Malaisie : Y a-t-il encore une chance de sauver le tigre malais ? | Nouvelles de la faune

En 2019, l’écologiste malaisien Mark Rayan Darmaraj a averti que le tigre malais, en danger critique d’extinction, serait éteint d’ici environ cette année si les efforts pour le sauver n’étaient pas intensifiés.

Mais si la pandémie a offert à cette sous-espèce – l’une des cinq restantes dans le monde – un bref répit face au braconnage, elle ne fait que s’accrocher. Une enquête nationale conclue en 2020 a estimé qu’il restait moins de 150 tigres sauvages dans les forêts de Malaisie, où 3 000 erraient autrefois dans les années 1950.

C’est une lutte mondiale.

Il y a un siècle, environ 100 000 tigres sauvages existaient dans le monde ; en 2010, il en restait environ 3 200, coincés dans sept pour cent de leur fourchette historique.

Au cours des 10 dernières années, les efforts de conservation en Malaisie et en Asie du Sud-Est ont pris du retard par rapport à d’autres pays avec des populations de tigres comme l’Inde et le Népal – la différence étant due à “leur importante allocation de ressources et leur volonté politique”, a déclaré Darmaraj à Al Jazeera.

Le nombre de tigres sauvages de Malaisie continue de diminuer malgré des initiatives prometteuses, telles que le déploiement de l’armée et des indigènes Orang Asli pour patrouiller dans la jungle à la recherche d’activités de braconnage.

Darmaraj a dirigé les efforts de conservation du tigre du WWF Malaisie pendant plus de 10 ans et est maintenant le directeur national de la Wildlife Conservation Society en Malaisie.

Al Jazeera lui a parlé pour savoir pourquoi les efforts de conservation échouent et s’il y a encore une chance de sauver le tigre malais.

Cette interview a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Al Jazeera: En 2009, le Plan d’action national pour la conservation du tigre a été introduit pour doubler le nombre de tigres malais en Malaisie à 1 000 d’ici 2020. Nous sommes maintenant en 2022 et on estime qu’il ne reste plus qu’environ 150 tigres sauvages. Pourquoi les efforts de conservation ont-ils échoué depuis ?

Mark Rayan Darmaraj : Il est probable que nous aurions pu surestimer le chiffre de 500 tigres à l’époque, mais avec des nombres diminuant par la suite à moins de 150, cela soulève toujours la question de l’efficacité du plan d’action de la Malaisie et pourquoi il n’a pas au moins stabilisé le nombre de tigres. Pour être honnête, le plan d’action avait la bonne recette mais manquait de volonté politique, de financement et de mobilisation des ressources.

Par exemple, ces dernières années, on a estimé qu’au moins 2 500 à 5 000 gardes forestiers étaient nécessaires pour patrouiller les habitats fauniques de la péninsule malaise. Pendant la majeure partie de la période du plan d’action, il y a eu une augmentation minime du nombre de gardes forestiers. Ce n’est qu’à partir de 2018 environ que nous avons constaté une augmentation des patrouilles grâce à des initiatives du gouvernement fédéral, des parcs d’État et également des ONG. Même cela n’est pas suffisant, et il faut encore l’intensifier.

Un autre défi consistait à s’assurer que l’habitat du tigre restait sous forme de forêt et que la connectivité entre les parcelles forestières était maintenue. Cela nécessite des états [in Malaysia individual states have responsibility for land] à se joindre à nous et à s’engager pleinement à concevoir activement un plan de maintien de la forêt, dans lequel la protection ou la conversion de l’habitat du tigre dépend des décisions de l’État naturel concerné. C’est là que la volonté politique était et est le plus nécessaire, associée à un financement innovant pour assurer la préservation de forêts intactes et interconnectées à travers un réseau de corridors sûrs à l’intérieur du pays.

UN J: Quels sont les facteurs les plus importants à l’origine de la quasi-extinction du tigre malais ?

