La NASA prévoit d’effacer la Station spatiale internationale – voici comment

L’espace international La station finira par être mise au repos – à la suite d’un crash enflammé dans un “cimetière de vaisseaux spatiaux”.

Depuis 2022, la station spatiale est en orbite depuis 21 ans. Comme la NASA et ses partenaires avaient initialement prévu de mettre hors service après 15 ans, la station spatiale a depuis longtemps dépassé sa date d’échéance initiale. Même avec des problèmes de sécurité croissants, la NASA a décidé de prolonger la durée de vie de la station spatiale jusqu’en 2031.

Mais bien que la station spatiale ait bien servi l’humanité, elle ne peut pas continuer éternellement.

Pourquoi la NASA veut démanteler l’ISS

Pourquoi la NASA mettrait-elle hors service l’ISS ? Après tout, la station spatiale est une prouesse technique – et coûteuse en plus. La Station spatiale internationale est souvent citée comme la structure la plus chère jamais construite à 150 milliards de dollars.

De plus, la station a accueilli plus de 3 000 expériences en raison de son environnement de microgravité unique. Dans cet esprit, il semble ridicule de jeter un outil scientifique aussi important.

Cependant, selon la NASA, l’âge fait un certain nombre sur la station spatiale. Ces dernières années, il y a eu une abondance de problèmes de sécurité sur l’ISS. Allant des trous mystérieux aux modules qui fuient, le segment russe de la station a été particulièrement inquiétant – bien que l’ensemble de l’opération soit susceptible de souffrir au fil des années.

Comme l’a expliqué la NASA dans son rapport de transition de janvier 2022 :

“La durée de vie technique de l’ISS est limitée par la structure primaire, qui comprend les modules, les radiateurs et les structures en treillis. D’autres systèmes tels que l’alimentation, le contrôle environnemental et le maintien de la vie, et les communications, sont tous réparables ou remplaçables en orbite. La durée de vie de la structure primaire est affectée par les chargements dynamiques (tels que les amarrages/décrochages de véhicules) et les cycles thermiques orbitaux. »

Au nom de la sécurité des astronautes, la NASA a décidé de limiter la durée de vie de l’ISS. Jusqu’à récemment, le plan étendu provisoire de la NASA était de cesser ses opérations en 2028, mais il est maintenant proposé que la Station spatiale continue pendant encore deux ans.

Malgré les récents problèmes de sécurité, la NASA affirme avoir “une grande confiance dans le fait que la durée de vie de l’ISS peut être encore prolongée jusqu’en 2030”.

Ce graphique illustre le calendrier ciblé de la NASA pour la désorbitation de l’ISS.Nasa

Une fin enflammée

Le “plan de désorbitation” de la NASA décrit la chronologie des événements qui se produiront afin de mettre hors service en toute sécurité la Station spatiale. Selon la NASA, ils abaisseront lentement l’élévation de la Station spatiale au cours des quelques années précédant 2031. Cela sera accompli grâce à ce que la NASA appelle des manœuvres « rétrogrades ».

L’altitude de la Station spatiale internationale diminue en fait naturellement en raison de la traînée atmosphérique, de sorte que le contrôle de mission ordonne généralement à la station d’effectuer des manœuvres «posigrades», qui augmentent son altitude.

Finalement, le dernier équipage de la Station spatiale arrivera vers la mi-2030. Ils seront chargés de régler tous les problèmes de la station et de mettre en branle les dernières manœuvres rétrogrades. Alors que 2030 touche à sa fin, l’équipage retournera sur Terre et quittera finalement la Station spatiale seule, une fois pour toutes.

