La mission du robot de spéléologie lunaire de l’ESA peut nous aider à apprendre à vivre dans des grottes sur d’autres planètes comme Mars

La spéléologie sort enfin de ce monde. Une fois que nous aurons renvoyé des astronautes sur la lune cette décennie, il y aura un énorme intérêt à explorer les cavernes lunaires et à découvrir les mystères qu’elles portent. Mais il est également primordial que nous rendions ces voyages sûrs pour tout humain assez courageux pour plonger dans ces profondeurs profondes et sombres.

Grâce à l’imagerie satellitaire, les scientifiques savent intimement où se trouvent tous les coins et recoins de la surface de la lune. Notre compréhension de l’intériorité de ces espaces est beaucoup plus trouble. Ce que nous savons, c’est qu’il existe des “fosses” ou des “puits de lumière” qui mènent à d’anciens tubes de lave, vestiges de l’époque où la lune se vantait d’une activité volcanique il y a des milliards d’années. On pense que ces tubes de lave peuvent former un vaste réseau de cavernes et de tunnels inexplorés par les missions spatiales précédentes.

Pour découvrir ces tunnels souterrains, l’Agence spatiale européenne a peut-être les outils nécessaires : déployer deux robots nommés RoboCrane et DAEDALUS. Si le feu vert est donné, la combinaison de ces deux robots pourrait aider à comprendre la première mission de spéléologie extraterrestre de l’histoire.

La proposition de mission demande à l’ESA d’avoir un rover lunaire pour transporter RoboCrane et DAEDALUS dans une fosse lunaire. RoboCrane laisserait tomber le DAEDALUS sphérique de près de 2 pieds de large dans une lucarne. Le petit robot voyagerait seul à travers les tunnels et les grottes de la lune, armé de la meilleure technologie adaptée à un explorateur de l’espace : une caméra stéréoscopique, un radar laser pour la cartographie intérieure 3D, des capteurs de température et de rayonnement et des bras extensibles pour déplacer les rochers hors de son chemin et tester les propriétés de la roche lunaire.

En descendant, DAEDALUS entreprendrait de cartographier l’intérieur de la grotte et d’identifier les caractéristiques notables (et les menaces) qui valent la peine d’être surveillées.

“Une vue de l’intérieur d’une grotte lunaire serait une véritable exploration – cela révélerait des informations scientifiques inattendues”, a déclaré Francesco Sauro, spéléologue et expert en tube de lave planétaire à l’ESA, dans un communiqué de presse.

Si l’ESA transforme ce concept en réalité, RoboCrane et DAEDALUS pourraient lancer dès 2033, avec des plans pour étudier la fosse de Marius Hills pendant environ deux semaines (environ une journée entière sur la lune). Mais la stratégie exacte de la mission devra encore être précisée et précisée dans les années à venir.

Cette initiative d’exploration ne va pas seulement nous aider à comprendre la lune – nous pourrions également utiliser la technologie pour recueillir des informations importantes pour les futures missions martiennes. Le rayonnement constant à la surface de la planète rouge ne permet pas aux humains de vivre en toute sécurité. Mais, comme la lune, Mars peut avoir des tubes de lave dans un bassin bas près de l’équateur appelé Hellas Planitia. Les scientifiques disent que cela pourrait offrir une cachette parfaite pour que les humains puissent s’abriter, si jamais nous parvenons à marcher jusqu’à ce coin de bois galactique.

Mais avant de penser sérieusement à la vie dans les grottes martiennes, nous devrons affiner nos compétences de spéléologie extraterrestre sur la lune et vérifier que nous savons ce que nous faisons.

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