MDR : La principale cause de ce déclin drastique est le braconnage des tigres et de leurs proies. Il y a dix ans, nous ne trouvions que des cas isolés de collets, mais depuis lors, des centaines de collets ont été détectés dans nos forêts. Beaucoup d’autres restent non détectés, car nous ne pouvons pas patrouiller intensivement l’ensemble des complexes forestiers. Le piégeage massif par les braconniers indochinois a le potentiel d’éliminer les grands mammifères dans un laps de temps relativement court. Les braconniers locaux constituent également une menace, mais ils se concentrent principalement sur les franges forestières et les zones accessibles en voiture, en véhicules tout-terrain ou en bateau.

Un autre facteur majeur qui ne permet pas aux tigres de se reproduire assez rapidement pour repeupler une zone est le déclin des grandes proies du tigre comme le cerf sambar. Le cerf Sambar est la plus grande espèce de cerf en Malaisie et, en tant que tel, est probablement l’espèce de proie la plus préférée en fonction de son poids corporel par rapport aux tigres. Le déclin du cerf sambar est également dû au braconnage, mais principalement aux braconniers locaux qui ont longtemps chassé le cerf pour sa viande.

L’autre menace majeure est la conversion à grande échelle de l’habitat du tigre en une autre utilisation des terres, ainsi que la fragmentation de ces habitats en plus petites parcelles de forêt. Les tigres des forêts tropicales telles que la Malaisie ont de vastes domaines vitaux et de vastes zones de forêt sont nécessaires pour qu’un nombre suffisant de tigres persistent à long terme. Les parcelles isolées de forêt qui manquent de connectivité sont plus susceptibles d’extinction localisée en raison de maladies et aussi parce que les mouvements de tigres potentiellement dispersés dans ces zones sont minimisés, ce qui réduit les chances de reconstitution de la population.

UN J: Un directeur du département des forêts de l’État s’est attiré des critiques en disant que l’exploitation forestière est bonne pour les tigres, déformant vos recherches – qui, selon vous, ont seulement déduit que la forêt exploitée de manière sélective peut jouer un rôle dans la conservation des tigres en n’étant pas convertie en plantations de monoculture. La Malaisie doit-elle renoncer au statu quo ?

MDR : Je pense que ma position a été claire dans l’éditorial, mais ce qui me frustre, c’est le fait qu’au lieu de déterminer quel type de mécanismes de financement permettra la préservation de la forêt naturelle – qu’elle soit exploitée ou non – nous semblons régresser vers le mode habituel de justification de la gestion actuelle des ressources forestières. Ne devrions-nous pas déterminer et hiérarchiser les mesures concrètes que les États et le gouvernement fédéral doivent prendre au lieu de nous disputer pour savoir si l’exploitation forestière est bonne ou non pour les tigres ?

UN J: Quelles sont les actions à privilégier pour faire face sérieusement à leur nombre décroissant ? Y a-t-il encore un espoir de renverser la situation ?

MDR : Un élément qui fait cruellement défaut dans notre pays est que la première ligne de défense n’est pas là – nous n’avons pas assez de gardes forestiers de première ligne pour protéger notre faune contre les braconniers. Les braconniers sont toujours en mesure d’opérer simplement parce qu’ils sont plus nombreux que les forces de l’ordre, et une fois qu’ils sont dans la jungle, c’est comme chercher une aiguille dans une botte de foin. Peut-être que la protection de la faune n’est pas considérée comme une priorité nationale et c’est pourquoi il n’y a pas d’allocation adéquate pour permettre suffisamment de ressources pour le travail d’application ou les patrouilles, même si le braconnage est la plus grande menace pour notre faune.

Cependant, une initiative récente appelée “Operasi Bersepadu Khazanah” par la Police royale malaisienne et le Département de la faune et des parcs nationaux a donné des résultats très positifs. En 2021, 133 personnes ont été arrêtées dans le cadre de cette initiative tandis que des saisies d’une valeur de 32 millions de ringgit malais [$7.6m] ont été fabriqués et 303 collets détruits. C’est peut-être la meilleure initiative lancée de mémoire récente, qui permet à la fois des patrouilles conjointes entre les agences et la mise à disposition d’équipes d’intervention rapide pour agir sur les informations fournies. Le défi consiste maintenant à s’assurer que cette initiative se poursuive et que des fonds suffisants soient injectés pour renforcer leurs efforts, notamment en augmentant la collecte de renseignements pour briser la chaîne du commerce des espèces sauvages.

