Legal eagles: how climate litigation is shaping ambitious cases for nature | Law

JL’estuaire du Tage, près de Lisbonne, est la plus grande zone humide du Portugal, un habitat vital et une escale pour des dizaines de milliers d’oiseaux migrateurs, notamment des flamants roses, des barges à queue noire et des ibis luisants. Il a également été désigné comme site d’un nouvel aéroport, ce qui a conduit l’association caritative de droit de l’environnement ClientEarth et un groupe d’ONG portugaises à poursuivre le gouvernement portugais. Lorsqu’ils auront leur journée devant le tribunal, ils soutiendront que les autorités n’ont pas correctement pris en compte la manière dont le projet affecterait une réserve naturelle protégée au niveau international, et les effets d’entraînement sur d’autres pays visités par les oiseaux.

“Si vous détruisez ce site, vous avez un impact non seulement à Lisbonne, mais sur tous les sites en amont de la voie de migration”, explique Anna Heslop, responsable de la faune et des habitats chez ClientEarth. “Si les populations d’oiseaux n’arrivent pas, elles ne se reproduisent jamais.”

Les barges à queue noire font partie des dizaines de milliers d’oiseaux migrateurs qui visitent l’estuaire du Tage au Portugal. Photographie : Jaime Sousa / SPEA

Alors que les poursuites environnementales ne sont pas un phénomène nouveau – le premier cas connu, un différend sur les ressources en eau, remonte à 4 500 ans – les militants réfléchissent plus profondément à la manière dont ils peuvent s’attaquer au problème complexe de la perte de biodiversité moderne.

Heslop dit que les plaideurs regardent de plus en plus au-delà d’un seul site ou d’un problème étroit. «Ces cas scolaires plus anciens continueront. Notre objectif est d’avoir un plus grand impact sur l’ensemble, comme tous les sites d’Europe ou d’Asie du Sud-Est, ou de pousser les gouvernements à être plus ambitieux. L’astuce pour nous est de trouver des cas qui auront un impact plus stratégique ; Je ne pense pas que ça se passait à la même échelle avant.”

L’absence d’une approche stratégique à ce jour est en partie le reflet d’une incompréhension plus large de l’ampleur de la crise mondiale de la biodiversité, dit Heslop. “Les défenseurs du changement climatique ont fait un excellent travail au cours des 10 ou 20 dernières années pour faire comprendre aux gens qu’il s’agit d’un problème énorme et qu’ils obtiennent donc davantage de ressources”, déclare Heslop. “Mais ce sont des crises jumelles et égales et si vous résolvez le changement climatique et non la biodiversité, nous sommes tous foutus.”

Guillaume Futhazar, chercheur principal à l’Institut Max Planck de droit public comparé et de droit international, fait partie d’une équipe qui a étudié les litiges en matière de biodiversité dans le monde et publie un livre sur leurs conclusions. Ils savaient que c’était une question importante, mais elle ne recevait pas la même attention que la vague croissante de poursuites judiciaires sur la crise climatique.

Questions et réponses

Comment les crises du climat et de la biodiversité sont-elles liées ?

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Notre biosphère – la fine pellicule de vie à la surface de notre planète – est déstabilisée par les changements de température. Les phénomènes météorologiques extrêmes sont de plus en plus fréquents, les inondations, l’élévation du niveau de la mer, les sécheresses et les tempêtes affectant tous la biodiversité et sa capacité à nous soutenir. Dans l’océan, les vagues de chaleur et l’acidification stressent les organismes et les écosystèmes déjà sous la pression des activités humaines telles que la surpêche et la fragmentation des habitats.

Le rapport historique du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) a montré que les vagues de chaleur extrêmes qui se produiraient généralement tous les 50 ans se produisent déjà tous les dix ans. Si le réchauffement est maintenu à 1,5 °C, cela se produira environ tous les cinq ans.

L’effet de la crise climatique sur la biodiversité de la Terre se fait déjà sentir. La répartition de 47 % des mammifères terrestres incapables de voler et de près d’un quart des oiseaux en voie de disparition pourrait déjà avoir été négativement affectée par la crise climatique, avertit l’IPBES (Plate-forme intergouvernementale scientifique et politique sur la biodiversité et les services écosystémiques). Cinq pour cent des espèces sont menacées d’extinction à cause du réchauffement de 2 °C, atteignant 16 % avec une augmentation de 4,3 °C.

Les scientifiques affirment de plus en plus que les crises du climat et de la biodiversité sont liées. La destruction des habitats riches en carbone de la planète, tels que les tourbières, les forêts, les zones humides et les prairies, endommage la biodiversité et libère de grandes quantités de gaz à effet de serre.

Si 15% des terres les plus dégradées du monde étaient restaurées et les habitats restants encore en bon état protégés, elles pourraient stocker un tiers de toutes les émissions de gaz à effet de serre créées par l’homme depuis la révolution industrielle, selon des chercheurs.

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Futhazar note que les lois régissant les différentes facettes de la biodiversité, telles que les espèces menacées, l’eau potable ou l’utilisation des terres, sont bien établies dans de nombreux pays. Mais il dit qu’une meilleure compréhension de la dynamique des écosystèmes, le rôle de plus en plus central de la science dans les procès et une plus grande sensibilisation judiciaire à la nature systémique du problème aident les avocats à choisir et à structurer leurs dossiers avec plus de soin.

