Surprendre! Nous n’avons toujours pas trouvé Planet Nine

Une nouvelle recherche de l’insaisissable Planet Nine a encore une fois donné à peine un reniflement d’un corps sournois du système solaire externe.

Bien que l’objet hypothétique continue d’échapper à la détection, une recherche de six ans dans des longueurs d’onde millimétriques a permis aux astronomes d’exclure un objet avec les propriétés prédites de Planet Nine dans une large bande du ciel austral.

La recherche a également produit des objets candidats qui pourraient être intéressants à suivre dans de futures enquêtes.

“Aucune détection significative n’a été trouvée, ce qui est utilisé pour imposer des limites à la densité de flux d’ondes millimétriques de Planet Nine sur une grande partie de son orbite”, ont écrit les chercheurs dans leur article.

“Nous fournissons également une liste des 10 candidats les plus forts de la recherche de suivis possibles. Plus généralement, nous excluons (à 95% de confiance) la présence d’un objet inconnu du système solaire dans notre zone d’étude.”

Planet Nine est l’une des propositions du système solaire les plus intrigantes de ces dernières années. Pendant des décennies, les scientifiques ont spéculé sur l’existence d’une planète cachée dans les confins du système solaire, mais elle a atteint un nouveau sommet en 2016 avec la publication d’un article des astronomes Mike Brown et Konstantin Batygin de Caltech.

Dans leur article, Brown et Batygin ont suggéré que de petits objets dans la ceinture de Kuiper du système solaire externe orbitent bizarrement, comme s’ils étaient poussés selon un schéma sous l’influence gravitationnelle de quelque chose de grand. Ce quelque chose, ont-ils conclu, pourrait être une planète jusque-là inconnue abritant de petits rochers.

Neptune a été prédit de la même manière, à partir des calculs de l’orbite d’Uranus, avant que les astronomes ne le découvrent à l’aide de télescopes. Mais trouver Planet Nine est beaucoup plus compliqué que de trouver Neptune.

Si Planet Nine est là-bas, les calculs suggèrent qu’elle pourrait être de 5 à 10 fois la masse de la Terre, en orbite à une distance quelque part entre 400 et 800 unités astronomiques (une unité astronomique est la distance moyenne entre la Terre et le Soleil ; Pluton, pour le contexte , est à environ 40 unités astronomiques du Soleil).

Cela signifie qu’il faudrait entre 10 000 et 20 000 ans pour faire une fois le tour du Soleil.

Ainsi, Planet Nine est très loin, assez petit et froid. En conséquence, il ne réfléchit probablement pas du tout la lumière du soleil ou n’émet pas de rayonnement thermique (chaleur).

De plus, nous ne savons pas exactement où il se trouve dans le très grand ciel. Le jury ne sait donc pas si c’est réel ou non, et le sujet fait l’objet d’un débat assez intense et intéressant.

Dirigés par Sigurd Naess du Centre d’astrophysique computationnelle du Flatiron Institute, les astronomes ont tenté de trouver un indice de la planète en examinant les données recueillies par le télescope de cosmologie Atacama de 6 mètres au Chili.

Ce télescope est conçu pour détecter un faible signal laissé par le Big Bang, appelé le fond diffus cosmologique ; cependant, il s’avère qu’il est également suffisamment sensible pour détecter des objets dans les confins du système solaire.

Entre 2013 et 2019 inclus, le télescope a balayé environ 87% du ciel austral disponible, pour des distances comprises entre 300 et 2000 unités astronomiques. Dans cet espace, le télescope peut détecter une planète de 5 masses terrestres entre 325 et 625 unités astronomiques ; et une planète de masse terrestre 10 entre 425 et 775 unités astronomiques.

Bien que la recherche ait donné environ 3 500 candidats provisoires, aucun n’était statistiquement significatif et aucun n’a pu être confirmé.

Néanmoins, l’équipe a sélectionné les 10 meilleurs candidats pour une étude future; même s’ils ne sont pas Planet Nine, ils pourraient toujours être quelque chose d’intéressant.

Les recherches précédentes de Planet Nine ont révélé des roches du système solaire très éloignées, ainsi que des lunes jusque-là inconnues de Jupiter et de Saturne.

De plus, les résultats de l’équipe ne couvraient qu’une partie du ciel et des possibilités. Il y a encore énormément d’espace à couvrir, et il y a des régions sur son orbite que le télescope ne pourrait pas voir Planet Nine. La non-détection n’est donc pas surprenante et ne peut exclure l’existence de l’objet hypothétique.

Les futurs instruments, comme le prochain observatoire Simons au Chili, devraient être en mesure d’élargir considérablement les paramètres de recherche de Planet Nine, augmentant ainsi la possibilité de détection, ont déclaré les chercheurs.

Le papier a été publié dans Le Journal Astrophysique.

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