Le retour de l’astronaute américain est en jeu alors que les tensions avec la Russie s’intensifient | Station spatiale internationale

L’astronaute américain Mark Vande Hei a passé près d’un an dans l’espace, mais doit maintenant faire face à ce qui pourrait être sa mission la plus délicate : ramener une capsule russe sur Terre au milieu d’une tension croissante entre les deux pays.

La Nasa insiste sur le fait que le retour de Vande Hei à la fin du mois reste inchangé, même si l’invasion de l’Ukraine par la Russie a entraîné des lancements annulés, des contrats rompus et une escalade de la guerre des mots de la part du chef de l’Agence spatiale russe.

Beaucoup craignent que Dmitri Rogozine ne mette en péril des décennies de partenariat pacifique, notamment à la Station spatiale internationale (ISS).

Vande Hei, qui battra mardi le record américain de vol spatial unique de 340 jours, doit partir avec deux Russes à bord d’une capsule Soyouz pour atterrir au Kazakhstan le 30 mars. Il aura passé 355 jours dans l’espace. Le record du monde de 438 jours appartient à la Russie.

L’astronaute à la retraite de la Nasa Scott Kelly, détenteur du record américain jusqu’à mardi, fait partie de ceux qui s’affrontent avec Rogozine, un allié de longue date de Vladimir Poutine. Kelly a rendu une médaille à l’ambassade de Russie à Washington, mais pense que les deux parties « peuvent tenir ensemble » dans l’espace.

“Nous avons besoin d’un exemple montrant que deux pays qui, historiquement, n’ont pas été dans les termes les plus amicaux, peuvent toujours travailler quelque part pacifiquement. Et que quelque part se trouve la Station spatiale internationale. C’est pourquoi nous devons nous battre pour le garder », a déclaré Kelly.

La Nasa veut faire fonctionner la station spatiale jusqu’en 2030, tout comme les agences spatiales européenne, japonaise et canadienne. Les Russes ne se sont pas engagés au-delà de la date de fin initiale de 2024 environ.

Les États-Unis et la Russie sont les principaux opérateurs de l’avant-poste orbital, occupé en permanence depuis 21 ans. Jusqu’à ce que SpaceX commence à lancer des astronautes en 2020, les Américains faisaient du stop sur des capsules russes Soyouz pour des dizaines de millions de dollars par siège.

Les agences spatiales américaine et russe travaillent toujours sur un système dans lequel un Russe se lancerait sur une capsule SpaceX à partir de cet automne et un Américain volerait sur le Soyouz, contribuant à assurer une présence américaine et russe à tout moment.

Vande Hei, 55 ans, et colonel à la retraite, a emménagé dans l’ISS en avril dernier, se lançant sur un Soyouz depuis le Kazakhstan avec Pyotr Dubrov et un autre Russe. Lui et Dubrov sont restés deux fois plus longtemps que d’habitude pour accueillir une équipe de tournage russe en octobre.

Alors que la situation s’intensifiait à 260 milles plus bas le mois dernier, Vande Hei a reconnu qu’il évitait les conversations sur l’Ukraine avec Dubrov et Anton Shkaplerov, leur commandant russe. Trois autres Russes décolleront du Kazakhstan vendredi.

« Nous n’en avons pas trop parlé. Je ne suis pas sûr que nous ayons vraiment envie d’y aller », a déclaré Vande Hei à un intervieweur.

“Ce serait un triste jour pour les opérations internationales si nous ne pouvions pas continuer à opérer pacifiquement dans l’espace”, a déclaré la responsable des vols spatiaux humains de la Nasa, Kathy Lueders, qui a noté qu’il serait “très difficile” de faire cavalier seul.

SpaceX emmène trois hommes d’affaires et une escorte d’ex-astronautes à la station spatiale fin mars. Mi-avril, SpaceX livrera quatre astronautes pour la Nasa avant d’en ramener quatre à bord depuis novembre.

La Nasa et SpaceX refusent de spéculer sur la possibilité de mettre à disposition un siège pour Vande Hei. Ils disent qu’un avion de la Nasa et une petite équipe seront au Kazakhstan, comme d’habitude, pour le ramener à Houston.

Une ancienne astronaute de la Nasa, Heidemarie Stefanyshyn-Piper, dont le père est né en Ukraine, a déclaré que la situation était difficile.

« Nous sanctionnons la Russie. Les entreprises se retirent des affaires en Russie. Mais vous avez encore le gouvernement américain, l’agence spatiale, qui fait affaire avec les Russes », a-t-elle déclaré. “Vous ne pouvez pas appuyer sur un bouton et séparer les deux” côtés de la station spatiale.

En plus de menacer de se retirer de la station spatiale et de la larguer sur les États-Unis, l’Europe ou ailleurs, Rogozine avait couvert des drapeaux d’autres pays sur une fusée Soyouz en attente de décollage au début du mois. Le lancement a été annulé après que le client, basé à Londres, OneWeb, ait refusé ses demandes de ne pas utiliser les satellites à des fins militaires et que le gouvernement britannique ait interrompu son soutien financier.

L’Agence spatiale européenne est sous le choc. Après avoir manqué une date limite de lancement de 2020 pour son rover Mars, un effort euro-russe, le projet était sur la bonne voie pour un décollage en septembre du Kazakhstan. Maintenant, il est très probable qu’il soit éteint jusqu’en 2024, la prochaine occasion pour la Terre et Mars d’être correctement alignés. La Russie a retiré du personnel du site de lancement français en Amérique du Sud, suspendant les lancements Soyouz de satellites européens.

Tout cela s’ajoute à un test de missile anti-satellite russe en novembre qui a ajouté des déchets aux débris encerclant la Terre et a mis les quatre Américains, deux Russes et un Allemand de la station spatiale en état d’alerte pendant des jours.

Jeffrey Manber, maintenant avec la société privée Voyager Space, a contribué à forger des liens entre les États-Unis et la Russie au milieu des années 1990. Il considère la station spatiale comme “l’un des derniers obstacles à la collaboration”.

Mais, a-t-il ajouté, “il n’y a pas de retour en arrière si le partenariat est terminé et que le résultat est une fin prématurée du programme ISS”.

John Logsdon, professeur émérite à l’Université George Washington, s’attend à la fin de la coopération spatiale à grande échelle entre la Russie et l’Occident.

“La Russie s’est déjà rapprochée de la Chine, et la situation actuelle va probablement accélérer ce mouvement”, a-t-il déclaré.

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