La saga Theranos revient dans la salle d’audience alors que l’ex-COO Balwani doit être jugé

Sunny Balwani, ancien président et chef de l’exploitation de Theranos Inc., quitte le tribunal fédéral de San Jose, en Californie, le 19 octobre 2019. 2, 2019.

Michel Court | Bloomberg | Getty Images

Il était l’homme derrière le rideau du laboratoire de la start-up de tests sanguins Theranos. Maintenant, il occupe le devant de la scène dans sa propre affaire de fraude criminelle.

Les plaidoiries d’ouverture du procès de Ramesh “Sunny” Balwani, ancien président et chef de l’exploitation de Theranos, commencent mercredi au palais de justice fédéral de San Jose, où un jury a reconnu en janvier l’ex-PDG de Theranos Elizabeth Holmes, coupable de quatre chefs d’accusation de fraude électronique. et complot en vue de commettre une fraude électronique.

Un jury de six hommes et six femmes décidera du sort de Balwani, qui a été accusé des mêmes crimes que Holmes. Chacun est passible d’une peine pouvant aller jusqu’à 20 ans de prison. Il a plaidé non coupable.

Alors que Holmes attend sa condamnation en septembre, elle a pu réapparaître en tant que témoin clé contre Balwani. En plus de servir de Theranos’ No. 2 exécutif, Balwani était le petit ami de Holmes.

Au cours de son procès, Holmes a accusé Balwani d’un schéma d’abus sexuels et psychologiques, qui “a eu un impact sur tout ce que j’étais”, a-t-elle déclaré au jury. Balwani a nié les allégations.

Reed Kathrein, un avocat qui a représenté certains investisseurs dans un procès contre Holmes et Theranos, a déclaré à CNBC que Balwani était au cœur du Theranos russe, ce qui impliquait de mentir sur la technologie de l’entreprise et d’escroquer les actionnaires de centaines de millions de dollars.

“Sunny dirigeait tout, savait tout”, a déclaré Kathrein, qui n’est pas impliquée dans l’affaire de fraude criminelle de Balwani. “Bien qu’il ne soit peut-être pas le visage du public et qu’il n’ait peut-être pas fait de déclarations, il a été complètement complice pour obtenir l’argent des investisseurs et des patients.”

La publicité généralisée entourant le cas de Holmes a retardé les plaidoiries d’ouverture, car le juge Edward Davila et les avocats représentant chaque partie ont eu du mal à trouver une liste complète de jurés impartiaux. Il a fallu quatre jours et l’interrogation de près de 100 candidats pour constituer le jury de 12 personnes.

Lors de la sélection du jury, plus de la moitié des jurés potentiels ont levé la main lorsque les avocats leur ont demandé s’ils avaient entendu parler de Holmes ou de Theranos. Plusieurs ont déclaré avoir eu connaissance des allégations d’abus de Holmes contre Balwani.

Les procureurs n’ont pas dit s’ils prévoyaient de rappeler Holmes à la barre après qu’elle ait servi de témoin principal dans son propre procès. Kathrein a déclaré que Holmes pourrait témoigner contre Balwani dans le but de réduire sa peine de prison.

“Elizabeth a déjà indiqué qu’elle voulait le jeter sous le bus”, a déclaré Kathrein. “Elle l’a fait quand elle a quitté Theranos. Elle l’a fait à nouveau lors de son propre procès. Je ne serais pas surpris si elle le jetait encore une fois sous le bus et témoignait pour se sauver d’une peine sévère.”

L’avocat de Balwani, Jeffrey Coopersmith, a refusé de commenter. Les avocats de Holmes n’ont pas répondu à la demande de commentaires de CNBC.

La fondatrice de Theranos, Elizabeth Holmes, au centre, et sa famille quittent le bâtiment fédéral Robert F. Peckham et le palais de justice américain après que le jury l’a déclarée coupable de quatre chefs d’accusation à San Jose, en Californie, le lundi 19 janvier. 3, 2022.

