Le Sénat confirme Powell pour un 2e mandat alors que la Fed lutte contre l’inflation

WASHINGTON (AP) – Le Sénat a confirmé jeudi Jerome Powell pour un deuxième mandat de quatre ans à la présidence de la Réserve fédérale, apportant un soutien bipartite aux efforts considérables de Powell pour freiner l’inflation la plus élevée en quatre décennies.

Le vote 80-19 a reflété un large soutien au Congrès pour la volonté de la Fed de lutter contre la flambée des prix par une série de fortes hausses des taux d’intérêt qui pourrait se prolonger jusqu’à l’année prochaine. L’objectif de la Fed est de ralentir suffisamment les emprunts et les dépenses pour atténuer les pressions inflationnistes.

Depuis février, date à laquelle son premier mandat a expiré, Powell dirigeait la banque centrale à titre temporaire.

Il fait face à une tâche difficile et risquée en essayant de juguler l’inflation sans affaiblir l’économie au point de provoquer une récession. Le marché du travail reste robuste et s’est renforcé à un point qui, selon Powell, est « insoutenablement chaud » et contribue à une surchauffe de l’économie.

La flambée des prix dans l’ensemble de l’économie a causé des souffrances à des millions d’Américains dont les salaires ne suffisent pas au coût des produits de première nécessité comme la nourriture, l’essence et le loyer. Et la perspective de taux d’intérêt toujours plus élevés a déstabilisé les marchés financiers, les cours des actions ayant chuté pendant des semaines.

Dans une interview avec “Marketplace” de NPR plus tard jeudi, Powell a reconnu que la capacité de la Fed réussir à ralentir l’économie et à réduire l’inflation sans provoquer de récession – un soi-disant “atterrissage en douceur” – dépend de “facteurs que nous ne contrôlons pas”, tels que l’invasion de l’Ukraine par la Russie et le ralentissement de la croissance en Chine.

Cela contraste avec les déclarations précédentes plus confiantes de Powell, y compris la semaine dernière lorsqu’il a déclaré: “Nous avons de bonnes chances d’avoir un atterrissage en douceur ou en douceur.”

Le soutien de Powell jeudi au Sénat était à peu près conforme à ce qu’il avait reçu il y a quatre ans, après sa première nomination à la présidence par le président Donald Trump. A cette époque, le Sénat a voté 84-13 pour le confirmer.

Dans une certaine mesure, le soutien de Powell au Congrès reflète le blâme que la plupart des républicains attribuent au programme de secours COVID de 1,9 billion de dollars du président Joe Biden – plutôt qu’aux taux ultra-bas de la Fed – pour avoir provoqué une inflation élevée. De nombreux économistes, y compris ceux qui ont servi dans les administrations démocrates précédentes, conviennent que la législation de Biden a joué un rôle dans l’accélération des prix.

La confirmation de Powell intervient alors que de nombreux économistes ont vivement critiqué la Fed d’avoir attendu trop longtemps pour réagir à l’aggravation de l’inflation, rendant sa tâche plus difficile et plus risquée.

Les prix ont grimpé pour la première fois il y a un an, après que les Américains ont augmenté leurs dépenses une fois que les vaccins ont été administrés et que les restrictions COVID ont commencé à diminuer. L’augmentation de la demande a pris de nombreuses entreprises au dépourvu et à court d’approvisionnement, entraînant une flambée des prix de biens comme les voitures, les meubles et les appareils électroménagers – si les consommateurs pouvaient même les trouver. La forte inflation s’est depuis propagée à la majeure partie du reste de l’économie, y compris les loyers et d’autres services tels que les chambres d’hôtel, les repas au restaurant et les soins médicaux.

Pendant des mois, Powell a répété son point de vue selon lequel l’inflation était simplement “transitoire” et diminuerait bientôt à mesure que les goulots d’étranglement de l’offre seraient résolus. La Fed a continué d’acheter des bons du Trésor et des obligations hypothécaires jusqu’en mars, lorsque les prix avaient grimpé de 8,5 % par rapport à un an plus tôt. Les achats d’obligations visaient à maintenir bas les taux des prêts à long terme. Il y a seulement deux mois, la banque centrale a relevé son taux directeur de près de zéro à une fourchette de 0,25 % à 0,5 %.

