal qui ait jamais vécu (la baleine bleue). Tout cela fait que l’obtention de nos marchandises un peu plus tard semble être un compromis assez raisonnable.

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