Plus de planètes, plus de problèmes : les inconvénients de l’expansion galactique

Supposons, pour les besoins de l’argument, que les données de Kepler soient correctes lorsqu’elles suggèrent qu’il y a jusqu’à trois cents millions (300 000 000 !) de mondes potentiellement porteurs de vie en orbite autour d’étoiles solaires dans notre Voie lactée. Supposons que nous gagnions le jackpot et qu’ils ressemblent tous suffisamment à la Terre pour que nous les occupions. Supposons en outre qu’un grand régime unifié s’étende sur l’ensemble de la Voie Lactée, à la manière de l’Empire Galactique d’Asimov. Parmi les nombreuses implications, il y a le fait que le ministère de Oh Crap What À présent aurait à faire face à des événements naturels rares relativement fréquemment. Sans doute stressant pour nos fonctionnaires surmenés, mais une aubaine pour les auteurs de SF en appétit de péril palpitant.

Hypothèse inavouée : les mondes que nous pouvons potentiellement coloniser sont en général comparables à la Terre car s’ils ne l’étaient pas, nous serions inadaptés à y vivre. Par conséquent, nous pouvons utiliser l’histoire de la Terre pour faire des suppositions éclairées quant à l’avenir des autres mondes. Supposons d’énormes barres d’erreur.

Impacts géants

Crédit image : NASA / JPL-Caltech / Univ. de l’Arizona

Les objets entrent fréquemment en collision avec la Terre. La plupart sont suffisamment petits pour brûler en remontant à la surface et sont donc fonctionnellement sans rapport avec la vie quotidienne. Les objets assez gros pour remonter à la surface sont rares, et les objets assez gros pour causer de sérieux dommages à l’impact sont encore plus rares. On pense que la Terre s’écoule environ un demi-million d’années entre les frappes successives d’astéroïdes de 1 km (assez gros pour détruire un continent) de diamètre. Des objets de cinq kilomètres (assez grands pour des implications mondiales) frappent la Terre environ une fois tous les vingt millions d’années, plus ou moins.

Bonne nouvelle pour n’importe quel monde en particulier, car il y a de fortes chances que la civilisation s’effondre pour d’autres causes entre les impacts successifs d’objets de 1 km, avec d’excellentes chances que l’espèce disparaisse d’autres causes avant l’arrivée d’un autre tueur de dinosaures. Malheureusement, notre grand régime galactique compte trois cents millions d’expériences indépendantes de collisions planétaires qui se déroulent simultanément. Ainsi, en l’absence d’intervention, au cours d’une année donnée, environ six cents mondes seront frappés par un objet de 1 km et une quinzaine seront frappés par un énorme tueur de dinosaures.

Il semble raisonnable de supposer que toute civilisation capable de former une culture à l’échelle galactique a également les moyens de détecter et de détourner les impacteurs bien avant qu’ils n’impactent. Eh bien, à moins que les organismes de financement ne décident que parce qu’il n’y a pas eu d’impacts de mémoire récente grâce au programme anti-impacteur, le programme était clairement surfinancé et pourrait être coupé.

Volcanisme

Crédit d’image : NASA/JPL

Vous serez peut-être surpris de l’entendre, mais nous sommes habitués à un bruit de fond continu d’éruptions volcaniques. De manière générale, une dizaine de volcans entrent chaque jour en éruption sur Terre. Comme les astéroïdes, les petites éruptions sont plus fréquentes que les grandes. Les éruptions suffisamment importantes pour avoir des implications mondiales sont rares : des éruptions comme celle qui a provoqué l’Année sans été se produisent environ une fois tous les dix mille ans, tandis que quelque chose à l’échelle d’un Yellowstone ou d’un Toba, capable de dépeupler considérablement un continent, ne se produit qu’une seule fois. tous les cent mille ans.

Malheureusement pour nos fonctionnaires assiégés, cela signifie qu’au cours d’une année donnée, environ trente mille mondes connaîtront la production AmDram locale de l’année sans été, dont dix pour cent impliqueront des éruptions suffisamment importantes pour tuer des continents entiers. Ce n’est pas une bonne nouvelle du tout, mais au moins les choses pourraient être bien pires.