“Ils auraient pu commencer à réduire (les achats d’obligations) plus tôt, à resserrer leur politique monétaire plus tôt, surtout une fois que ces données solides ont commencé à arriver”, a déclaré Kristin Forbes, économiste à la Sloan School of Management du MIT et ancienne membre du Comité de politique monétaire de la Banque d’Angleterre.

Powell et d’autres responsables ont depuis reconnu que la Fed avait peut-être commencé à réduire ses mesures de relance plus tôt. Ils suggèrent, cependant, que la plupart des économistes en dehors de la Fed pensaient également au départ qu’une inflation élevée serait de courte durée.

“Le recul montre que nous aurions dû agir plus tôt”, a reconnu Powell lors d’une audience au Sénat début mars.

L’opinion de la Fed selon laquelle l’inflation reflétait principalement des chocs d’offre qui allaient bientôt s’estomper “s’est avérée fausse”, a concédé Powell, “pas peut-être erronée sur le plan conceptuel, mais il faut juste beaucoup plus de temps pour que l’offre guérisse que nous ne le pensions”.

Christopher Waller, membre du conseil d’administration de la Fed, a déclaré la semaine dernière que la banque centrale avait été en partie déconcertée par des rapports d’août et de septembre derniers suggérant que le marché du travail s’affaiblissait. Une embauche plus lente aurait rendu plus difficile pour les travailleurs d’obtenir des augmentations de salaire importantes et aurait donc contribué à contenir l’inflation.

Mais ces rapports d’embauche, et les trois qui ont suivi, ont ensuite été révisés à la hausse d’un total d’environ 1,5 million d’emplois, a déclaré Waller, soulignant la demande extraordinairement élevée de main-d’œuvre qui a également fortement augmenté les salaires.

“Si nous savions alors ce que nous savons maintenant, je pense que (les décideurs de la Fed) auraient accéléré la réduction (des achats d’obligations) et relevé les taux plus tôt”, a déclaré Waller vendredi. “Mais personne ne le savait, et c’est la nature de la politique monétaire en temps réel.”

Le Sénat a déjà confirmé trois des autres choix de Biden pour le Conseil des gouverneurs de la Fed : Lael Brainardqui est maintenant vice-présidente, et Lisa Cook et Philippe Jefferson. Tous trois voteront sur les décisions de la banque centrale en matière de taux d’intérêt et sur les politiques de réglementation financière.

Cook et Jefferson sont tous deux noirs, ce qui signifie que le conseil d’administration de la Fed compte désormais deux membres noirs pour la première fois en 108 ans d’histoire. Cook, professeur d’économie et de relations internationales à l’État du Michigan, sera la première femme noire à siéger au conseil.

Biden a également nommé Michael Barr, un ancien responsable du département du Trésor qui a aidé à rédiger la loi de régulation financière Dodd-Frank de 2010, pour être le principal régulateur bancaire de la Fed et occuper le dernier poste vacant au sein du conseil de sept membres. Sén. Sherrod Brown, le démocrate de l’Ohio qui est président du comité sénatorial des banques, a déclaré jeudi que son comité tiendrait une audience sur la nomination de Barr la semaine prochaine.

Dans le passé, les politiciens se sont souvent opposés à des taux d’intérêt plus élevés par crainte qu’ils n’entraînent des pertes d’emplois. L’inflation chroniquement élevée des années 1970 a été attribuée, en partie, à la pression politique qui a conduit la Fed à renoncer à de fortes hausses de taux sous les présidents Lyndon Johnson et Richard Nixon.

Powell lui-même a subi de vives critiques de la part de Trump lorsque la Fed a relevé ses taux en 2017 et 2018 après que le taux de chômage ait atteint un creux d’un demi-siècle de 3,5 %. Powell a annulé certaines de ces hausses en 2019, après que l’économie ait ralenti à la suite des tarifs de Trump sur les importations chinoises.

Cette semaine, Biden a déclaré que s’il respecterait l’indépendance de la Fed, il soutenait ses efforts pour augmenter les taux d’emprunt, qui ont déjà entraîné une augmentation des coûts des prêts hypothécaires, des prêts automobiles et des emprunts commerciaux.

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