Severity and sweep of Prairie droughts could spiral as climate changes

CBC Alberta et Saskatchewan se sont associés pour une nouvelle série pilote sur le temps et les changements climatiques dans les Prairies. La météorologue Christy Climenhaga apportera sa voix experte à la conversation pour aider à expliquer les phénomènes météorologiques et le changement climatique et leur impact sur la vie quotidienne.


Le changement climatique affectera profondément notre approvisionnement en eau à mesure que les étés deviendront plus chauds et les hivers plus courts.

Alors que les précipitations devraient augmenter dans l’ensemble, la durée et la gravité des sécheresses augmenteront également.

La bonne nouvelle est qu’au cours du siècle dernier, notre capacité à faire face aux conditions de sécheresse s’est améliorée. Les types de cultures, le travail du sol et même le moment de l’application des engrais peuvent aider les plantes à obtenir l’humidité dont elles ont besoin.

Qu’est-ce qu’une sécheresse ?

Les Prairies sont considérées comme étant au milieu d’une grave sécheresse, bien que la définition d’une sécheresse ne soit pas précise.

« C’est juste quand vous obtenez une longue période de précipitations inférieures à la normale, et cela a un certain impact sur les besoins humains ou environnementaux », explique Barrie Bonsal, chercheur scientifique à Environnement et Changement climatique Canada.

Plus les conditions sèches durent, plus les choses empirent.

À quoi ressemblera l’augmentation de la sécheresse dans les Prairies

Alors que le climat continue de se réchauffer, les Prairies verront à la fois plus et moins de précipitations. La météorologue de CBC, Christy Climenhaga, explique. 0:59

Les sécheresses passent par des phases, dit Bonsal. Ils commencent comme des sécheresses météorologiques, comme un temps chaud et sec, mais peuvent avoir un impact beaucoup plus important.

“Généralement, s’il fait sec pendant l’été et à des moments critiques pour l’agriculture, cela se transformera en une sécheresse agricole et nous commencerons à voir des déficits d’humidité du sol”, dit-il.

“Une fois que nous commençons à voir les impacts sur la société, ces sécheresses deviennent des sécheresses socio-économiques et, comme vous pouvez l’imaginer, plus une sécheresse dure longtemps, plus il est difficile de l’annuler.”

Les sécheresses s’aggravent

Alors que nous continuons à nous réchauffer et à observer une plus grande variabilité de notre climat, le risque de sécheresses plus longues et plus graves augmente.

Bien que nous verrons probablement plus de précipitations dans l’ensemble, la nature des précipitations sera différente, avec plus de précipitations en hiver ou au printemps ou en courtes rafales avec de plus grosses tempêtes, selon Canada dans un climat changeant : Rapport sur les perspectives régionales.

“Lorsque nous obtenons de l’eau, cela peut venir d’un seul coup, contrairement à ce que nous avons connu de belles tempêtes douces qui se produiront sur deux ou trois jours et qui tremperont vraiment le sol qui en a besoin”, explique Bonsal.

En hiver, on peut s’attendre à plus de pluie au lieu de neige.

La perte de neige, qui reconstitue les sols au printemps, sera critique.

Malgré des hivers enneigés comme celui-ci, le manteau neigeux diminue, explique John Pomeroy, professeur et titulaire de la chaire de recherche du Canada sur les ressources en eau et les changements climatiques à l’Université de la Saskatchewan.

“Les chutes de neige en pourcentage des précipitations totales sont passées d’environ un tiers à un cinquième du total sur de nombreuses parties des Prairies maintenant”, a déclaré Pomeroy.

Et bien que les pluies du milieu de l’hiver puissent sembler être une bonne pause par temps froid, elles causent d’autres problèmes d’humidité.

“Cette eau s’infiltre et gèle à nouveau au sommet du sol gelé et peut le sceller”, explique Pomeroy. “Cela crée une capacité d’infiltration restreinte, comme nous l’appelons. Ainsi, très peu d’eau peut pénétrer dans le sol.”

La sécheresse récente la pire en 60 ans

Cependant, toutes les années ne seront pas une année de sécheresse, car les sécheresses sont cycliques, dit Bonsal.

“Ces cycles, vous savez, ils vont continuer”, a-t-il déclaré. “Mais la nature et le caractère de ces cycles ont un grand potentiel de changement avec le réchauffement climatique.”

