Les dommages aux dents des lions révèlent l’impact de l’homme sur la faune • Earth.com

Les populations de grands prédateurs comme les lions sont en déclin en Afrique, principalement en raison de la perte d’habitats convenables, du déclin des populations de proies, du braconnage et des conflits avec les humains. Le suivi des taux de mortalité des grands prédateurs est en grande partie réalisé en surveillant les décès par la chasse au trophée, mais peu d’évaluations ont été faites sur la mortalité ou les blessures des carnivores dues à d’autres causes anthropiques.

Dans une nouvelle étude publiée dans Frontières de la science de la conservation, les biologistes Paula White et Blaire Van Valkenburgh de l’UCLA évaluent l’incidence des blessures au collet et au fusil de chasse sur les populations de lions et de léopards dans deux zones fauniques en Zambie. Les experts ont utilisé une technique médico-légale peu coûteuse impliquant l’analyse des crânes de carnivores tués par des chasseurs de trophées dans la vallée de Luangwa et l’écosystème du Grand Kafue.

Alors qu’il menait des recherches en Zambie, White a remarqué que certains des crânes trophées de lions avaient des encoches horizontales prononcées sur leurs dents. Celles-ci n’ont pas été causées par l’usure naturelle, et White en a déduit qu’elles étaient le résultat de tentatives des lions de se frayer un chemin hors d’un piège.

Les collets sont des cordes métalliques qui sont illégalement posées par les braconniers pour piéger les animaux sauvages pour se nourrir, mais ils sont aveugles et les carnivores peuvent également s’y empêtrer. Certains crânes avaient également des plombs de plomb incrustés dans l’os, preuve que les lions avaient été dans des situations de conflit avec des humains qui avaient utilisé des fusils de chasse pour les contrôler.

“En enquêtant sur l’usure et les dommages naturels des dents liés à l’âge et les blessures au crâne d’origine naturelle pour une autre étude, nous avons détecté une usure anormale des dents qui a été déterminée comme étant un diagnostic de dommages causés par les fils de fer et de vieilles plombs de fusil de chasse incrustés dans les crânes”, a expliqué White, directeur. du Projet Lion de Zambie et chercheur principal au Centre de recherche tropicale de l’Institut pour l’environnement et la durabilité de l’UCLA. “Nous avons réalisé que les antécédents de blessures passées (non mortelles) d’un individu pouvaient être déterminés par un simple examen médico-légal.”

“C’était un étrange mélange d’excitation de comprendre la cause des encoches et d’horreur de réaliser que tant d’animaux avaient été empêtrés dans une part à un moment donné de leur vie”, a-t-elle déclaré.

Les chercheurs ont utilisé des photographies de crânes de lions et de léopards pour déterminer les dommages causés aux dents par le collet et pour localiser les plombs de fusil de chasse intégrés. Ils ont examiné des échantillons de 112 lions et 45 léopards des deux régions de Zambie.

Parmi ces animaux, 37% des lions et 22% des léopards avaient des cicatrices de piège et des encoches dentaires. Cette incidence était beaucoup plus élevée que ce à quoi ils s’attendaient.

Des preuves de blessures par balles de fusil de chasse n’ont été trouvées que chez les lions, 27% des individus échantillonnés ayant des plombs de fusil de chasse incrustés dans leur crâne. Des blessures doubles causées à la fois par des collets et des plombs de fusil de chasse ont été trouvées chez 16% des lions de la région de Kafue et 7% des lions de Luangwa.

Les chercheurs s’attendaient à voir plus de blessures chez les carnivores de la vallée de Luangwa, où la population humaine est plus importante et les conflits plus probables. Cependant, ces blessures anthropiques étaient plus fréquentes chez les lions et les léopards de la région du Grand Kafue.

« La vallée de Luangwa et l’écosystème du Grand Kafue sont deux principales zones de tourisme faunique en Zambie. Nos résultats indiquent que même dans ces systèmes bien protégés, le braconnage et les conflits homme-faune représentent des menaces importantes pour les grands carnivores », a déclaré White.

“Notre procédure d’examen médico-légal des crânes et des dents de carnivores, dont certaines peuvent être appliquées à des animaux vivants capturés, permet une meilleure détection des blessures anthropiques cryptiques et non mortelles”, ont expliqué les auteurs de l’étude.

“De plus, nos méthodes représentent un moyen cohérent et économique de suivre les changements dans la fréquence de ces blessures au fil du temps et entre les régions, fournissant ainsi une mesure directe de l’efficacité des programmes de conservation qui cherchent à réduire le braconnage et les conflits homme-faune.”

“Malgré la fréquence alarmante de blessures non mortelles que nous avons détectées, nous savons que nos résultats sont sous-estimés”, a déclaré White. “Nos méthodes peuvent servir à améliorer les évaluations futures des impacts totaux que les humains ont sur la faune et à fournir une mesure de l’efficacité de certains programmes de conservation.”

Par Alison Bosman, terre.com Rédacteur personnel

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