La nouvelle source d’argent de la Chine ? Alors que l’ISS s’apprête à prendre sa retraite, Pékin ouvrira sa station spatiale aux activités commerciales

La Chine vise à terminer la construction de sa station spatiale Tiangong et à la rendre opérationnelle d’ici la fin de cette année. Un nouveau rapport affirme que Pékin espère en faire une source de revenus, en plus de l’utiliser comme plaque tournante de diverses activités spatiales.

Selon un haut responsable du programme de vols spatiaux habités, la Chine prévoit d’ouvrir sa station spatiale aux missions et activités commerciales.

“Lorsque notre station spatiale sera achevée et opérationnelle, nous encouragerons activement le secteur privé à s’engager dans l’espace de différentes manières”, a récemment déclaré Zhou Jianping, concepteur en chef du programme chinois de vols spatiaux habités, à China Central Television.

« Il y a beaucoup de possibilités. Nous espérons qu’il y aura des acteurs spatiaux commerciaux compétitifs et rentables pour participer à des domaines tels que les applications spatiales et le développement des ressources spatiales. Les perspectives sont bonnes », a déclaré Zhou.

L’année dernière, les sociétés de lancement chinoises ont commencé à mentionner la station spatiale Tiangong comme une opportunité commerciale potentielle. Cela semble être une réponse à la demande d’idées de la China Manned Space Agency (CMSA) en janvier 2021 pour des méthodes de transport de fret à faible coût pour la station spatiale.

Image de fichier : Saion de l’espace chinois

En outre, il est pertinent de noter que la Chine a l’intention d’utiliser un premier étage réutilisable dans son lanceur d’équipage de nouvelle génération pour les missions vers la station spatiale et la lune. La nouvelle fusée doit fournir une option de lancement réutilisable pour les astronautes ou le fret vers la station spatiale de Tiangong, tandis qu’une version plus grande permettrait à la Chine d’envoyer des équipages sur la Lune et dans l’espace lointain.

Cela permettrait potentiellement une plus grande innovation et une plus grande concurrence entre la communauté scientifique et les start-up chinoises.

L’annonce a été la première indication que des entreprises commerciales pourraient être autorisées à participer au projet de station spatiale nationale. Cette décision rappelle les précédents projets de fret commercial de la NASA.

En 2005, la NASA avait formé une entreprise Commercial Cargo Project pour encourager l’industrie à fournir un accès à l’orbite terrestre basse (LEO) ainsi qu’à la Station spatiale internationale pour soutenir sa vision de l’exploration spatiale.

En 2020, l’agence spatiale américaine a célébré deux décennies d’astronautes vivant à bord de la Station spatiale internationale. La NASA se tourne vers des entreprises privées pour construire et déployer des habitats de vol libre supplémentaires dans LEO à mesure que le laboratoire de recherche flottant vieillit.

En 2021, la NASA a annoncé l’initiative Commercial LEO Destinations (CLD), avec des plans pour accorder jusqu’à 400 millions de dollars au total à quatre entreprises au quatrième trimestre 2021 pour commencer à développer des stations spatiales privées.

ESA - Où est la Station Spatiale Internationale ?
Station Spatiale Internationale (fichier photo / ESA)

L’agence spatiale américaine dépense environ 4 milliards de dollars par an pour faire fonctionner l’ISS. De plus, l’ISS a coûté au total 150 milliards de dollars pour la recherche et la construction, la NASA prenant en charge la majorité de la facture. La Russie, l’Europe, le Japon et le Canada ont également contribué financièrement à ce projet. La NASA a révélé l’année dernière que le programme d’équipage commercial aurait permis à l’agence d’économiser entre 20 et 30 milliards de dollars, a rapporté CNBC.

La décision de la Chine de démarrer des opérations commerciales sur Tiangong est particulièrement importante car elle devrait être la seule station spatiale après le retrait de l’ISS en 2030.

“La participation commerciale dans l’espace a été dans l’esprit de tout le monde ici et à l’étranger. Cela montre l’importance croissante du secteur spatial pour la science et le développement économique », a déclaré Zhou.

Les ambitions spatiales croissantes de la Chine

La station spatiale Tiangong sera achevée cette année. Six lancements sont prévus pour ajouter deux modules scientifiques au module central de Tianhe en orbite, ainsi que deux engins spatiaux cargo et deux missions avec équipage (Shenzhou 14 et 15).

La station de Tiangong devrait durer au moins dix ans en LEO. Les astronautes d’autres pays visiteront probablement également la station en forme de T à trois modules.

La NASA a également cherché des moyens de monétiser l’utilisation de l’ISS ces dernières années. En décembre 2021, l’agence a annoncé la sélection de trois entreprises, qui recevraient plus de 400 millions de dollars de fonds publics pour accélérer le développement de stations spatiales commerciales dans le cadre des plans de transition de l’ISS.

Les États-Unis et leurs alliés avaient récemment commencé à discuter de la possibilité d’étendre l’utilisation de l’ISS au-delà de 2030. L’invasion russe de l’Ukraine et les réponses occidentales à celle-ci ont cependant incité le président de Roscosmos à menacer de retirer Moscou du projet.

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Station spatiale internationale (via Twitter)

La Chine invite également davantage de coopération étrangère dans les opérations de la station spatiale, selon Zhou. « Je sais que de nombreux scientifiques et ingénieurs étudient de près les opportunités de faire des expériences dans le laboratoire spatial chinois. C’est une bonne chose », a déclaré Zhou.

“La CMSA a déclaré à plusieurs reprises que nous sommes actifs dans la promotion de l’ouverture du laboratoire spatial chinois, et qu’il est ouvert aux scientifiques et ingénieurs nationaux et internationaux.”

Les spéculations vont bon train sur le fait que l’activité commerciale sur l’ISS, ainsi que les entreprises construisant leurs propres stations spatiales, pourraient affronter un nouvel adversaire dans le prochain Tiangong en Chine.

Jeff Manber, PDG de la société spatiale privée Nanoracks, a déclaré que son entreprise avait déjà perdu des clients au profit de la Chine et de sa station spatiale lors d’une présentation à la conférence sur la recherche et le développement de l’ISS le 4 août.

Cependant, il n’a pas clairement mentionné qui était le client ni ce qu’il prévoyait. Nanoracks opère actuellement sur l’ISS, hébergeant des expériences et des charges utiles externes et utilisant la station comme plate-forme de lancement pour de petits satellites.

Cela dit, une concurrence féroce est à prévoir entre la Chine et les États-Unis jusqu’à ce que l’ISS soit retiré. Et Pékin ne cache pas ses ambitions spatiales commerciales une fois que Tiangong sera pleinement opérationnel.

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