L’astrophysicien américain “visionnaire” Eugene Parker est mort à 94 ans

Eugene Parker, qui est devenu en 2018 la première personne à assister au lancement d’un vaisseau spatial portant son nom, a été salué comme un visionnaire qui a jeté les bases du domaine de l’héliophysique.

Eugene Parker, un astrophysicien américain pionnier dont la prédiction mathématique selon laquelle des particules chargées provenant d’étoiles dans un vent solaire ont été accueillies avec incrédulité avant d’être finalement justifié, est décédé à l’âge de 94 ans, a annoncé mercredi la NASA.

Parker a été salué comme un visionnaire qui a jeté les bases du domaine de l’héliophysique, la science de la compréhension du Soleil et de ses interactions avec la Terre et le système solaire, y compris la météo spatiale.

En 2018, il est devenu la première personne à assister au lancement d’un vaisseau spatial portant son nom, la sonde solaire Parker de la NASA.

“Nous avons été attristés d’apprendre la nouvelle du décès de l’un des grands esprits scientifiques et leaders de notre époque”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, dans un communiqué. Parker est décédé mardi, selon l’Université de Chicago, sa résidence universitaire de longue date.

“Gene Parker était une figure légendaire dans notre domaine – sa vision du Soleil et du système solaire était bien en avance sur son temps”, a ajouté Angela Olinto, doyenne de la division des sciences physiques de l’Université de Chicago.

Né le 10 juin 1927 dans le Michigan, Parker a obtenu un baccalauréat en physique de la Michigan State University et un doctorat. de Caltech, puis a enseigné à l’Université de l’Utah avant de s’installer à UChicago en 1955.

Il a commencé à étudier la température de la couronne solaire et ses calculs ont montré que les conditions devraient produire un flux supersonique de particules à la surface.

L’idée a d’abord été accueillie avec scepticisme, voire ridicule.

‘Une absurdité totale’

“Le premier critique de l’article a dit:” Eh bien, je suggérerais à Parker d’aller à la bibliothèque et de lire sur le sujet avant d’essayer d’écrire un article à ce sujet, car c’est un non-sens total “”, a déclaré Parker à UChicago News dans 2018.

Son idée n’a été publiée dans l’ Astrophysical Journal que lorsque le rédacteur en chef et futur lauréat du prix Nobel Subrahmanyan Chandrasekhar a réalisé qu’il ne pouvait pas trouver de faille dans les mathématiques de Parker et a ignoré les objections des deux critiques.

La théorie s’est avérée correcte en 1962 lorsque le vaisseau spatial Mariner II de la NASA, qui a volé vers Vénus, a rencontré le flux de particules, appelé vent solaire.

Les scientifiques savent maintenant que le vent solaire recouvre toutes les planètes, les protégeant des rayonnements nocifs, mais aussi perturbant parfois les communications ici sur Terre lorsque des éruptions solaires se produisent.

Parker a également proposé l’idée de “nanoflares” – de petites explosions solaires qui se produisent partout dans le Soleil – qui sont responsables de sa couronne surchauffée. La couronne est plus chaude que la surface elle-même, un fait qui ne pouvait pas être expliqué par la physique connue à l’époque.

Il a ensuite étudié les rayons cosmiques, les champs magnétiques des galaxies et une myriade d’autres sujets, et a remporté de nombreuses distinctions, notamment la US National Medal of Science, le Kyoto Prize, le Crafoord Prize et la American Physical Society Medal for Exceptional Achievement in Research.

“Quiconque connaissait le Dr Parker savait qu’il était un visionnaire”, a déclaré Nicola Fox, directeur de la division héliophysique de la NASA.

La sonde solaire Parker de la NASA, du nom de Parker, a été lancée en 2018, faisant le tour du Soleil plus près que n’importe quel vaisseau spatial ne l’avait fait auparavant.

Il a déjà renvoyé des trésors de données précieuses menant à de nouvelles découvertes sur la météo spatiale et la détection d’une longue zone théorisée où le rayonnement solaire vaporise toute la poussière cosmique.


Télescopes formés sur le dernier passage de Parker Solar Probe autour du soleil


© 2022 AFP

Citation: L’astrophysicien américain “visionnaire” Eugene Parker est mort à 94 ans (16 mars 2022) récupéré le 18 mars 2022 sur https://phys.org/news/2022-03-visionary-astrophysicist-eugene-parker-dead.html

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