En outre, la Malaisie a également mis en place le «Programme de protection et de patrouille de la biodiversité» qui mobilise des centaines de patrouilleurs composés de vétérans de l’armée et d’Autochtones. Il s’agit de l’une des initiatives les plus importantes pour la protection de la faune sur le terrain et bénéficie de la participation active d’ONG environnementales. En fait, cette année, 800 de ces gardes ont été récemment nommés ; une augmentation significative par rapport aux 150 premiers gardes qui ont été nommés en 2020, la première année où cette initiative a été mise en place.

Quelques autres initiatives majeures récentes sont la formation du groupe de travail national sur la conservation du tigre et la formation possible d’un bureau de la criminalité liée aux espèces sauvages sous la police, et le renforcement de la loi de 2010 sur la conservation de la faune. Bien que ces initiatives auraient dû intervenir plus tôt, il reste encore une fenêtre d’espoir avec ceux-ci en cours de déploiement.

Que ce plan d’action stratégique esquissé pour sauver les tigres malais réussisse ou non dépend des actions et de la rapidité avec lesquelles elles seront exécutées et si elles seront suffisamment complètes pour couvrir les diverses lacunes.

UN J: Plus largement, quels autres effets aurait l’extinction du tigre de Malaisie, notamment sur notre environnement ? De quoi devons-nous être conscients, même si nous n’en voyons jamais puisque les observations sont rares en Malaisie où le tourisme des tigres n’est pas possible comme dans des pays comme l’Inde et le Népal ?

MDR : D’un point de vue écologique, les tigres sont d’excellents indicateurs de la santé de l’écosystème. L’élimination du prédateur suprême d’une forêt aura un effet en cascade sur la structure et l’abondance générales de la communauté faunique.

Par exemple, les espèces qu’un tigre chasse normalement, comme le cochon sauvage et le cerf, deviendraient plus abondantes, et l’augmentation de ces herbivores entraînerait par la suite des changements dans la végétation en raison de l’augmentation de l’intensité de l’alimentation. Sans un prédateur au sommet pour contrôler la population de, par exemple, les cochons sauvages, il y aura plus de ces animaux dans les lisières de la forêt autour des villages et des plantations – où ils peuvent déjà être considérés comme des ravageurs par certains.

Un autre effet de la disparition du tigre serait “l’hyper abondance” potentielle du prochain grand prédateur, comme les léopards. Cela pourrait alors modifier la dynamique de la chaîne alimentaire, dans laquelle les densités de proies plus petites pourraient être négativement impactées. Le changement qui en résulte dans l’abondance et la structure de la communauté faunique et ses effets sur l’écosystème forestier est difficile à prévoir, mais cela risque d’être préjudiciable à long terme.

Le scénario le plus applicable pour établir un lien entre ce qui pourrait arriver à nos forêts si nos tigres devaient mourir est d’examiner la réintroduction de loups dans le parc national de Yellowstone aux États-Unis. Les loups, longtemps considérés comme un ravageur des éleveurs de la région entourant le parc dans l’État du Wyoming, ont été éradiqués dans les années 1920 grâce à la chasse et même à l’empoisonnement de masse. Le parc, célèbre pour ses bisons et ses élans, est resté exempt de loups jusqu’en 1995, date à laquelle les animaux ont été réintroduits – malgré les objections des agriculteurs. Les loups ont été amenés pour gérer la population croissante de wapitis, qui avaient surpâturé une grande partie du parc, mais l’effet des prédateurs allait bien au-delà. Beaucoup de choses se sont produites, y compris un changement dans le débit de la rivière, un équilibre plus sain dans la population de castors et de wapitis et un meilleur équilibre de l’écosystème dans son ensemble. Et comme le tigre, le loup est un prédateur au sommet de son écosystème.

Je pense que nous devrions être fiers que la Malaisie soit l’un des rares pays au monde qui abrite encore des tigres à l’état sauvage, et nous ne devrions pas tenir cela pour acquis. Même si la grande majorité d’entre nous n’en verrons jamais à l’état sauvage, les tigres ont une immense valeur écologique, culturelle et symbolique. Si nous ne pouvons pas sauver nos espèces les plus emblématiques, alors que réserve l’avenir aux autres espèces sauvages de Malaisie ?

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