Le long adieu aux anneaux de Saturne

De toutes les planètes de notre système solaire, Saturne est peut-être la plus belle. Ces bagues ! Brins après brins de matière glacée avec juste un soupçon de roche, disposés en un halo délicat. De près, les anneaux brillent dans des roses, des gris et des bruns doux, scintillant dans l’obscurité. Il est difficile d’imaginer Saturne sans eux.

Mais les anneaux de Saturne ne sont pas une caractéristique permanente. En fait, ils disparaissent.

Les anneaux perdent de la matière chaque année. Les micrométéorites entrantes et le rayonnement solaire perturbent les petits morceaux poussiéreux de la matière annulaire, les électrisant. Les particules, soudainement transformées, s’accordent aux lignes de champ magnétique de Saturne et commencent à tourner en spirale le long de ces chemins invisibles. Lorsque les particules s’approchent trop près du sommet de l’atmosphère de Saturne, la gravité les attire et elles se vaporisent dans les nuages ​​de la planète.

Les astronomes appellent cela “la pluie en anneau”, et avec le temps, ce phénomène et d’autres saperont l’élément distinctif qui, pour nous, fait de Saturne Saturne, jusqu’à ce qu’il ne reste plus rien. À l’heure actuelle? “C’est nous qui regardons les anneaux de Saturne à leur apogée”, m’a dit James O’Donoghue, scientifique planétaire à la JAXA, l’agence spatiale japonaise. Un spectacle magnifique qui, de notre point de vue, semble immuable, mais, à grande échelle, éphémère.

Il peut être utile de savoir que le processus va prendre un certain temps : O’Donoghue et d’autres scientifiques estiment que les anneaux disparaîtront dans environ 300 millions d’années. Les habitants de la Terre ont encore tout le temps de s’émerveiller devant la beauté des anneaux de Saturne et de les étudier. Parce que, bien que les astronomes comprennent que les anneaux sont sur le point de disparaître, ils ne savent toujours pas tout sur ces bandes – y compris comment Saturne les a obtenues en premier lieu.

Les anneaux de Saturne ont ébloui les observateurs pendant des siècles, mais nous nous sommes vraiment approchés d’eux pour la première fois au début des années 1980, lorsque le vaisseau spatial Voyager de la NASA a filé lors d’une grande tournée des planètes extérieures. À l’époque, les scientifiques soupçonnaient que les anneaux se sont probablement formés aux côtés de Saturne il y a environ 4,6 milliards d’années, lorsque le système solaire était jeune et bruyant. À l’époque, avec des objets rocheux volant partout, une nouvelle planète aurait facilement pu en capturer, les enfiler autour de son milieu et laisser la gravité les aplatir.

Mais le survol du Voyager a suggéré une autre histoire. Les observations ont capturé les anneaux plus en détail que jamais auparavant, révélant que le système n’avait pas autant de masse que les chercheurs l’avaient prédit, ce qui signifiait qu’ils ne pouvaient pas avoir des milliards d’années. Les anneaux devaient être beaucoup plus jeunes, peut-être seulement âgés de 10 à 100 millions d’années. “Ces résultats étaient totalement déroutants et bizarres”, m’a dit Jeff Cuzzi, chercheur à la NASA et expert des anneaux planétaires.

Le système d’anneaux de Saturne avait semblé aussi ancien que le système solaire lui-même ; maintenant, il semblait que les anneaux n’existaient pas lorsque les dinosaures ont commencé à parcourir la Terre. Le système solaire s’était calmé à ce moment-là, alors où Saturne aurait-il obtenu la matière première ? “La probabilité qu’un événement forme les anneaux maintenant” – maintenant, en langage astronome, c’est-à-dire au cours des 100 derniers millions d’années environ – “est très improbable”, Paul Estrada, un chercheur de la NASA qui a étudié les anneaux de Saturne pendant des années, m’a dit. Et pourtant, des observations plus récentes appuient cette hypothèse. En 2017, un vaisseau spatial de la NASA appelé Cassini a en fait survolé les anneaux de Saturne, envoyant à la maison autant d’informations que possible avant qu’il ne soit effacé dans l’atmosphère de la planète. Ses mesures finales confirmaient ce que les missions Voyager avaient observé, à savoir que les anneaux n’étaient pas assez massifs pour être anciens.