Alors que la NASA envisageait de l’abattre au coup par coup, l’agence déclare :

Les modules et la structure en treillis de la Station spatiale internationale n’ont pas été conçus pour être facilement démontés dans l’espace. La station spatiale couvre une zone de la taille d’un terrain de football avec l’assemblage initial du complexe nécessitant 27 vols par la NASA depuis la retraite de la navette spatiale avec sa grande soute et ses multiples missions partenaires internationales sur une période de 13 ans. De plus, du nouveau matériel a récemment été ajouté à la station spatiale, comme les panneaux solaires de déploiement et les modules russes Nauka et Prichal. Tout effort de démontage pour retourner en toute sécurité des composants individuels serait confronté à d’importants défis logistiques et financiers, nécessitant un travail substantiel de la part des astronautes et du personnel de soutien au sol ainsi qu’un vaisseau spatial avec une capacité similaire à la grande soute de la navette spatiale.

Cependant, certains modules ultérieurs peuvent être détachés pour une utilisation future par des partenaires commerciaux, bien que beaucoup d’entre eux n’aient pas encore été lancés. L’agence dit :

Il n’y a actuellement aucune proposition de fournisseurs commerciaux pour réutiliser les principales parties structurelles de la Station spatiale internationale, et de tels plans devraient tenir compte du coût et de la difficulté de réutiliser ces pièces de la station. La NASA a conclu un contrat pour des modules commerciaux à attacher à un port d’amarrage de station spatiale avec des plans de détachement ultérieur, et a accordé des accords de loi spatiale pour la conception de trois stations spatiales commerciales en vol libre.

Au cours du mois de janvier 2031, la NASA commencera – et terminera – la phase finale. La NASA vérifiera que la Station spatiale est alignée avec la zone océanique inhabitée du Pacifique Sud (SPOUA). C’est la zone autour de Point Nemo, qui est le point le plus éloigné sur Terre de toute masse continentale. En raison de sa nature isolée, Point Nemo est devenu une étoile polaire pour les engins spatiaux désorbités. Connu sous le nom de “cimetière des engins spatiaux”, il y a des centaines de satellites décimés flottant quelque part autour de Point Nemo.

Au fur et à mesure que la Station spatiale se rapproche de la Terre en altitude, elle gagne en fait en vitesse orbitale. C’est parce que l’attraction gravitationnelle de la Terre est plus forte à mesure que la Station se rapproche.

Bientôt, il commencera à traverser l’atmosphère et commencera à brûler. La NASA tentera de diriger la station de manière contrôlée vers la zone d’atterrissage en catastrophe. Finalement, la station spatiale enflammée se précipitera dans les eaux fraîches du Pacifique et coulera dans sa tombe aqueuse.

L’agence dit qu’elle s’attend à trois événements de rupture distincts sur le chemin vers Point Nemo :

  • Le panneau solaire et les radiateurs seront initialement séparés de la station, c’est pourquoi cela est arrivé à la fois à Mir et à Skylab
  • Peu de temps après, les modules et le segment de ferme se détacheront
  • Au fur et à mesure que les modules brûlent et se fragmentent, la ferme perdra son intégrité structurelle

Au fur et à mesure que tout cela se produit, l’extérieur des modules – la «peau» externe – fondra, exposant le matériel à l’intérieur à la chaleur de friction intense. Ils fondront peu de temps après. Cela signifie que de nombreux modules seront détruits avant qu’ils n’atteignent Point Nemo – probablement en s’évaporant presque complètement. De grandes parties de la ferme, qui sont plus résistantes à la chaleur, survivront probablement à la rentrée. Ce sont ces composants qui vont se noyer à Point Nemo.

Bien qu’il y ait eu quelques stations spatiales au fil des ans, (Mir et Skylab), aucune n’a duré aussi longtemps – ou n’a eu presque autant d’importance que l’ISS. Il représente une occasion unique pour des pays comme les États-Unis et la Russie de travailler ensemble dans la poursuite de la science. Ça s’appelle le International Station spatiale pour une raison, après tout.

Bien qu’il y ait des plans pour de futures stations spatiales à l’horizon, l’ISS restera dans les mémoires où qu’elle se trouve – que ce soit dans l’espace ou dans les profondeurs des océans de la Terre.

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