Plus que la conformité perdue lors de la réunion de mars de l’APS

Comme je vis dans le centre de l’Illinois, la réunion de mars 2022 de l’American Physical Society (APS) à Chicago s’est déroulée essentiellement dans mon jardin. Pourtant, une certaine méconnaissance a imprégné la réunion, la rendant finalement pas comme les autres. Cette méconnaissance ne venait pas du fait que la conférence était sous-dimensionnée et avait un protocole COVID enrégimenté. Ce qui ressortait, c’est que cette rencontre paraissait inévitablement sociopolitique. Si la physique pensait que son sujet indépendant de l’observateur la protégeait de telles préoccupations, cette réunion a prouvé le contraire.

Le premier jour a comporté une session sur l’invasion de la Russie et la guerre injuste en cours contre l’Ukraine. Au cours de toutes les années qui se sont écoulées depuis ma première réunion de l’APS au milieu des années 1980, je ne me souviens pas avoir assisté à une session provoquée par l’invasion d’une nation souveraine. La session comprenait des témoignages d’Ukrainiens qui ne connaissent pas le sort de leurs proches restés au pays. Certains le font, et les nouvelles ne sont pas bonnes. C’était la première fois que je pleurais lors d’une réunion de l’APS. Il y a eu des appels pour que les États-Unis envoient des armes, pour que des lettres soient écrites au Congrès et pour que l’APS soutienne les lycéens ukrainiens, dont certains ont été enrôlés dans l’armée.

Un scientifique biélorusse a parlé avec éloquence de l’État policier qui est sa patrie et a déclaré que la guerre ne peut être comprise sans disséquer la complicité de la Biélorussie. Un intervenant nous a avertis de ne pas nous laisser bercer par la bulle gauchiste qu’est la physique et a déclaré qu’il était plus que probable qu’une importante minorité de scientifiques russes se range du côté de Vladimir Poutine. La diversité des opinions dans la salle a été pleinement exposée lorsqu’un participant a affirmé qu’il y avait un blâme à blâmer et a mis en garde l’APS contre l’importation de la haine anti-russe en Ukraine aux États-Unis. À ce moment-là, un orateur précédent a brandi une photo sur son téléphone portable d’un parent récemment décédé. De nombreux cris ont suivi, et le PDG d’APS, Jonathan Bagger, et Frances Hellman, présidente du conseil d’administration d’APS, sont intervenus en tant qu’arbitres.

Avant la session en Ukraine, j’ai eu la chance de rencontrer un ancien étudiant diplômé de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, Victor Vakaryuk, qui est maintenant rédacteur en chef au Examen physique revues. Alors que nos chemins étaient sur le point de se croiser, j’ai compris que Victor était Ukrainien. J’ai exprimé mes regrets pour la guerre. Nous avons parlé de sa famille en Ukraine, puis il a dit : « Vous savez, ils ont bombardé les universités, y compris l’institut de physique théorique de Kharkiv où travaillait Lev Landau. Nous avons parlé un moment et j’ai demandé ce que je pouvais faire.

Dans le contexte d’une telle agitation mondiale, la session de remise des prix de la réunion s’est tenue ce soir-là. L’un des lauréats du prix Onsager, le Russe Boris Altshuler de l’Université de Columbia, a commencé son discours de remerciement en appelant la Russie : « J’ai extrêmement honte de ce qui se passe. . . mais je veux demander que tout le monde ne soit pas trop cruel envers nos collègues. » Cet avertissement sincère et cet appel à une réponse tempérée à ceux qui pourraient être en désaccord avaient du pouvoir, car ils étaient sincères et prononcés avec une réticence réfléchie. Chaque pause semblait réfléchie. D’autres intervenants à la réunion ayant un lien avec l’Ukraine ont choisi de ne rien mentionner sur la guerre.

La prochaine mention que j’ai entendue de la guerre de la Russie avec l’Ukraine était lors d’une session que j’ai présidée le 17 mars, “La supraconductivité dans les liquides non-Fermi”. Le toujours sérieux Andrey Chubukov de l’Université du Minnesota a commencé par dire : « J’ai quelque chose de plus important à dire que la physique. Lui aussi a appelé la Russie et mentionné une lettre que de nombreux scientifiques ont signée en solidarité avec la dissidence russe sur la guerre.