Fondée en 1971, l’ONG américaine Earthjustice n’est pas étrangère aux poursuites environnementales pour défendre la faune et les habitats. Mais, l’été dernier, il a lancé une nouvelle initiative “axée sur le laser” sur l’utilisation de la loi pour s’attaquer aux principaux moteurs de la crise de la biodiversité.

Timothy Preso, avocat général du nouveau programme de défense de la biodiversité de l’organisation, déclare vouloir s’associer à des groupes dont la voix a été ignorée dans les litiges environnementaux, tels que les communautés autochtones et de première ligne, ainsi que sensibiliser aux problèmes critiques de biodiversité.

La première affaire intentée dans le cadre du projet concernait les tribus Ojibwe du Wisconsin, contestant les plans de chasse au loup de l’État au motif qu’ils étaient en conflit avec les traités négociés au XIXe siècle. “Cela soulève des questions vraiment critiques sur la gestion de la faune du point de vue des peuples qui ont été les gardiens de l’environnement dans le Wisconsin pendant environ 15 000 ans”, déclare Preso. “C’est une approche différente de ces problèmes.”

Loup gris
Les tribus Ojibwe du Wisconsin ont intenté une action en justice pour protéger les loups. Photographie : Gary Kramer / AP

Les militants de la biodiversité tirent également des leçons du succès des litiges climatiques, qui, selon Futhazar, « ont lancé une nouvelle façon créative de penser à la façon de traiter l’environnement ».

Zaneta Sedilekova, avocate chez Clyde & Co, pense que le litige sur la biodiversité suivra un arc similaire à son homologue climatique, les militants ciblant d’abord les pays, puis les entreprises.

Elle considère la pollinisation comme étant au premier plan de ces cas en raison de son importance pour la sécurité alimentaire, “un problème que Covid a vraiment mis en évidence”. En 2019, la Cour suprême du Costa Rica a ordonné au ministère de l’Agriculture du pays d’entreprendre une étude scientifique sur les impacts écosystémiques des néonicotinoïdes, tandis qu’une action en justice a récemment été menacée contre le gouvernement français pour ne pas avoir mis en œuvre de réglementations strictes pour limiter l’utilisation des abeilles. pesticides.

Tout comme l’industrie des combustibles fossiles est désormais sous les yeux des plaideurs du climat, les militants de la biodiversité ciblent également le secteur privé. L’année dernière, des peuples indigènes de l’Amazonie brésilienne et colombienne et des ONG ont déposé une plainte contre la chaîne de supermarchés française Groupe Casino pour avoir prétendument vendu des produits à base de bœuf liés à la déforestation. Casino a fait valoir qu’il avait adopté une approche «rigoureuse» de ses chaînes d’approvisionnement.

Une manifestation à Marseille contre le groupe de supermarchés français Groupe Casino pour avoir prétendument vendu des produits carnés liés à la déforestation.
Une manifestation à Marseille contre la chaîne de supermarchés française Groupe Casino pour avoir prétendument vendu des produits carnés liés à la déforestation. Photographie: Christophe Simon / AFP / Getty

Heslop voit plus d’affaires de responsabilité d’entreprise liées à la biodiversité à l’horizon. “La façon traditionnelle de dire aux entreprises qu’elles faisaient la mauvaise chose en matière d’environnement était de les convaincre qu’elles devaient avoir une certaine responsabilité sociale d’entreprise”, dit-elle. “Mais l’approche que nous avons maintenant adoptée est de dire, eh bien, en fait, vous avez un devoir envers vos investisseurs et ils seront déçus si vous faites cela parce que vous vous retrouverez avec un actif bloqué ou vous serez poursuivi. Nous avons fait ce récit pour le climat et nous examinons actuellement comment ces types de cas pourraient être appliqués à la biodiversité. »

Tout comme la science de l’attribution permet aux militants pour le climat de lier l’émission de gaz à effet de serre aux dommages causés par le réchauffement climatique qui en résulte, Sedilekova affirme que les exigences croissantes pour les entreprises d’être transparentes sur leurs chaînes d’approvisionnement et de faire preuve de diligence raisonnable aideront à tracer une ligne entre un produit et la perte de biodiversité, et responsabiliser les entreprises.

Elle ajoute que le «voile corporatif» qui a historiquement protégé les sociétés mères des actions contre leurs filiales est de plus en plus levé. “Plus nous aurons de données sur la chaîne d’approvisionnement, plus il sera facile de retracer ces dommages à l’écosystème jusqu’à une juridiction qui dispose d’un service judiciaire rapide et efficace ou d’une disposition judiciaire qui n’est pas corrompue, et où le défendeur a beaucoup d’argent.”

Sedilekova admet qu’il est encore difficile de persuader les entreprises que les litiges liés à la biodiversité constituent un risque réel, mais affirme que cela pourrait être un outil puissant pour changer le comportement des entreprises. “L’importance d’un litige n’est pas de renverser un navire, mais de créer un précédent afin que les autres n’attendent pas que cela leur arrive.”

Dans l’affaire de l’estuaire du Tage, ClientEarth soutient que le projet enfreint le droit de l’UE et pourrait avoir des effets catastrophiques sur les oiseaux migrateurs. Heslop espère que l’affaire aura un impact plus large et pourrait créer un précédent pour la protection d’autres espèces dans le monde. « Pas seulement des oiseaux, mais peut-être des dauphins ou des baleines ou autres. C’est là que ce qui semble être un problème très local pourrait en fait avoir un impact énorme si nous réussissons », dit-elle.

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