La mission Emirates Mars découvre un nouveau type d’aurore sur la planète rouge

Une sonde spatiale des Émirats arabes unis a découvert une nouvelle forme intense d’aurore sur Mars, défiant la compréhension des scientifiques d’une planète rouge, qui, dépourvue de champ magnétique, ne devrait pas du tout posséder d’aurores.

Le vaisseau spatial Hope des Émirats arabes unis a atteint Mars en février 2021 dans le cadre d’une mission d’étude de l’atmosphère martienne, une arrivée qui s’est produite pour correspondre à une tempête solaire qui, selon les scientifiques, a généré les aurores observées. Appelée « aurore discrète sinueuse », elle se composait de vrilles de lumière ultraviolette en forme de ver dans la haute atmosphère et serpentant à mi-chemin autour de Mars.

“L’aurore discrète et sinueuse a été une découverte choquante qui, à bien des égards, nous a fait nous gratter la tête et nous a renvoyés à la planche à dessin”, a déclaré Rob Lillis, scientifique planétaire à l’Université de Californie à Berkeley, dans un communiqué. “Nous avons des idées, mais aucune explication solide pour expliquer pourquoi nous observons les aurores intenses de cette forme et à l’échelle planétaire.”

À première vue, Mars ne devrait pas avoir d’aurores.

Sur Terre, les aurores se produisent lorsque des particules chargées du Soleil interagissent avec le champ magnétique global de notre planète et sont canalisées vers l’un des deux pôles, ce qui donne les aurores boréales et australes.

Mais le champ magnétique terrestre est généré par la dynamo centrale de notre planète, un noyau métallique solide tournant à l’intérieur d’un noyau externe métallique liquide.

En 2021, la mission Insight de la Nasa a montré que Mars n’avait pas de noyau central solide et que son grand noyau liquide était en grande partie constitué d’éléments non métalliques plus légers tels que l’oxygène ou l’hydrogène.

Pas de dynamo centrale signifie pas de champ magnétique global sur Mars, et les planétologues pensent que l’absence d’un tel champ est la raison pour laquelle Mars a une atmosphère si fine – elle a été lentement dépouillée par les particules chargées sortant du Soleil, le vent solaire, au-dessus millions d’années.

La mission européenne Mars Express a néanmoins observé des aurores sur Mars pour la première fois en 2004.

Il s’est avéré que des sections de la croûte martienne agissent toujours comme de puissants aimants même après l’arrêt du champ magnétique global de la planète, générant des champs de force magnétique locaux qui captent les particules chargées et génèrent une lueur d’aurore. La nature dispersée et discrète de ces champs explique pourquoi ils apparaissent à divers endroits sur Mars plutôt qu’aux pôles et sur Terre, et pourquoi les phénomènes incandescents sont appelés aurores “discrètes”.

Le fait que de telles aurores discrètes puissent s’étendre aussi loin qu’elles l’ont fait dans les observations de Hope suggère cependant que quelque chose de plus se passe, selon Lillis. Le comprendre peut nécessiter des données de Hope et d’autres missions, telles que l’atmosphère et l’évolution volatile de Mars de la Nasa, ou Maven, orbiteur.

“Nous avons maintenant la possibilité de réexaminer les observations antérieures de Mars par des missions telles que MAVEN et Mars Express pour rechercher des signatures qui pourraient faire ressortir les nouvelles observations de Hope et peut-être nous aider à essayer de démêler ce qui se passe ici”, a déclaré M. Lillis. dans un rapport.

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