Pallas, le deuxième astéroïde découvert

Le 28 mars 1802, l’astronome et médecin allemand Wilhelm Olbers découvre un astéroïde. Désormais appelé 2 Pallas, il peut même être considéré comme le premier astéroïde découvert puisque 1 Cérès, considéré comme le premier astéroïde découvert, a été reclassé planète naine en 2006. ASGanesh s’intéresse au troisième plus gros astéroïde de la ceinture d’astéroïdes…

Le 28 mars 1802, l’astronome et médecin allemand Wilhelm Olbers découvre un astéroïde. Désormais appelé 2 Pallas, il peut même être considéré comme le premier astéroïde découvert puisque 1 Cérès, considéré comme le premier astéroïde découvert, a été reclassé planète naine en 2006. ASGanesh s’intéresse au troisième plus gros astéroïde de la ceinture d’astéroïdes…

Lorsque nous découvrons le système solaire, nous découvrons une classe d’objets appelés astéroïdes. La plupart de ces astéroïdes existent dans la ceinture principale d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Bien que cela soit de notoriété publique de nos jours, l’existence de cette ceinture d’astéroïdes n’était même pas connue il y a un peu plus de 200 ans.

À la fin du XVIIIe siècle, les astronomes allemands Johann Daniel Titius et Johann Elert Bode sont arrivés à une expression mathématique maintenant connue sous le nom de loi de Titius-Bode. Ces calculs prédisaient non seulement les positions des planètes alors connues, mais suggéraient également les positions possibles des autres.

La recherche commence

Lorsque la découverte d’Uranus en 1781 correspondait à celle prédite par cette loi, il y avait un sentiment d’anticipation car la loi en suggérait une autre entre Mars et Jupiter. Parmi le groupe d’astronomes à la recherche de la planète disparue se trouvait Wilhelm Olbers, un médecin allemand qui a fait son travail astronomique en installant sa propre maison à cet effet.

Cérès, qui a été découverte par l’astronome italien Giuseppe Piazzi en janvier 1801, était considérée comme la planète manquante et a été retrouvée pendant un certain temps avant de passer derrière le soleil. C’est Carl Friedrich Gauss, un jeune mathématicien devenu plus tard un bon ami d’Olbers, qui a conçu un moyen de découvrir l’orbite d’un objet à l’aide d’observations limitées.

Olbers appliqua la méthode de Gauss et observa Cérès plus tard en 1801. Il poursuivit cet exercice au quotidien et découvrit un objet similaire le 28 mars 1802. Nommé d’après la déesse grecque de la sagesse Pallas Athéna, 2 Pallas (numéro basé sur l’ordre de découverte ) peut même être considéré comme le premier astéroïde découvert puisque 1 Cérès a été classé comme planète naine en 2006.

Les restes d’une planète ?

En plus d’être le deuxième objet de ce type à être découvert dans ce que nous appelons maintenant la ceinture d’astéroïdes, Pallas est également le troisième plus grand astéroïde de la région. La découverte de Cérès et de Pallas, ainsi que de Juno et de Vesta au cours des années suivantes, a conduit à l’idée que les astéroïdes sont des vestiges d’une planète réelle. Même si cela n’est plus accepté, l’idée que les astéroïdes sont des morceaux de la planète manquante prédite par la loi de Titius-Bode a longtemps perduré.

Alors que Pallas était peu connue depuis plus de 200 ans, une étude réalisée ces dernières années a révélé que cet astéroïde a un passé violent et cratérisé. Afin d’analyser en détail la forme et la surface de Pallas, les scientifiques ont utilisé l’imageur SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet Research) sur le Very Large Telescope dans le désert d’Atacama au nord du Chili.

Surface grêlée

Les chercheurs ont pu capturer 11 images de la surface de l’astéroïde. En utilisant ces images ainsi que leurs propres simulations, les scientifiques ont pu dire qu’il y avait de nombreux cratères allant de 30 à 120 km de large à la surface de Pallas et que son apparence pouvait même ressembler à celle d’une balle de golf.

Même si l’excentricité orbitale de Pallas est modérée, son inclinaison orbitale est exceptionnellement grande. Cela signifie que l’orbite de Pallas est fortement inclinée par rapport au plan de la ceinture d’astéroïdes et que l’astéroïde est donc plutôt inaccessible aux engins spatiaux. Il reste encore beaucoup d’inconnues sur cet astéroïde et même si des missions sont prévues, Pallas est pour l’instant le plus gros astéroïde qui n’a pas encore été visité par un vaisseau spatial.

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