Les chats en liberté propagent un parasite mortel à la faune

Lorsque les chats domestiques errent à l’extérieur, ils peuvent propager un parasite potentiellement mortel à la faune.

De nouvelles recherches suggèrent que les chats en liberté infectent probablement d’autres animaux avec Toxoplasma gondii, le parasite responsable de la toxoplasmose. Cette maladie est liée à des troubles du système nerveux, à des maladies respiratoires et cardiaques et à d’autres maladies chroniques.

« Pendant longtemps, les défenseurs de l’environnement ont mis l’accent sur l’interdépendance de la santé humaine et de la faune. Toxoplasma gondii est un exemple parfait de ce destin partagé, car c’est l’un des parasites les plus courants au monde et il infecte à la fois les humains et la faune », a déclaré à Treehugger la chercheuse principale Amy Wilson, professeure adjointe à la faculté de foresterie de l’Université de la Colombie-Britannique.

« Il est important de comprendre les facteurs de risque de cette infection car la toxoplasmose peut avoir de graves répercussions sur les individus sensibles, mais même chez les individus en bonne santé, les hôtes sont infectés à vie.

Parce que les humains ont montré que les infections à toxoplasmose peuvent avoir des conséquences à long terme sur la santé avec diverses maladies graves à terme, Wilson et son équipe ont voulu utiliser la grande quantité de données sur les infections disponibles dans la faune pour mieux comprendre ce qui motivait ces infections.

Pour leur étude, les chercheurs ont analysé plus de 45 000 cas de toxoplasmose chez les animaux sauvages à l’aide de données recueillies à partir de 202 études. Les études ont inclus 238 espèces différentes dans 981 endroits à travers le monde.

Ils ont étudié les données, extrait des informations sur les caractéristiques écologiques spécifiques à l’espèce, ainsi que des informations géographiques et la densité de la population humaine dans la zone où les infections se sont produites.

Ils ont découvert que les animaux sauvages vivant à proximité de zones à forte densité humaine étaient plus susceptibles d’être infectés.

“Comme les densités humaines croissantes sont associées à des densités accrues de chats domestiques, notre étude suggère que les chats domestiques en liberté, qu’ils soient des animaux de compagnie ou des chats sauvages, sont la cause la plus probable de ces infections”, déclare Wilson.

“Cette découverte est importante car en limitant simplement l’itinérance libre des chats, nous pouvons réduire l’impact de Toxoplasma sur la faune.”

Les résultats ont été publiés dans la revue Proceedings of the Royal Society B.

Pourquoi les chats domestiques sont importants

Seuls les chats sauvages et domestiques (appelés félidés) peuvent propager la forme infectieuse du toxoplasme dans l’environnement par le biais d’œufs appelés oocystes dans leurs excréments.

“Il est de plus en plus reconnu que les chats domestiques sont les félins les plus susceptibles d’être à l’origine d’infections à toxoplasme chez les animaux sauvages”, déclare Wilson. “Les chats domestiques sont plus nombreux que les félins sauvages de plusieurs ordres de grandeur, donc si l’on considère la taille de leur population et qu’ils peuvent éliminer des millions d’oocystes à longue durée de vie par intermittence tout au long de leur vie ; le potentiel de contamination de l’environnement est considérable.

Un chat gravement infecté peut excréter jusqu’à 500 millions d’œufs de toxoplasme en deux semaines, et même un oocyste peut provoquer une infection.

Des études sur le terrain et des recherches sur l’ADN ont également fourni des preuves que ce sont des chats domestiques et non des chats sauvages qui propagent le parasite.

“Notre étude soutient davantage ce rôle parce que les félidés sauvages évitent les environnements humains et parce que nous avons constaté que les infections à toxoplasme de la faune sont plus élevées dans les zones à plus forte densité humaine, cela suggère que les chats domestiques sont le lien alors que ce serait le contraire si les félidés sauvages étaient les principaux. source », dit Wilson.

Un environnement sain

Si un animal ou une personne est en bonne santé, Toxoplasma gondii provoque rarement des symptômes ou des dommages. Cependant, si le système immunitaire est compromis, le parasite peut provoquer une maladie grave ou même être mortel.

De même, si l’environnement est sain, les cours d’eau, les forêts et d’autres écosystèmes peuvent aider à filtrer des agents pathogènes potentiellement dangereux comme celui-ci.

“Dans le cas de Toxoplasma gondii, les écosystèmes avec des populations saines de prédateurs indigènes peuvent dissuader les chats domestiques de se déplacer dans des zones fauniques écologiquement importantes et réduire leurs apports d’agents pathogènes dans ces environnements”, explique Wilson.

« Pour les agents pathogènes présents, la végétation, les populations saines de bactéries et d’invertébrés du sol augmentent la capacité du sol à filtrer ou à inactiver les agents pathogènes. Lorsque vous avez un sol nu ou du béton, les agents pathogènes peuvent rester à la surface ou être absorbés par le ruissellement et transmis directement dans les habitats aquatiques.

Protéger la faune

Ces résultats de l’étude sont importants, selon les chercheurs, car il s’agit d’un exemple clair de la façon dont l’activité humaine augmente le risque de parasite chez la faune. Et les animaux sauvages peuvent également être des indicateurs de risque pour l’homme.

Une façon de réduire ce risque consiste à limiter l’exposition à l’extérieur des chats de compagnie.

“Les chats en liberté tuent chaque année des milliards d’animaux sauvages aux États-Unis. Dans le cas des oiseaux, les pertes dues aux chats sont trois fois plus élevées que toutes les autres causes directes combinées », explique Wilson. “Dans la crise d’extinction actuelle, nous ne pouvons pas nous permettre de perdre des espèces sauvages au profit de sources frivoles.”

Le plus grand risque vient des chats qui sont autorisés à se déplacer librement et à chasser la faune, dit-elle.

“L’instinct de chasse et la capacité de tuer la faune sont présents à la fois chez les chats et les chiens, mais pour les chiens, les propriétaires sont censés fournir des formes alternatives d’enrichissement, et les mêmes responsabilités doivent être étendues aux propriétaires de chats. Il y a un mouvement progressif parmi les propriétaires de chats pour un accès supervisé grâce à la formation au harnais et aux catios, ce qui est très encourageant pour ce problème et le bien-être félin », déclare Wilson.

« Il est crucial que les gens comprennent que la conservation d’écosystèmes sains et intacts présente des avantages non seulement pour la santé et la résilience de la faune, mais aussi pour la santé humaine. Bien que nous ne comprenions peut-être pas pleinement tous les mécanismes de cet avantage, il est impératif que nous agissions rapidement pour protéger tout ce que nous pouvons avant qu’il ne soit perdu.

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