NOAA Expects Drought Conditions to Persist Through the Spring

Les conditions de sécheresse devraient se poursuivre dans plus de la moitié de la partie continentale des États-Unis jusqu’en juin au moins, mettant à rude épreuve les réserves d’eau et augmentant le risque d’incendies de forêt, a déclaré jeudi la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Près de 60% de la zone continentale des États-Unis connaît la sécheresse, la plus importante depuis 2013, a déclaré la NOAA dans ses prévisions printanières, une prévision climatique générale pour avril, mai et juin. Bien que ces conditions ne soient pas nouvelles, l’agence s’attend à ce qu’elles s’aggravent et se propagent dans les mois à venir en raison de températures supérieures à la moyenne et de précipitations inférieures à la moyenne.

C’est un retour dans la mauvaise direction après un hiver au cours duquel certains États occidentaux frappés par la sécheresse ont connu une amélioration. Et bien que ces États restent en meilleure forme qu’ils ne l’étaient l’été dernier, certains États des plaines du sud sont en bien pire état.

Jon Gottschalck, le chef de la branche opérationnelle du Climate Prediction Center de la NOAA, a déclaré jeudi lors d’un appel avec des journalistes que les quelques parcelles des plaines du sud-ouest et du sud qui ne connaissaient pas encore la sécheresse – à savoir certaines parties de l’Arizona, du Kansas et du Texas – devaient commencer.

Le lac Powell, l’un des deux immenses réservoirs du fleuve Colorado, est tombé cette semaine à son niveau le plus bas depuis sa création il y a plus de 50 ans avec la construction du barrage de Glen Canyon. Il se rapproche d’un seuil qui entraînerait l’arrêt de la production hydroélectrique du barrage.

Les prévisions sont également sombres en Californie, la majorité de l’État revenant à une sécheresse «sévère» ou «extrême».

“Le manteau neigeux est inférieur à la moyenne pour une grande partie de la Californie, et il reste vraiment très peu de temps maintenant pour combler les déficits de précipitations”, a déclaré Brad Pugh, responsable opérationnel de la sécheresse au Climate Prediction Center. Couplé à la probabilité de températures supérieures à la normale, a-t-il dit, “ce serait certainement une situation favorable, malheureusement, pour une grave sécheresse dans le nord et le centre de la Californie pendant l’été”.

Dans la vallée centrale, les précipitations totales sur trois ans seront probablement les plus faibles depuis le début de la tenue de registres modernes en 1922, a déclaré Brett Whitin, hydrologue au California Nevada River Forecast Center de la NOAA.

Tout cela augmente le risque d’incendies de forêt, qui sont devenus plus importants et plus fréquents ces dernières années. Aux États-Unis, une étude publiée cette semaine par des chercheurs de l’Université du Colorado à Boulder a révélé que de 2005 à 2018, les incendies se sont produits deux fois plus souvent dans les États occidentaux et quatre fois plus souvent dans les États des Grandes Plaines par rapport aux deux décennies précédentes. Et à l’échelle mondiale, les incendies les plus dévastateurs se produiront avec plus de régularité à mesure que le changement climatique s’aggrave, selon un récent rapport des Nations Unies.

Un facteur sous-jacent dans les conditions prévues par la NOAA est La Niña, un modèle climatique qui s’est développé en 2021 pour la deuxième année consécutive et devrait rester en place jusqu’au printemps. Le phénomène implique des changements dans les températures de surface de la mer et la pression atmosphérique dans l’océan Pacifique équatorial, ce qui peut affecter les conditions météorologiques dans le monde entier et a spécifiquement contribué à la sécheresse en Californie.

La Niña et son homologue, El Niño, font partie d’un cycle naturel, mais le changement climatique peut augmenter leur fréquence et leur intensité.

La NOAA a également publié jeudi des prévisions d’inondations printanières, identifiant le risque le plus élevé dans les zones le long de la rivière Rouge, qui sépare le Minnesota et le Dakota du Nord. (Les prévisions n’identifient que les régions à risque en fonction de facteurs sous-jacents tels que le sol saturé par des précipitations abondantes et soutenues ; n’importe quelle zone peut subir des inondations soudaines à la suite d’une violente tempête.)

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