L’océan peut-il sauver la planète ?

Les techniciens de marine Margot Buchbinder et Luis Hernandez déverrouillent une porte à maillons de chaîne à Point Molate, un promontoire naturel sur la baie de San Francisco, et se rendent au bord de l’eau le long d’une route dégradée, qui faisait autrefois partie d’un dépôt de carburant de la Marine de la Seconde Guerre mondiale. De là, ils descendent des blocs de béton et des rochers dans la lumière déclinante du crépuscule.

Portant des combinaisons intégrales et des chaussons, ils se faufilent dans la boue et les eaux peu profondes de la marée basse ; le brassage aide à avertir les rayons des chauves-souris de s’écarter de leur chemin. À l’aide d’un localisateur GPS marin, ils localisent et récupèrent rapidement quelques capteurs à distance de la taille de piles de neuf volts qui mesurent la température et la salinité de l’eau autour des herbiers de zostère locaux. Retournant vers le rivage, ils sont rétro-éclairés par les lumières d’un pétrolier amarré au “Long Wharf” de la raffinerie locale de Chevron.

Le travail du couple fait partie des recherches menées par Katharyn Boyer de l’Université d’État de San Francisco sur l’écologie et la restauration des habitats côtiers, y compris les quelque 3 000 acres de zostères de la baie de San Francisco. La zostère marine, une espèce d’herbier marin, ainsi que le varech, les marais salants côtiers, les mangroves et d’autres plantes et animaux marins (y compris les baleines) sont depuis longtemps reconnus comme essentiels à la santé des océans. Ils sont désormais également reconnus comme des puits de « carbone bleu » – séquestrants de l’excès de dioxyde de carbone dans l’atmosphère généré par la combustion de combustibles fossiles et d’autres sources.

“Je soupçonne, mais je ne le sais pas encore, que les lits de zostères naturelles auront plus de séquestration de carbone dans les sédiments que les lits restaurés, mais la restauration vous placera également quelque part le long de cette trajectoire”, déclare Boyer, dont l’équipe utilise les zostères historiques de Point Molate. comme lit de semis à restaurer ailleurs dans la baie. “Tout cela fait partie de la solution”, propose-t-elle, “mais nous devons nous occuper des émissions ou nous ne résoudrons pas le problème”.

En promouvant l’élimination du dioxyde de carbone – à la fois “basée sur la nature” et géo-ingénierie, comme décrit dans un récent rapport des National Academies of Sciences – les États-Unis, les Nations Unies et d’autres admettent leur échec.

Malgré les engagements des dirigeants mondiaux, l’objectif fixé dans l’Accord de Paris de 2015 et le Pacte climatique de Glasgow de 2021, de limiter le réchauffement climatique à 1,5 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels (marquant la différence entre un changement climatique dangereux et un changement climatique catastrophique), maintenant semble inaccessible à moins que le dioxyde de carbone ne soit également extrait de l’atmosphère.

Et donc, en plus des efforts pour inverser la déforestation et faire passer l’agriculture mondiale d’un émetteur de carbone à un puits de carbone, une attention accrue est accordée aux 71 % de la planète qui sont humides et salés.

L’idée est d’utiliser les ressources océaniques et côtières pour réduire les émissions de gaz à effet de serre tout en ramenant le dioxyde de carbone atmosphérique à des niveaux plus sûrs. Cela se résume à trois solutions : développer l’éolien offshore et d’autres systèmes d’énergie océanique renouvelable, écologiser les ports et le transport maritime mondiaux et développer le carbone bleu.

La plus avancée de ces stratégies consiste à « mettre de l’acier dans l’eau », avec la construction de projets éoliens offshore. L’Union européenne prévoit de générer au moins soixante gigawatts d’éolien offshore d’ici 2030. Les États-Unis étant loin derrière, l’administration Biden soutient un plan ambitieux visant à développer trente gigawatts dans les eaux américaines d’ici 2030 (assez pour alimenter plus de dix millions de foyers) .

Dans le Massachusetts, le sénateur de l’État démocrate Marc Pacheco, un leader climatique de longue date, soutient les projets Mayflower Wind et Commonwealth Wind, qui généreront 1,6 gigawatts d’électricité. Il soutient que cela aidera non seulement à lutter contre le changement climatique, mais aussi à faire économiser beaucoup d’argent aux contribuables, car l’énergie solaire et éolienne sont désormais moins chères que le pétrole et le gaz. Un câble de transmission pour le projet est même en cours de construction sur le site abandonné de la dernière centrale électrique au charbon de l’État.

Parmi les autres sources d’énergie océaniques propres qui ne sont pas encore prêtes pour les heures de grande écoute, citons l’énergie des vagues et des marées et la conversion de l’énergie thermique des océans, qui utilise le différentiel de température entre les eaux profondes et de surface pour générer de l’énergie, ainsi que des carburants propres à base d’algues.


Les opérations maritimes et portuaires mondiales représentent actuellement environ 3 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre.

Les plans de décarbonation des principaux ports ont commencé par des demandes de justice environnementale lorsque des communautés de couleur à faible revenu ont rassemblé des militants écologistes et des groupes de défense pour poursuivre les ports de Los Angeles et de Long Beach, les appelant à réduire la pollution atmosphérique locale des navires et des camions. . Nommée pour diriger le port de Los Angeles en 2005, la biologiste marine Geraldine Knatz a montré que la pollution atmosphérique et les émissions du port pouvaient être économiquement réduites de plus de 70 % en six ans. Cela a conduit à une initiative mondiale parmi cinquante grands ports pour se décarboner.