Dai Sugano | Groupe MediaNews | Getty Images

Balwani, un ancien directeur de logiciels qui a fait des millions pendant le boom des dot-com, a rencontré Holmes en 2002 à Pékin, où ils étudiaient tous les deux le mandarin. C’était l’été avant la première année de Holmes à l’Université de Stanford. Elle avait 18 ans, il en avait 37.

Holmes a commencé Theranos l’année suivante et a rapidement abandonné Stanford. En 2005, elle et Balwani ont emménagé ensemble à Palo Alto, en Californie. Cependant, leur romance de 12 ans a été en grande partie tenue secrète des investisseurs, des partenaires commerciaux et des employés.

L’implication de Balwani avec Theranos a commencé en 2009. La société éprouvait des difficultés financières et Balwani est intervenu en accordant un prêt de 13 millions de dollars. Six mois plus tard, il était président et COO.

Selon Holmes, Balwani était son mentor et l’a conseillée sur la façon de diriger une entreprise. Dans son témoignage, elle a déclaré qu’elle comprenait que Balwani était un homme d’affaires prospère et qu’il travaillait pour le cofondateur de Microsoft, Bill Gates.

Au moment le plus dramatique de son procès de quatre mois, Holmes a décrit le comportement contrôlant de Balwani. Elle a dit au jury que Balwani avait tout dicté, de son emploi du temps à son régime alimentaire. Cependant, elle s’est abstenue de blâmer Balwani pour tous les incidents et a déclaré qu’il ne lui avait jamais dit quoi dire aux investisseurs ou aux partenaires pharmaceutiques comme Walgreens.

“Il n’était pas celui que je pensais qu’il était”, a déclaré Holmes au jury. “Et j’ai réalisé que si j’allais résoudre les problèmes et permettre à l’entreprise de voir à travers son potentiel, je devais le faire sans lui dans l’entreprise.”

Holmes a déclaré qu’elle avait quitté la maison de la Silicon Valley qu’ils partageaient en 2016, après qu’une inspection des régulateurs a révélé des problèmes majeurs à l’intérieur du laboratoire Theranos. Balwani a quitté Theranos plus tard cette année-là.

“Plus hermétique”

En mars 2018, la Securities and Exchange Commission a accusé Balwani et Holmes de “fraude massive”. Alors que Holmes a accepté de régler les accusations de la SEC sans admettre ni nier les allégations, Balwani a rejeté le règlement et combat les accusations séparément de son procès pénal.

Danny Cevallos, avocat et analyste juridique de NBC News, a déclaré que Balwani était désavantagé parce que Holmes avait déjà été condamné. Les messages texte obtenus par CNBC lors du procès Holmes montrent que Balwani et Holmes étaient impliqués dans les opérations quotidiennes de l’entreprise.

Le gouvernement “a compris ce qui fonctionnait et ce qui ne fonctionnait pas avec Holmes”, a déclaré Cevallos. Cela rend « cette affaire encore plus hermétique », a-t-il ajouté.

Barbara McQuade, une ancienne avocate américaine, convient que Balwani fait face à de longues chances.

“Il y a généralement plus d’avantages pour la défense lorsqu’il s’agit de la deuxième fois dans une affaire”, a déclaré McQuade, qui est également analyste juridique de NBC. “Les témoins font presque toujours des contradictions mineures dans leur témoignage. Un avocat de la défense qui est bon reconnaîtra ces incohérences et les signalera pour montrer que la mémoire du témoin est faillible.”

Mais les procureurs préféreront peut-être ne pas appeler Holmes, a déclaré McQuade, car “c’est une fraudeuse connue et elle est douée pour la fraude”.

Cevallos voit également la raison de garder Holmes hors du stand.

“Le gouvernement sait de première main à quel point Elizabeth est une personne convaincante”, a déclaré Cevallos. “C’est essentiellement pour cela qu’ils l’ont poursuivie. Ils ont déjà gagné une affaire sans elle, et ils ne veulent probablement pas qu’elle s’en tire moins bien que Balwani.”

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