En tant que président de cette séance, j’ai eu beaucoup de temps pour réfléchir. Une sorte de collage d’indignation mondiale contre un comportement odieux a commencé à se former dans ma tête. Je me suis demandé : quelle a été vraiment la réponse de l’APS lorsque l’Allemagne a envahi la Pologne en 1939 ? (Un orateur avait posé cette question lors de la session ukrainienne ; aucune réponse n’a été donnée.) Pourquoi faut-il l’invasion d’un pays souverain pour mobiliser une nation contre la brutalité ? Et le Chili à l’époque de Pinochet ? Et George Floyd ? Est-ce que quelqu’un commencerait un entretien de réunion de mars décriant le service de police de Minneapolis ? Je me souviens du refus que j’ai reçu lorsque Michael Weissman et moi avons suggéré à l’APS de tenir compte de la brutalité policière pour décider où organiser ses réunions, une proposition que la société a finalement acceptée. Une objection commune à l’époque était que la physique ne devrait pas être politique. Eh bien, il semble que l’Ukraine ait changé cela. Une citation de la députée du Minnesota, Ilhan Omar, s’est rejouée dans ma tête : “J’espère que nous saisirons ce moment pour vraiment commencer à adopter des politiques qui traitent toutes les personnes qui fuient la guerre et la dévastation de la même manière que nous traitons les Ukrainiens en ce moment.”

Peut-être faudrait-il réexaminer la perception selon laquelle la physique est politiquement et socialement neutre. L’un de ses praticiens les plus brillants, Albert Einstein, a certainement compris tout l’impact social et politique de la physique en termes de lieu où elle est pratiquée (il a été contraint de quitter l’Allemagne nazie) et de qui est autorisé à la pratiquer. Pour aborder ce dernier, il a donné des conférences dans des collèges et universités historiquement noirs et a beaucoup écrit sur les relations raciales aux États-Unis – un deuxième thème qui a tourbillonné dans les poches lors de la réunion de mars.

Albert Einstein donne des conférences à l’Université de Lincoln, la première HBCU du pays à décerner des diplômes, en 1946. Crédit : Photo publiée avec l’aimable autorisation de l’Université de Lincoln

Je suis tombé sur une session intitulée « La physique est-elle daltonienne ? Plus tard dans la réunion, un membre du comité exécutif de la division de la matière condensée de l’APS m’a demandé mon avis sur la récente Examen physique Recherche en enseignement de la physique article “Observer la blancheur dans la physique d’introduction: une étude de cas.” En basant l’article en partie sur l’observation d’un instructeur guidant trois étudiants à travers une expérience de capacité thermique de niveau introductif, les auteurs concluent que les interactions traditionnelles dans les cours de physique ne peuvent avoir de sens qu’en termes de “blancheur en tant qu’organisation sociale”. Je trouve cette conclusion répréhensible principalement parce que des chercheurs antérieurs (par exemple, Michel Foucault et Jacques Derrida) ont montré que les structures hiérarchiques, comme celle de la salle de classe, peuvent conduire à la marginalisation sans aucun appel à la blancheur. Pourtant, il est à noter qu’un article sur le racisme institutionnel en physique a été largement discuté par les participants à la réunion.

En effet, mon expérience de réunion avait peu à voir avec la physique. J’ai été ravi de voir que trois des orateurs de la session que j’ai présidée ont cité un article que j’ai toujours pensé être sous-estimé dans la communauté de la matière condensée, “Conformality lost” par David Kaplan et ses collègues. Les auteurs y montrent que de nombreux exemples abondent dans la théorie des champs relativiste et non relativiste dans laquelle un point fixe UV et IR fusionnent. Peut-être que la même chose se produisait lors de cette réunion : une collision de deux mondes que nous percevons normalement comme séparés et qui s’étaient irrémédiablement enchevêtrés. Dans un tel maillage du monde réel, plus que la conformité est perdue.

Philip Phillips est physicien théoricien à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign.

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