Épisodes d’inondation de basalte

Crédit image : NASA

Imaginez un volcan. Imaginez qu’il ait la taille d’un petit continent. Imaginez en outre qu’au lieu de s’effondrer (à la manière d’un Toba) ou d’éclater pendant un an ou deux (comme l’éruption du Laki de 1783-1784 qui a tué un quart de la population islandaise), il continue d’éclater pendant un million d’années. Bienvenue dans le monde passionnant des épisodes d’inondation de basalte ! Les épisodes d’inondation de basalte produisent des quantités prodigieuses de matériaux – les pièges du Deccan, par exemple, ont déversé au moins un million de kilomètres cubes à travers ce qui est aujourd’hui l’Inde, tandis que les pièges sibériens ont inondé sa région avec environ quatre fois plus de matériaux.

Les événements d’inondation de basalte sont rares – quelque chose pour lequel, pour ma part, je suis reconnaissant. Une estimation rapide indique qu’il y en a un tous les quinze millions d’années environ. Ils compensent leur rareté en traînant trop longtemps. Compte tenu de cette durée de plus d’un million d’années, cela semble suggérer qu’il y a environ une chance sur quinze à un moment donné qu’un événement d’inondation de basalte se produise. Ce qui, je l’avoue, semble être une cote étrangement élevée. Si c’est vrai, alors environ vingt millions de mondes du gouvernement galactique connaîtront un événement d’inondation de basalte. Je suppose que la bonne nouvelle est qu'”une zone de la taille de l’Inde est en permanence en feu” est le genre de chose que les gens remarquent depuis l’orbite, donc au moins cela ne surprendra pas celui qui commettra l’erreur de s’y installer. À moins, bien sûr, que l’événement inondation-basalte ne soit dans une phase de repos pendant l’enquête…

Approches rapprochées entre systèmes stellaires

Crédit image : NASA / JPL-Caltech

Les stars – et je sais que cela surprendra certains auteurs de SF – bougent. En conséquence, les distances entre les étoiles changent avec le temps. Ce qui est maintenant le système stellaire le plus proche n’était pas dans le passé et ne le sera pas non plus dans le futur.

La bonne nouvelle est que la probabilité qu’une autre étoile frappe le Soleil au cours d’une année donnée est d’environ 1 sur 10.28. Les rencontres rapprochées, en revanche, sont beaucoup plus fréquentes.

Si je me souviens de “The Close Approach of Stars in the Solar Neighborhood” de Robert AJ Matthews correctement, le Soleil rencontre d’autres étoiles à moins de 1000 UA une fois tous les 4,5 milliards d’années. Ces rencontres ne sont pas instantanées, bien sûr ; si le différentiel de vitesse moyen est de 20 km/s, alors il faut 15 000 ans pour changer de positions relatives d’une année-lumière. Si nous ne nous intéressons qu’à la période où l’autre étoile se trouve à moins de 0,1 année-lumière, cela représente environ 3 000 ans au total, donc environ deux cents mondes habités profiteraient actuellement d’une rencontre stellaire rapprochée.

Selon la proximité de la rencontre rapprochée et la masse des étoiles impliquées, les effets peuvent aller de la perturbation du nuage d’Oort () à la modification des orbites planétaires. Le premier est beaucoup plus probable que le second. Vraiment, il s’agit plutôt d’une opportunité touristique – à quel point serait-il cool de lever les yeux de la surface d’une planète semblable à la Terre et de voir un autre système stellaire passer à proximité ?

Le revers de la médaille de tout cela est que s’il est inévitable qu’une petite fraction d’un grand nombre puisse encore être trop grande, il est également vrai qu’il ne s’agit encore que d’une petite fraction. La grande majorité ne souffrirait pas de ces rares catastrophes. Ils pourraient fournir une aide si nécessaire. Et s’ils n’étaient pas disposés à assurer la défense commune et à promouvoir le bien-être général, alors pourquoi même former une union plus parfaite en premier lieu ?

Publié initialement en décembre 2020.

Dans les mots de l’éditeur de Wikipédia TexasAndroidcritique littéraire prolifique et vivace Nominé au prix Darwin James Davis Nicoll est d’une “notabilité douteuse”. Son travail a été publié dans Publishers Weekly et Romantic Times ainsi que sur ses propres sites Web, Avis sur James Nicoll et Les jeunes lisent l’ancien SFF(où il est assisté du rédacteur Karen Lofström et l’internaute Adrienne L. Travis). Il est quatre fois finaliste du prix Hugo du meilleur écrivain fan et est étonnamment inflammable.

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