Le disque épais de la Voie lactée est bien plus ancien que vous ne le pensez

Une découverte remarquable vient d’ajouter une autre couche à notre quête pour reconstituer l’histoire de notre galaxie avec des détails sans précédent.

Une équipe de scientifiques de l’Institut Max-Planck d’astronomie en Allemagne a découvert que le “disque épais” de la Voie lactée s’est formé il y a 13 milliards d’années, quelque deux milliards d’années plus tôt qu’on ne le pensait auparavant, selon un communiqué de presse.

Au cas où vous l’auriez manqué, cela signifie qu’il a commencé à se former seulement 0,8 milliard d’années après le Big Bang.

Création d’une chronologie de la formation de la Voie lactée

La galaxie de la Voie lactée est composée de deux parties : le halo et le disque. Le disque est divisé en deux parties : le disque mince, qui comprend la majorité des étoiles, et le disque épais, qui est plus de deux fois plus haut que le disque mince mais ne contient qu’un petit pourcentage des étoiles de la Voie lactée. L’équipe a pu construire un historique de la formation de la Voie lactée en détectant des étoiles sous-géantes dans ces différentes zones.

Pour faire cette découverte, les astronomes Maosheng Xiang et Hans-Walter Rix de l’Institut Max-Planck d’astronomie ont combiné les données de la mission Gaia de l’Agence spatiale européenne (ESA), une entreprise ambitieuse qui vise à créer une carte tridimensionnelle de notre Galaxy, avec des mesures de la composition chimique des étoiles compilées par le télescope spectroscopique à fibre multi-objets à grande surface du ciel (LAMOST) de Chine.

Les chercheurs ont analysé une étude d’environ 250 000 étoiles âgées de 13,8 milliards à 15 milliards d’années pour retracer l’expansion de notre galaxie en croisant leurs cycles de vie avec les mouvements de la Voie lactée.

Selon l’étude publiée dans la revue Natureles âges stellaires reflètent deux périodes de l’histoire de notre galaxie : le disque épais a commencé à générer des étoiles dans la première phase, qui a commencé seulement 0,8 milliard d’années après le Big Bang, et le mince disque d’étoiles qui contient le Soleil est né au cours de la deuxième phase suivante de la galaxie. phase de développement.

En quête de découverte de la Voie Lactée

L’analyse montre également qu’après le boom de la formation d’étoiles causé par la fusion de notre galaxie de la Voie lactée avec une galaxie naine connue sous le nom de Gaia-Sausage-Encelade, le disque épais a continué à générer des étoiles jusqu’à ce que le gaz soit épuisé environ 6 milliards d’années après le Big Bang. .

“Depuis la découverte de l’ancienne fusion avec Gaia-Sausage-Encelade, en 2018, les astronomes ont soupçonné que la Voie lactée était déjà là avant la formation du halo, mais nous n’avions pas une image claire de ce à quoi ressemblait cette Voie lactée, “, a déclaré Maosheng, qui est actuellement postdoctorant à l’Institut Max-Planck d’astronomie. “Nos résultats fournissent des détails exquis sur cette partie de la Voie lactée, tels que son anniversaire, son taux de formation d’étoiles et son historique d’enrichissement en métal. Rassembler ces découvertes à l’aide des données de Gaia révolutionne notre image de quand et comment notre galaxie s’est formée.”

C’est une découverte intrigante qui préfigure ce qui va arriver dans le futur. Le télescope spatial innovant James Webb, par exemple, a été conçu pour examiner les plus anciennes galaxies semblables à la Voie lactée de l’univers, et nous pouvons nous attendre à assister à de nombreuses autres nouvelles observations dans un proche avenir une fois qu’il sera pleinement opérationnel.

Gaia, d’autre part, publiera également sa troisième publication complète de données le 13 juin de cette année, qui comprendra des spectres et des informations dérivées comme les âges et la métallicité. Grâce à cela, les astronomes pourront enrichir l’histoire glorieuse de notre galaxie avec des détails encore plus passionnants.

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