L’influence de l’industrie sur l’Organisation maritime internationale des Nations Unies par l’intermédiaire des pays membres a retardé une transition similaire dans la flotte maritime commerciale mondiale qui comprend plus de 90 000 grands navires. Néanmoins, certains acteurs de l’industrie – dont Søren Skou, PDG de Maersk, l’une des plus grandes sociétés de porte-conteneurs – veulent accélérer le changement avec une taxe carbone sur le fret et une éventuelle interdiction des navires à combustible fossile. Les constructeurs navals de Corée du Sud et d’Europe ont commencé à construire des navires «bicarburant» qui peuvent désormais brûler des combustibles fossiles, mais passer à l’hydrogène, à l’alcool de bois, à l’ammoniac vert ou à tout autre émetteur de gaz non à effet de serre d’ici les années 2040.

Des militants tels que Madeline Rose du groupe environnemental Pacific Environment veulent accélérer le processus avec des règles obligatoires pour décarboner le transport maritime, en commençant par la Californie, où le mouvement des ports verts a commencé.

À Point Molate, le promontoire appartenant à la ville de Richmond, les herbiers de zostères les plus vierges et les plus étudiés de la baie sont suspectés par le ruissellement d’un projet de développement de logements de luxe privés. Le développement est opposé par la majorité des habitants de Richmond, une communauté de couleur à prédominance à faible revenu qui (avec la participation de cet écrivain) fait campagne pour protéger le promontoire en tant que parc public.

Au nord de Point Molate et de la baie de San Francisco, plus de 95% de la forêt de varech a été perdue depuis 2014 en raison d’une vague de chaleur marine pluriannuelle et de la mort des étoiles de mer, un prédateur clé des oursins. Cela a provoqué une explosion d’oursins violets qui engloutissent le varech survivant. Les deux événements sont liés au changement climatique.

Les forêts mondiales de varech diminuent de 2% par an. Les mangroves, qui peuvent séquestrer quatre fois plus de carbone que les forêts tropicales, ont diminué d’un tiers entre 1980 et 2000, drainées pour le développement et poursuivies par la montée des mers.

Les grandes baleines, qui font leur retour après des siècles de massacre, sont une autre source de carbone bleu. On a découvert qu’ils séquestraient d’énormes quantités de carbone avant de mourir et de couler au fond de l’océan. De plus, leurs panaches fécaux prodigieux ajoutent des nutriments à l’eau, générant des proliférations d’algues qui séquestrent ensuite encore plus de carbone par photosynthèse avant de couler également au fond, où le carbone peut être enfermé pendant des milliers d’années.


Outre la protection des forêts de varech et des prairies de zostères et l’expansion des populations de baleines, certains scientifiques ont appelé à des propositions de géo-ingénierie, telles que le déversement de cargaisons de boulettes de fer dans l’océan dans l’espoir de générer des proliférations d’algues.

Mais le représentant Jared Huffman, démocrate de Californie et président du sous-comité des ressources naturelles de la Chambre sur l’eau, les océans et la faune, dit qu’il est “très sceptique quant aux solutions de géo-ingénierie dans l’océan” en raison de la possibilité de “conséquences involontaires”. Au lieu de cela, il a introduit le Blue Carbon Protection Act, qui engagerait des centaines de millions de dollars par an pour identifier, cartographier et protéger les «zones importantes de carbone bleu».

“C’est une première étape évidente”, déclare Huffman Le progressiste. “Ce n’est pas tout ce que nous devons faire, mais un début.”

Huffman déplore la perte des forêts de varech dans son district, qui comprend cinq comtés côtiers du nord de la Californie, et la perte économique qui en résulte pour les communautés dépendantes de la pêche et du tourisme.

“Nous devons considérer cela comme un signal d’alarme que des conditions comme celle-ci peuvent nous frapper soudainement et emporter des écosystèmes entiers”, prévient-il. L’année dernière, il a introduit la loi Keeping Ecosystems Living and Productive (KELP) pour fournir des subventions fédérales de recherche et de rétablissement par l’intermédiaire de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Et il espère que le Congrès pourra encore adopter des parties du Build Back Better Act du président Joe Biden, qui engagerait 6 milliards de dollars par an pour la restauration côtière plus 3 milliards de dollars pour le verdissement des ports. “Nous sommes à un sénateur américain de le mettre sur le bureau du président”, a déclaré Huffman.

Pendant ce temps, un certain nombre d’États – dont l’Oregon, la Californie, la Louisiane, le Maryland, le New Jersey et la Caroline du Nord – développent leurs propres inventaires de carbone bleu pour identifier et protéger les ressources côtières. Pourtant, la promesse de solutions climatiques basées sur les océans ne vaut que par le taux de survie des écosystèmes dont elles dépendent. Et avec le réchauffement et l’acidification des mers contenant moins d’oxygène dissous et générant plus de vagues de chaleur marines, de zones mortes, de tempêtes et d’inondations côtières, il reste incertain si la restauration dépassera la décimation.

L’océan, creuset de la vie, peut-il contribuer à sauver la planète ? La seule chose certaine, c’est qu’il n’aurait jamais dû en arriver là.

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