La communauté scientifique n’est pas parvenue à un consensus sur l’origine des anneaux de Saturne. Mais, si les anneaux sont bien cosmiquement jeunes, les scientifiques disent qu’ils se sont probablement formés lorsqu’une des lunes de Saturne, elle-même assez ancienne, s’est approchée trop près et a été déchiquetée en morceaux. La lune était probablement petite; notre propre lune, a déclaré O’Donoghue, pourrait être utilisée pour façonner des milliers de systèmes d’anneaux comme celui de Saturne.

L’histoire des anneaux de Saturne nous rappelle que les mondes de notre système solaire, aussi immobiles et statiques qu’ils puissent paraître d’ici, sont des lieux dynamiques, avec des histoires dramatiques qui leur sont propres. “Nous pensons que l’univers là-bas – par opposition à cela, où nous vivons, où tout est chaotique et désordonné et changeant tout le temps – est ce genre de cristal et de chose qui ne change jamais”, a déclaré Cuzzi. De loin, les anneaux de Saturne semblent si solides, comme un rebord sur lequel vous pourriez balancer vos jambes. Mais ils sont tout sauf ça. “Ces particules se bousculent lentement et se heurtent les unes aux autres”, m’a dit Linda Spilker, scientifique planétaire au Jet Propulsion Laboratory de la NASA qui a travaillé sur la mission Cassini. “Il y a des sillages créés par de minuscules lunes.” Lorsque Cassini est tombé à travers eux, “nous avons pu mesurer la quantité de matériau annulaire qui se déverse sur la planète”, a-t-elle déclaré. La mission Voyager, sur laquelle Spilker a également travaillé, avait repéré des preuves de fuites d’anneaux dans Saturne, mais avec Cassini, les astronomes pouvaient vraiment enquêter sur le phénomène et faire leurs meilleures estimations pour combien de temps les anneaux resteraient.

Quelques centaines de millions d’années, c’est très long. Et pourtant, je ressens une pointe de tristesse particulière à l’idée que Saturne perde ses anneaux. Il en va de même pour certains astronomes avec qui j’ai parlé, et d’autres qui ne sont pas du tout astronomes, mais qui ont grandi avec une image très claire de Saturne en tant que planète aux anneaux. J’ai ressenti des émotions similaires lorsque j’ai appris que la lune s’éloignait lentement de la Terre ; qu’un minuscule hélicoptère martien a tenté de s’envoler dans l’atmosphère de la planète rouge ; qu’une comète interstellaire a voyagé pendant des millions d’années sans ressentir la chaleur d’une étoile. J’en suis venu à penser à ces réactions comme à des « sensations d’espace ». Aucun de ces événements n’a de réelle incidence sur notre vie quotidienne, et pourtant ils nous touchent de manière cosmique. “C’est très, très triste que les anneaux disparaissent à l’avenir”, a déclaré O’Donoghue. Mais “je suis très heureux que nous ayons la chance de le voir.”

Peut-être qu’un jour, après la dissipation des anneaux de Saturne, l’univers pourrait donner à la planète un nouvel ensemble. “Peut-être à travers un processus – une autre lune est brisée et une comète s’approche trop près, vous recommencez”, a déclaré Spilker. “Peut-être que ce n’est pas le dernier que nous verrons des anneaux autour de Saturne.”

Après tout, le cosmos est tout à fait le créateur de bijoux ; Jupiter, Uranus et Neptune ont tous des anneaux. Ce sont des choses faibles et vaporeuses, mais elles sont là, et elles étaient probablement beaucoup plus massives il y a longtemps, avant qu’un mystérieux mécanisme ne les réduise, a déclaré O’Donoghue. Les forces cosmiques sont déjà à l’œuvre sur le prochain ajout du système solaire. Dans quelques dizaines de millions d’années, Phobos, une petite lune de Mars, se brisera probablement. Les éclats tourbillonneront autour de la planète rouge, s’installant dans une nouvelle et belle fonctionnalité. Imaginez Mars avec des anneaux.

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