La revue: Les mémoires révélatrices de Maud Newton “Ancestor Trouble”

Sur l’étagère:

Problème d’ancêtre : Un règlement de comptes et une réconciliation :

Par Maud Newton :
Maison aléatoire: 400 pages, 29 $ :

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Que devons-nous à nos ancêtres et quels droits ont-ils sur nous ? Comment assumer l’héritage de leurs défauts, péchés et crimes ? Ces questions obscurcissent l’histoire de notre pays et accablent la conscience de quiconque s’est aventuré dans les mauvaises herbes d’Ancestry.com et est tombé sur un testament manuscrit révélant que ses ancêtres possédaient des esclaves (et les ont partagés avec leurs enfants à leur mort). Des sites de généalogie comme Ancestry, qui associent des tests ADN à une base informatique massive d’enregistrements et de recherches, ont ouvert la porte à des histoires d’héroïsme silencieux, de méchanceté cachée et de douleur inimaginable.

Pour ses nouveaux mémoires pour la plupart révélateurs, “Ancestor Trouble”, la blogueuse, critique et essayiste Maud Newton a passé les dernières années à tenir compte de l’héritage personnel et historique de ses ancêtres, en commençant par sa famille immédiate fracturée et en remontant le temps, à travers et au-delà de ses arrière-grands-parents.

Dans la famille natale de Newton, certaines ruptures n’ont jamais cicatrisé. Elle est définitivement éloignée (et déshéritée) de son père, un avocat élevé au Mississippi qui considérait l’esclavage comme “une institution bienveillante qui n’aurait jamais dû être dissoute”, qui a peint les visages des enfants bruns dans ses livres de contes (avec le vernis à ongles de sa mère, si vous vous posez la question). Pendant sept ans, elle n’a pas parlé à sa mère, une ministre chrétienne évangélique, parce que sa mère a refusé de reconnaître le mal causé par le fait qu’à 12 ans, Maud a été agressée par son beau-père. “J’aimais ma mère avec une intensité féroce et je voulais qu’elle ait raison”, écrit-elle. L’injustice de la cécité de sa mère était dévastatrice.

Plus Newton recule, plus il devient ébouriffant. Ses grands-parents paternels, riches propriétaires de plantations qui comptaient sur la main-d’œuvre noire pour travailler les champs, négociaient du coton dans la ville du Mississippi où Emmett Till a été lynché. Son quatrième arrière-grand-père a prospéré en achetant et en vendant des esclaves. Son grand-père maternel, un Texas Lothario bipolaire qui s’est marié au moins 10 fois, a reçu une balle dans l’estomac par l’une de ses épouses, et son arrière-grand-père maternel a tué un homme avec un crochet à foin. Un ancêtre de la Nouvelle-Angleterre s’est enrichi en escroquant les Amérindiens de leur terre; une autre était considérée comme une sorcière.

C’est un matériau riche pour un mémoire introspectif, mais dans “Ancestor Trouble”, Newton vise plus qu’un récit des secrets de famille. Elle passe en revue et synthétise ce que nous savons aujourd’hui sur l’héritage, une mine de nouvelles connaissances issues du séquençage du génome humain et de l’explosion de la recherche génétique qui a suivi. Sa recherche de son héritage personnel mène sur plusieurs routes (et de nombreuses impasses) alors que Newton reconstitue la vie de parents décédés depuis longtemps à partir d’articles de journaux, d’annuaires de la ville et de registres de patients dans des asiles d’aliénés. Son parcours est tour à tour révélateur, drôle et délicieusement triste, alors qu’elle tente de comprendre l’effilochage de ce qui était autrefois les liens solides et aimants de la famille.

La méthode de Newton dans chacune des huit sections (“Nature et culture”, “Physicité”, “Tempérament”, etc.) consiste à commencer par se concentrer sur le personnel – la maladie mentale d’un grand-père, l’hyperthyroïdie d’une grand-mère. Elle approfondit ensuite l’histoire, la théologie, la culture et la science, revenant à comprendre ce que cela signifie pour elle. Il y a des chapitres sur le développement de la génétique, le mouvement eugéniste, l’héritabilité des traits familiaux et le domaine de l’épigénétique, qui étudie si nos gènes peuvent être altérés par l’expérience (réponse courte : c’est compliqué).

