Le temps presse-t-il pour l’écosystème de forêt tropicale le plus emblématique de la planète ? | L’insulaire

La forêt amazonienne approche peut-être rapidement d’un point de non-retour, selon une nouvelle étude internationale. L’étude, qui a examiné les données de télédétection sur la végétation des 30 dernières années, a révélé des signes de perte de résilience sur plus de 75 % de la superficie de la méga-forêt depuis le début des années 2000.

Souvent qualifiée de «poumons du monde», l’Amazonie ne fournit pas réellement les 20% d’oxygène de la planète, largement surestimés, qui ont été allégués, mais c’est toujours l’un des systèmes biologiques finement réglés du monde, et pourrait basculer dans le chaos écologique – avec des implications étendues pour la région et la planète.

Ses vastes réserves d’humidité atmosphérique – des rivières en suspension dans l’air qui s’écoulent de la forêt à travers l’Amérique latine – protègent la région des effets dévastateurs de la sécheresse. Il régule également le climat en stockant de grandes quantités de CO2 dans sa végétation et son sol riche en carbone – bien que l’année dernière, une étude ait révélé qu’il émettait désormais plus de CO2 qu’il n’en stockait, principalement grâce à des incendies délibérés pour défricher la terre pour le soja et production de viande bovine.

Les chercheurs ont utilisé diverses sources de données, notamment des données satellitaires sur la profondeur optique de la végétation (VOD), une mesure de la biomasse totale des arbres et des plantes dans une zone donnée. Avec ces données, ils ont pu dresser un tableau des changements au fil du temps dans la résilience de la forêt, c’est-à-dire sa capacité à se remettre d’une perturbation.

Ce qu’ils ont découvert est frappant : depuis le début des années 2000, les trois quarts de l’Amazonie ont perdu leur résilience. Cela ne signifie pas que ces zones ont perdu leur couverture végétale, mais la capacité de leur végétation à résister aux perturbations diminue avec le temps.

“La forêt tropicale peut sembler plus ou moins la même, mais elle peut perdre sa résilience – ce qui ralentit la récupération après un événement majeur comme une sécheresse”, explique Tim Lenton, directeur du Global Systems Institute (GSI) à l’Université d’Exeter, au Royaume-Uni. .

Avec une augmentation des perturbations, la capacité de la végétation à résister aux perturbations diminue avec le temps. Photo : Shutterstock.

L’étude a également trouvé les signes avant-coureurs d’un point de basculement très proche, sous la forme d’un “ralentissement critique”. Le ralentissement critique est un comportement dans la recherche sur les systèmes : il suggère qu’un système qui peut se produire dans deux états différents approche rapidement d’un passage d’un état à l’autre – dans ce cas, un écosystème passant de la forêt tropicale humide à la savane herbeuse.

“La forêt amazonienne est un système très complexe, il est donc très difficile de prédire si et quand un point de basculement pourrait être atteint”, note le co-auteur de l’étude Chris Boulton, également du GSI d’Exeter.

Mais la preuve irréfutable de ces changements est facilement identifiable.

“La déforestation et le changement climatique sont susceptibles d’être les principaux moteurs de ce déclin”, explique le co-auteur Niklas Boers, de l’Institut de recherche sur l’impact climatique de Potsdam (PIK) et de l’Université technique de Munich, en Allemagne.

« La résilience se perd plus rapidement dans les parties de la forêt tropicale qui sont plus proches de l’activité humaine, ainsi que celles où les précipitations sont moindres.

“De nombreux chercheurs ont émis l’hypothèse qu’un point de basculement aurait pu être atteint, mais notre étude fournit des preuves empiriques vitales que nous approchons de ce seuil.”

Malheureusement, nous ne saurons peut-être pas quand ce point de basculement sera atteint avant qu’il ne soit trop tard.

“Si trop de résilience est perdue, le dépérissement peut devenir inévitable – mais cela ne deviendra pas évident avant l’événement majeur qui fera basculer le système”, déclare Boers.

  • Cet article est publié en partenariat avec Cosmos Magazine. Cosmos est produit par la Royal Institution of Australia. Voir cosmosmagazine.com.
Cette histoire d’Amazon se dirigeant vers un point de basculement crucial est apparue pour la première fois sur The Canberra Times.

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