Le marché obligataire rend un verdict mitigé sur les prévisions de taux de la Fed

Les prévisions de taux d’intérêt des responsables de la Réserve fédérale ont suscité mercredi une réaction mitigée des marchés obligataires américains, suggérant que les investisseurs se demandent toujours dans quelle mesure la banque centrale resserrera réellement sa politique monétaire.

La vente de bons du Trésor à court terme a indiqué que les investisseurs augmentaient une fois de plus leurs attentes quant à la manière dont les taux d’intérêt pourraient augmenter cette année. Les ventes initiales d’obligations à plus long terme ont cependant rapidement échoué, signe que les investisseurs pensaient qu’un rythme rapide de hausse des taux d’intérêt au cours des prochains mois pourrait entraîner une diminution des hausses plus tard.

Les actions ont grimpé, avec le S&P 500 en hausse de 2,2 % et le Nasdaq Composite, très technologique, en hausse de 3,8 %.

Conformément aux attentes des investisseurs, la banque centrale a relevé mercredi son taux de référence des fonds fédéraux de près de zéro à une fourchette comprise entre 0,25% et 0,5%. Les responsables, cependant, ont également considérablement augmenté leurs prévisions quant à la hausse des taux au cours des deux prochaines années.

Dans l’ensemble, 12 responsables sur 16 ont indiqué qu’ils pensaient que les taux atteindraient une fourchette d’au moins 1,75 % à 2 % d’ici la fin de l’année, la prévision médiane se terminant à environ 1,9 %. La prévision médiane des taux d’ici la fin de l’année prochaine était d’environ 2,8 %.

“La Fed sent un signal fort au marché qu’elle a l’engagement et la volonté de calmer les pressions inflationnistes”, a déclaré Gary Pollack, responsable de la négociation des titres à revenu fixe à l’unité de gestion de fortune privée de la Deutsche Bank.

Les investisseurs, a-t-il ajouté, avaient déjà pensé que la banque centrale pourrait relever ses taux à chacune de ses réunions restantes cette année. Mais ils avaient également parié que la Fed elle-même ferait preuve de plus de prudence dans ses prévisions mercredi, ce qui a provoqué la chute des prix des obligations à court terme et la hausse des rendements lorsque les prévisions ont été publiées.

À la fin de la séance, le rendement du billet de référence du Trésor à deux ans s’est établi à 1,956 %, selon Tradeweb, contre 1,855 % mardi. Le rendement du billet à 10 ans s’est établi à 2,185 %, son plus haut niveau depuis mai 2019, mais juste une modeste augmentation par rapport à 2,160 % mardi et à peu près inchangé par rapport à la veille de la déclaration de la Fed. Le rendement de l’obligation à 30 ans a chuté, glissant à 2,456 % contre 2,503 % mardi.

À certains égards, selon les analystes, la réaction de Wall Street correspond aux tendances récentes, les investisseurs étant prêts à ajuster leurs attentes en matière de taux d’intérêt pour 2022 mais étant beaucoup moins flexibles au-delà de ce point.

Pour 2023 et 2024, les investisseurs “deviennent sceptiques”, a déclaré Priya Misra, responsable de la stratégie des taux mondiaux chez TD Securities à New York. “C’est plus loin”, a-t-elle ajouté. « Les choses pourraient changer. Peut-être que l’inflation diminuera d’ici là », surtout compte tenu de ce que la Fed fera probablement cette année, à la fois en termes de hausse des taux et de réduction de ses avoirs obligataires.

Les investisseurs et les économistes accordent une attention particulière aux rendements des bons du Trésor, car ils fixent un plancher sur les coûts d’emprunt dans l’ensemble de l’économie et constituent un intrant important dans les modèles financiers que les investisseurs utilisent pour évaluer les actions et autres actifs.

Fortement influencées par les attentes des investisseurs concernant les taux à court terme fixés par la Fed, les variations des taux peuvent avoir un impact direct sur l’économie bien avant que la banque centrale ne modifie réellement les taux qu’elle contrôle directement. Déjà cette année, des signes de ralentissement de la demande de logements ont été observés grâce à la hausse des taux hypothécaires, qui sont étroitement liés au rendement du Trésor à 10 ans.

De nombreux investisseurs accepteraient une croissance économique légèrement plus lente tant que les États-Unis peuvent éviter une récession et que les bénéfices des entreprises peuvent continuer à croître. Les actions américaines se sont généralement bien comportées lorsque la Fed a commencé à relever les taux d’intérêt, en grande partie parce que la banque centrale a pris ces mesures lorsque l’économie était en position de force.

Cette année, les investisseurs sont plus nerveux que d’habitude, avec le S&P 500 en baisse de 8,6 % pour l’année, car l’inflation est plus élevée qu’elle ne l’a été depuis des décennies. L’un des risques est que la Fed soit prête à risquer une récession, ou à en provoquer accidentellement une, alors qu’elle tente de maîtriser l’inflation.

Cette année a déjà été difficile pour les investisseurs obligataires. Lorsque l’inflation a commencé à s’accélérer l’année dernière, les investisseurs ont pensé pendant des mois qu’elle pourrait se calmer d’elle-même, permettant à la Fed de maintenir les taux d’intérêt à court terme proches de zéro. Ces points de vue ont cependant changé rapidement cette année, en grande partie à cause d’un changement de ton des responsables de la Fed, dont le président Jerome Powell, qui ont commencé à exprimer plus d’inquiétude au sujet de l’inflation et un empressement à commencer à augmenter les taux.

Cette année, une reprise importante des obligations s’est produite fin février lorsque la Russie a envahi l’Ukraine pour la première fois, semant l’incertitude quant aux perspectives économiques.

Plus récemment, cependant, les investisseurs sont devenus plus sceptiques quant à la capacité de l’invasion à limiter les taux d’intérêt. Certains ont fait valoir que la hausse des prix des matières premières stimulée par l’invasion ne pourrait qu’alimenter davantage l’inflation, mettant encore plus de pression sur la Fed pour qu’elle resserre sa politique. Pendant ce temps, les prix de l’énergie ont déjà baissé par rapport à leurs récents sommets, en partie grâce à l’espoir d’un règlement négocié entre la Russie et l’Ukraine. Cela a apaisé les inquiétudes de ceux qui pensaient que la hausse des prix pourrait avoir l’effet inverse : ralentir la croissance économique et rendre plus difficile pour la Fed de relever les taux.

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Indépendamment des actions de la Fed mercredi, les politiques monétaires – et donc les rendements obligataires – seront toujours largement déterminés par l’état de l’économie.

Sur ce front, de nouvelles données ont montré mercredi matin que les ventes au détail avaient augmenté de 0,3% en février, en dessous des prévisions des analystes pour une augmentation de 0,4%. Dans le même temps, l’augmentation des ventes pour janvier a été révisée à la hausse à 4,9 % contre 3,8 %.

Les rendements du Trésor ont peu changé juste après le rapport. Dans une note aux clients, Ian Lyngen, responsable de la stratégie des taux américains chez BMO Capital Markets, a écrit que les données montraient “une trajectoire troublante” mais que les révisions à la hausse des ventes de janvier “ont atténué les chiffres décevants de février”.

Écrire à Sam Goldfarb à sam.goldfarb@wsj.com

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