Cette combinaison de révélation personnelle et de synthèse fonctionne, pour la plupart. Newton est un penseur logique et un observateur suraigu, doté d’une mémoire prodigieuse et d’une honnêteté déchirante. C’est une écrivaine transparente et parfois lyrique : La bague d’une grand-mère, dont elle a hérité et perdu, était “l’idéal platonicien d’un rubis, la couleur du sang d’un test de piqûre”.

Elle équilibre le blâme avec le crédit. “Ce que j’ai le plus désiré dans ma vie, c’est d’être comme ma mère : créatif, original, joyeusement insoluble », écrit-elle. “Ce que j’ai le plus craint aussi, c’est d’être comme elle : impulsif, fervent, autodestructeur et rebelle, me consacrant à des projets que je brûle plus tard. ”

Dans un acte de générosité, Newton met sa capacité d’écriture aux pieds de son père et de sa famille, “la façon dont je reviens encore et encore sur des sujets, sous différents angles, m’expliquant mes pensées et mes sentiments au fur et à mesure, puis les construisant dans un argument pour me satisfaire et satisfaire toute autre personne qui pourrait, en cours de route, être persuadée. »

C’est inquiétant, alors, quand après de nombreuses pages d’observations lucides, elle déraille au sujet du culte des ancêtres – ses origines anciennes et ses incarnations modernes. Newton accepte l’idée que ses ancêtres sont là-bas, prêts et disposés à donner des conseils. Elle suit un “cours de vénération des ancêtres pour débutants” (disponible à la Nouvelle-Orléans ; Brooklyn ; Asheville, Caroline du Nord ; et Portland, Oregon), qui vise à aider les participants à contacter leurs ancêtres pour obtenir de l’aide.

Les supports de cours affirment : “En plus de soutenir les réparations avec la famille vivante, nos ancêtres encouragent une saine estime de soi et nous aident à clarifier notre destin, nos relations et notre travail dans le monde.” (Ici, j’essayais d’imaginer mes grands-parents paternels, qui ont élevé 10 enfants dans une ferme du Tennessee en dur, renforçant mon estime de soi d’au-delà du voile.) Cette recherche de ses parents et lignées “en bonne santé”, en prenant soin d’éviter le dangereux ” malade “mort, conduit dans le cas de Newton à une rencontre avec un esprit lié à un ancêtre qui a apparemment erré depuis le terrain du studio Disney”, une sorte d’insecte féerique… .elle avait un gros corps bleu-vert comme une chenille, de grandes ailes bleues , et un visage humain bleu. ”

C’est comme si l’esprit analytique de Newton prenait des vacances dans la lutte pour faire converger ses sentiments contradictoires. Cette déviation de ton et d’intention, si tard dans le livre, désarçonne le lecteur. Si la réconciliation familiale est l’objectif, les résultats semblent malheureusement incomplets.

Mais alors, comment une réconciliation est-elle possible sans réciprocité ? Newton et sa famille vivante peuvent toujours s’excuser, expier, mais à défaut de rituels woo-woo, les autres ancêtres ne le peuvent pas. Leurs descendants ne peuvent pas non plus le faire à leur place.

Newton est en voyage, et peut-être que sa recherche d’esprits ancestraux n’est qu’une étape sur la route. Elle croit qu’il est essentiel de répondre des péchés de ses ancêtres – elle soutient des organisations qui aident les autochtones à récupérer des terres – mais comment rendre pleinement compte d’une injustice aussi massive reste une question difficile. “Je commence tout juste – et je réfléchis encore à comment – apporter des modifications”, écrit-elle.

Par une froide journée de décembre, elle a visité la maison de ses neuvièmes arrière-grands-parents dans le Massachusetts, des gens qui se sont appropriés les terres autochtones et en sont devenus riches. “L’endroit était sombre et égaré, un monument douteux qui devrait être repensé”, écrit-elle. « J’ai demandé pardon à la terre et à ses autochtones, vivants et morts. Sur la terre usée au pied d’un banc, j’ai vidé une bouteille de vin en guise d’offrande. »

Gwinn, un journaliste lauréat du prix Pulitzer qui vit à Seattle, écrit sur les livres et les auteurs.

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