Le système stellaire voisin abrite deux planètes et 30 exocomètes

Maintenant, les astronomes ont trouvé 30 exocomètes, ou comètes situées à l’extérieur de notre système solaire, en orbite autour de l’étoile solaire Beta Pictoris, ce qui la rend encore plus intrigante.

L’étoile Beta Pictoris a été découverte il y a près de 40 ans. Il est entouré d’un disque de débris fait de gaz et de poussière, qui a déjà donné naissance à deux jeunes planètes qui orbitent autour de l’étoile. Il offre aux chercheurs une chance rare d’observer un système planétaire en train de se former. Alors que notre système solaire a 4,5 milliards d’années, Beta Pictoris n’a que 20 millions d’années – ce qui est jeune, astronomiquement parlant.

Les scientifiques ont pu détecter quelques comètes frôlant l’étoile dès 1987, ce qui en fait les premières comètes jamais observées autour d’une étoile en dehors de notre soleil.

Une équipe de recherche internationale a observé le système Beta Pictoris pendant 156 jours à l’aide de la mission Transiting Exoplanet Survey Satellite, ou TESS, de la NASA.

En plus de découvrir 30 exocomètes, les chercheurs ont également pu déterminer la taille des noyaux cométaires – la “boule de neige sale” glacée qui compose le cœur d’une comète. Lorsque les comètes passent près d’une étoile, la chaleur de l’étoile provoque la sublimation de leur glace, créant de longues queues coulantes qui peuvent s’étirer derrière les comètes.

Les noyaux des exocomètes mesurent entre 1,8 et 8,7 miles (3 et 14 kilomètres) de diamètre, comme les comètes de notre propre système solaire. C’est la première fois que des astronomes mesurent la distribution en taille des comètes dans un autre système planétaire.

Une étude détaillant la découverte publiée jeudi dans la revue Scientific Reports.

Dans Beta Pictoris, les comètes “frôlent l’étoile presque tous les jours”, a déclaré l’auteur principal de l’étude Alain Lecavelier des Etangs, chercheur CNRS à l’Institut d’Astrophysique de Paris, dans un communiqué.

Tout comme les comètes que les astronomes étudient dans notre système solaire, les exocomètes ont été façonnées par des collisions avec d’autres objets.

“Cela montre l’importance des interactions, des collisions, des échanges de matière entre les planètes et les petits corps tels que les astéroïdes ou les comètes dans les premiers stades de la vie d’un système planétaire”, a déclaré Lecavelier des Etangs.

Une partie de l’eau sur Terre provient probablement des comètes et de leur teneur en glace, les scientifiques sont donc curieux de savoir comment les comètes peuvent également avoir un impact sur les exoplanètes.

“Nous ne pouvons pas garantir que les comètes observées sont susceptibles de livrer des matériaux comme de l’eau aux planètes en orbite autour de Beta Pictoris, mais nos observations montrent que les collisions sont très fréquentes et suggèrent donc que les planètes tempérées peuvent être enrichies en matériaux piégés dans les glaces gelées capturées par les comètes quand (les comètes) sont loin de l’étoile et entrent ensuite en collision avec les planètes », a-t-il déclaré.

Bien qu’il existe de nombreuses similitudes entre les exocomètes de Beta Pictoris et les comètes de notre système solaire, leur degré exact de similitude et de différence “reste à déterminer”, a déclaré Lecavelier des Etangs.

Les exocomètes peuvent aider à faire la lumière sur l’origine et l’évolution des comètes en général, et les futures observations du système planétaire à l’aide de Hubble et du télescope spatial James Webb pourraient révéler plus de détails à leur sujet.

“La question de la composition de ces comètes reste ouverte”, a-t-il déclaré.

Les chercheurs veulent déterminer quelle substance se sublime, ou passe d’un solide à un gaz, lorsque les exocomètes s’approchent de l’étoile Beta Pictoris. Il peut s’agir de glace d’eau, de monoxyde de carbone ou de tout autre chose.

Le système a la combinaison unique de trois facteurs qui incitent les astronomes à revenir : il est jeune, proche et les télescopes ont une perspective parfaite depuis la Terre.

“La nature nous a fourni une cible si incroyable”, a déclaré Lecavelier des Etangs. “Beaucoup de questions restent ouvertes. Je suis sûr que Beta Pictoris nous occupera pendant les prochaines décennies !”

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