Les astronomes se concentrent sur l’emplacement mystérieux de la planète peut-être

Les astronomes peuvent être sur le point de faire la plus grande découverte depuis des décennies – une neuvième planète géante peut errer dans les confins du système solaire, et ils essaient de la trouver.

Matthew Belyakov, étudiant au département de physique et d’astronomie de l’Université de Pennsylvanie, a récemment rejoint la recherche.

“Il y a toujours ce sentiment lorsque nous analysons l’une des données de l’enquête que nous la trouverons peut-être”, a déclaré Belyakov. Inverse. « Il y a quelque chose à attendre. Cela me donne définitivement un peu de motivation. »

Planet Nine est une planète hypothétique de la taille de Neptune qui, si elle existe, orbite autour de notre Soleil sur une orbite très allongée qui se trouve bien au-delà de Pluton. Lors de la recherche la plus récente de cet objet mystérieux, Belyakov et son équipe ont exclu une section du ciel où cette planète pourrait se trouver, améliorant ainsi les chances de trouver la planète neuf.

Les résultats sont détaillés dans une étude disponible sur les archives du serveur de préimpression.

Qu’est-ce que Planet Nine ?

En janvier 2015, une équipe d’astronomes du California Institute for Technology (Caltech) est tombée sur une découverte potentiellement révolutionnaire. L’alignement de plusieurs des mondes les plus éloignés de notre système solaire semblait avoir tous le même périhélie, ou point le plus proche du Soleil. Cela suggérait que quelque chose de grand devait les avoir attirés dans ces orbites et les avoir projetés à des centaines de fois la distance entre le Soleil et la Terre.

Tout cela suggérait un monde à peu près de la taille de Neptune, si éloigné qu’il n’avait jamais été repéré. Les astronomes de Caltech Konstantin Batygin et Michael Brown l’ont surnommé Planet Nine. Cette planète hypothétique pourrait avoir une masse d’environ 10 fois celle de la Terre et orbiter environ 20 fois plus loin du Soleil que Neptune, la huitième et la plus éloignée planète connue du Soleil. Planet Nine peut prendre entre 10 000 et 20 000 années terrestres pour terminer une orbite autour du Soleil, selon la NASA.

Kat Volk, scientifique associée au Lunar and Planetary Laboratory de l’Université d’Arizona, qui n’a pas participé à l’étude récente, est sceptique quant à l’existence de Planet Nine.

“Les preuves sont mitigées”, dit Volk Inverse. “Il y a des désaccords sur la force des preuves de la planète Nine spécifique qui a été proposée, mais il y a certainement des choses intéressantes qui se passent dans les objets trans-neptuniens les plus éloignés. »

Bien que la communauté scientifique soit divisée sur l’existence ou non de Planet Nine, la plupart sont unis dans la recherche de cet objet, qu’il s’agisse d’une planète du système solaire ou d’un objet étrange et gigantesque qui se cache au loin.

QUOI DE NEUF – Pour les derniers efforts de recherche, l’équipe de scientifiques à l’origine de la nouvelle étude s’est tournée vers une enquête conçue pour découvrir un autre mystère cosmique : l’énergie noire.

Le Dark Energy Survey (DES) est un effort international visant à cartographier des centaines de millions de galaxies afin de révéler la nature de l’énergie noire.

“L’enquête sur l’énergie noire possède certaines des images de résolution les plus profondes, ce qui signifie que nous pouvons voir des objets 100 fois plus faibles que dans d’autres enquêtes”, explique Belyakov. “Ainsi, cela nous offre une couverture beaucoup plus approfondie et nous pouvons éliminer presque tous les candidats potentiels que nous avons générés.”

L’équipe a généré 100 000 objets simulés qui pourraient potentiellement être Planet Nine sur la base de modèles hypothétiques de sa masse et de sa distance possible. Ils ont ensuite examiné les données collectées par DES pour voir combien de ces 100 000 objets il capturerait.

“Ils ont injecté un tas de Planet Nines hypothétiques dans un modèle du système solaire et ont demandé combien d’entre eux avaient été détectés avec le Dark Energy Survey”, explique Volk. “Il y a beaucoup d’inconnues, mais c’est un bon exemple d’utilisation de données d’enquête pour essayer de trouver Planet Nine.”

Ce faisant, ils ont pu éliminer environ 5% des endroits du ciel couverts par DES où ces objets potentiels n’ont pas été trouvés.

“Donc, fondamentalement, nous sommes assez convaincus que nous n’avons pas besoin de fouiller à nouveau dans cette zone”, déclare Belyakov.

POURQUOI EST-CE IMPORTANT – Bien qu’elle existe actuellement en tant que neuvième planète hypothétique, la découverte d’un nouvel ajout au système solaire modifierait considérablement la compréhension des scientifiques sur la façon dont elle s’est formée.

“Nous devrions essayer de comprendre comment il est arrivé là-bas”, dit Volk. “Cela nous dit quelque chose sur l’environnement de formation du système solaire primitif.”

Le système solaire s’est formé il y a environ 4,6 milliards d’années, mais les scientifiques ne sont toujours pas sûrs des détails de la naissance de chaque planète et si notre système stellaire est unique dans l’univers.

“L’existence de Planet Nine, si elle est confirmée, va changer beaucoup de nos perceptions du fonctionnement des confins de notre système solaire”, déclare Belyakov. “[When we have] a confirmé Planet Nine, nous pouvons faire des prédictions beaucoup plus précises en termes de modèles de gravité du système solaire. »

ET APRÈS – La recherche de Planet Nine continue.

L’équipe à l’origine de la récente étude attend avec impatience le lancement de l’observatoire Rubin, qui est actuellement en construction au Chili et devrait commencer ses opérations en 2023. Le grand télescope éclairera le ciel au-dessus de l’hémisphère sud, aidant les scientifiques dans leur rechercher et éventuellement mettre fin au débat en cours autour de la supposée neuvième planète.

“Je pense que chaque année qui passe, nous nous rapprochons de son élimination”, déclare Volk. “Je pense que nous aurons une réponse décente dans ma carrière.”

“Je suis sûre qu’il y a quelque chose d’assez gros là-bas, je ne sais pas si ce sera la Planète Neuf qui a été prédite, mais je suis sûre que nous trouverons de grands objets passionnants”, ajoute-t-elle.

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