La zone touchée par la sécheresse de l’été dernier était la plus grande que nous ayons vue, dit Trevor Hadwen, spécialiste de l’agroclimat à Agriculture et Agroalimentaire Canada.

“La sécheresse que nous venons de traverser en 2021, elle a été aussi grave et aussi étendue qu’en 1961.

“Beaucoup d’entre nous se souviennent de la sécheresse de 2001-2002 et de la sécheresse de 1988-1989 comme étant les récentes sécheresses extrêmes. Celle que nous venons de connaître dépasse de loin celles-ci”, déclare Hadwen.

En remontant encore plus loin, l’étendue géographique de cette sécheresse fait honte aux sales années 30, dit Pomeroy.

« La sécheresse des années 1930 était inégale. À cette époque, les agriculteurs pouvaient monter dans le nord de la Saskatchewan ou s’installer dans le district de Peace River et trouver des conditions d’humidité adéquates », dit-il.

Dans cette récente sécheresse, cela ne serait pas possible, dit-il.

« L’été dernier, presque toute la région des Prairies était à un moment donné en dessous de 40 % d’humidité du sol », dit Pomeroy. “Et pendant la saison de croissance, presque partout était sujet à la sécheresse, même jusqu’au district de Peace River en Alberta.”

2021 n’a pas seulement été une année de sécheresse dans les Prairies, c’était une année de plus dans la méga-sécheresse qui sévit dans l’Ouest américain, qui connaît les conditions les plus sèches en 1 200 ans. Ci-dessus, un kayakiste pagaie dans le lac Oroville en Californie en août 2021. (Ethan Swope / L’Associated Press)

Et bien que l’hiver actuel ait apporté avec lui de la neige bien nécessaire, la sécheresse se poursuit dans certaines parties de l’Ouest canadien.

“Le manteau neigeux, du moins dans l’est, le centre et le nord de la Saskatchewan, semble très, très bon”, a déclaré Pomeroy.

“Malheureusement, ils ne sont pas bons dans le sud de l’Alberta et la pointe sud-ouest de la Saskatchewan, où ils n’atténueront pas du tout cette sécheresse.”

Ce qui peut être fait?

Heureusement, nous avons constaté des améliorations dans la gestion de la sécheresse au cours des 100 dernières années.

“Nous avons de bien meilleures variétés de cultures en termes de capacité à survivre à des conditions sèches et à extraire l’humidité des sols”, déclare Pomeroy. “Et nous avons de meilleurs systèmes de travail du sol et d’autres pour contrôler les tempêtes de poussière.”

Le travail minimum du sol est efficace et a été largement adopté en Saskatchewan mais, selon Pomeroy, il pourrait être davantage utilisé en Alberta et au Manitoba.

“C’est très utile car le développement des fissures permet à toutes les pluies, même les fortes pluies, de pénétrer dans les sols.”

Laisser les champs en chaume et réintroduire des brise-vent aidera à réduire les effets de la perte de neige due au vent, dit Pomeroy.

De nouvelles pratiques agricoles seront nécessaires à mesure que les conditions de sécheresse s’aggravent en raison du changement climatique. (Richard Agecoutay / CBC News)

Des recherches sont en cours pour développer des pratiques de gestion pour les fermes afin de soutenir une efficacité optimale de l’utilisation des nutriments et de l’eau.

« Il existe des pratiques de gestion durable des engrais – dont bon nombre sont actuellement utilisées dans les fermes des Prairies – comme placer de l’engrais dans le sol au moment de l’ensemencement, ce qui favorise une bonne utilisation de cet engrais et de l’eau parce qu’il est absorbé par la plante. », explique Blake Weiseth, étudiant au doctorat à l’Université de la Saskatchewan.

Weiseth espère que d’autres recherches sur la fonte du manteau neigeux aideront les agriculteurs sur le terrain.

“Je pense qu’ils peuvent être utilisés potentiellement dans toutes ces situations, en ciblant peut-être leur utilisation dans certaines zones du champ qui risquent particulièrement d’être affectées par des conditions d’humidité sous-optimales à chaque extrémité du spectre.”


Notre planète change. Notre journalisme aussi. Cette histoire fait partie d’une initiative de CBC News intitulée Notre planète changeante pour montrer et expliquer les effets du changement climatique et ce qui est fait pour y remédier.

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