La NASA repère un nuage de débris géant créé par des corps célestes qui s’affrontent

Anticipant qu’ils pourraient voir des preuves de l’une de ces collisions autour de HD 166191, l’équipe a utilisé Spitzer pour effectuer plus de 100 observations du système entre 2015 et 2019. Alors que les planétésimaux sont trop petits et trop éloignés pour être résolus par télescope, leurs smashups produisent de grandes quantités. de poussière. Spitzer a détecté une lumière infrarouge – ou des longueurs d’onde légèrement plus longues que ce que les yeux humains peuvent voir. L’infrarouge est idéal pour détecter la poussière, y compris les débris créés par les collisions de protoplanètes.

À la mi-2018, le télescope spatial a vu le système HD 166191 devenir nettement plus lumineux, suggérant une augmentation de la production de débris. Pendant ce temps, Spitzer a également détecté un nuage de débris bloquant l’étoile. En combinant l’observation du transit par Spitzer avec des observations par des télescopes au sol, l’équipe a pu déduire la taille et la forme du nuage de débris.

Leurs travaux suggèrent que le nuage était très allongé, avec une surface minimale estimée trois fois supérieure à celle de l’étoile. Cependant, la quantité d’éclaircissement infrarouge que Spitzer a vu suggère qu’une petite partie seulement du nuage est passée devant l’étoile et que les débris de cet événement ont couvert une zone des centaines de fois plus grande que celle de l’étoile.

Pour produire un nuage aussi gros, les objets de la collision principale devaient avoir la taille de planètes naines, comme Vesta dans notre système solaire – un objet de 330 miles (530 kilomètres) de large situé dans la ceinture principale d’astéroïdes entre Mars et Jupiter. Le choc initial a généré suffisamment d’énergie et de chaleur pour vaporiser une partie du matériau. Cela a également déclenché une réaction en chaîne d’impacts entre les fragments de la première collision et d’autres petits corps dans le système, ce qui a probablement créé une quantité importante de la poussière que Spitzer a vue.

Au cours des mois suivants, le grand nuage de poussière a grossi et est devenu plus translucide, indiquant que la poussière et les autres débris se dispersaient rapidement dans tout le jeune système stellaire. En 2019, le nuage qui passait devant l’étoile n’était plus visible, mais le système contenait deux fois plus de poussière qu’avant que Spitzer ne repère le nuage. Ces informations, selon les auteurs de l’article, peuvent aider les scientifiques à tester les théories sur la formation et la croissance des planètes telluriques.

“En regardant les disques de débris poussiéreux autour des jeunes étoiles, nous pouvons essentiellement regarder en arrière dans le temps et voir les processus qui ont pu façonner notre propre système solaire”, a déclaré Su. “En apprenant le résultat des collisions dans ces systèmes, nous pouvons également avoir une meilleure idée de la fréquence à laquelle les planètes rocheuses se forment autour d’autres étoiles.”

En savoir plus sur Spitzer

L’ensemble des données scientifiques collectées par Spitzer au cours de sa durée de vie est accessible au public via les archives de données Spitzer, hébergées dans les archives scientifiques infrarouges de l’IPAC à Caltech à Pasadena, en Californie. JPL, une division de Caltech, a géré les opérations de la mission Spitzer pour la direction des missions scientifiques de la NASA à Washington. Les opérations scientifiques ont été menées au Spitzer Science Center de l’IPAC à Caltech. Les opérations des engins spatiaux étaient basées à Lockheed Martin Space à Littleton, Colorado.

Pour plus d’informations sur la mission Spitzer de la NASA, rendez-vous sur :

https://www.jpl.nasa.gov/missions/spitzer-space-telescope

et

https://www.ipac.caltech.edu/project/spitzer

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