Lighthouse preservationist and Egmont Key champion was a ‘fierce defender of history’

ST. PETERSBOURG – Après avoir trouvé le patron de l’ancien uniforme de gardien de phare, la femme de Richard Johnson est allée chez un tailleur, et bientôt, avec les lunettes de son grand-père, Johnson s’est habillé d’histoire.

Pendant plusieurs années, il s’est déguisé en gardien de phare d’Egmont Key de 1898, saluant les visiteurs qui venaient chaque année découvrir le lieu historique à l’embouchure de Tampa Bay que lui et d’autres volontaires se sont battus pour protéger et garder ouvert au public.

Habillé en gardien de phare, Johnson a partagé l’histoire de l’endroit et des personnes qui ont transporté du pétrole sur les marches en spirale et maintenu les flammes allumées pendant des générations. Il a répondu aux questions. Il a posé pour des photos. Il a dit à sa femme qu’il comprenait ce que ressentaient les personnages de Disney.

Johnson n’était pas un gardien de phare – ce travail a été automatisé – mais il était un gardien des phares et de l’histoire qu’ils détiennent.

“Les phares sont souvent les bâtiments les plus anciens d’une communauté”, a déclaré Ken Smith, membre du conseil d’administration et ancien président de la Florida Lighthouse Association.

Et les gens qui travaillent pour les préserver sont passionnés, a-t-il dit. Dans le cas de Johnson, assez passionné pour passer 30 ans à travailler avec l’Egmont Key Alliance, à lutter contre les agences gouvernementales et, oui, à se déguiser et à raconter des histoires.

Johnson était un « farouche défenseur de l’histoire », a déclaré Smith.

Il est mort subitement le janv. 24 ans, à 75 ans.

Cindi Para et son mari Richard Johnson se tiennent au sommet du St. Phare de l’île George en 2018. [ Courtesy Cindi Para ]

Capitaine Richard

Au cours de leurs 46 années de vie commune, Johnson et sa femme, Cindi Para, ont visité tous les phares de Floride sauf un. Ils étaient membres fondateurs de la Florida Lighthouse Association. Et leurs aventures ensemble ont commencé sur l’eau.

En 1974, Para a visité les îles Vierges britanniques avec la famille de son cousin. Elle a suivi un cours de voile et Johnson était l’un de ses instructeurs. Ensemble, ils ont passé des décennies à naviguer et à défendre Egmont Key.

Johnson a été instructeur pendant plus de 30 ans et gestionnaire pendant 10 ans pour le St. Filiale de Saint-Pétersbourg de l’école de voile d’Annapolis. Lorsque cette succursale a fermé, il a enseigné la voile au Eckerd College. Dans les premières années, il emmenait souvent ses élèves en excursion d’une journée et mouillait à Egmont Key pour le déjeuner. L’utilisation de l’île était illimitée à l’époque, ce qui signifiait que les gens pouvaient faire ce qu’ils voulaient – et de moins en moins d’oiseaux y nichaient.

Selon l’Egmont Key Alliance : US Rep. “Sam Gibbons, en collaboration avec le State Park Service, la US Coast Guard et US Fish and Wildlife, a élaboré un ensemble coopératif d’accords qui, selon les mots de Tim Gibbons, seraient si compliqués que personne ne pourrait jamais annuler il, ‘et ainsi protéger l’île. En 1988, le membre du Congrès Gibbons a aidé à organiser un nettoyage militaire et civil conjoint de l’île. Le nettoyage a enlevé 70 tonnes de déchets, dont des réfrigérateurs, des cuisinières, des toilettes portables et un châssis de camion. »

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En 1991, un groupe de citoyens soucieux de l’histoire du lieu, du phare, de la nature et de l’avenir de la clé forme l’Egmont Key Alliance. Johnson a été président à deux reprises, de 1996 à 2005 et de 2009 à 2010, aidant à le défendre contre les coupes budgétaires, une invasion de plantes exotiques, un projet de vente, l’érosion et le bras de fer entre les agences gouvernementales.

“Il était en quelque sorte notre mémoire institutionnelle”, a déclaré le président actuel d’Egmont Key Alliance, Richard Sanchez.

Les méthodes de Johnson étaient efficaces parce qu’il discutait de problèmes, pas de personnes, a déclaré Ray Wichmann, qui a enseigné avec Johnson pour US Sailing pendant des décennies, a écrit un livre avec lui et a servi avec lui à la faculté nationale de US Sailing.

Johnson aimait naviguer, lire et partager ce qu’il avait appris, ce qu’il devait faire sur l’eau et sur Egmont Key.

“Au fil des ans, une série de gardiens de phare dont nous savons très peu de choses, ont travaillé malgré la chaleur et les ouragans, luttant contre les moustiques et les coups de vent d’hiver, pour maintenir le phare d’Egmont en bon état de marche et la station en bon état”, écrit-il en 2002 pour Sondages de la baie.

Johnson a poursuivi ce travail, contre différentes forces, à son époque avec l’Egmont Key Alliance. Les efforts de ce groupe se poursuivent encore.

Le travail n’est plus de préserver la lumière d’une lampe à huile, mais de protéger une île chargée d’histoire et toujours très vivante.

Il y aura une célébration du service à vie pour Johnson à 13h30 le 27 mars, sur le campus du Eckerd College à Lewis House. Obtenez les directions à la porte de sécurité. Johnson aimait le style de vie tropical, alors s’il vous plaît, portez votre chemise de Floride préférée ou votre tenue tropicale.

Richard Johnson a également siégé aux comités d'autres organisations locales, notamment l'Agence sur la gestion de la baie, le programme de l'estuaire de Tampa Bay et la ville de St.  Conseil consultatif de la marina de Saint-Pétersbourg.
Richard Johnson a également siégé aux comités d’autres organisations locales, notamment l’Agence sur la gestion de la baie, le programme de l’estuaire de Tampa Bay et la ville de St. Conseil consultatif de la marina de Saint-Pétersbourg. [ Courtesy Cindi Para ]

La chercheuse en nouvelles de Poynter, Caryn Baird, a contribué à cette histoire.

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