La guerre interrompt le projet de suivi de la faune depuis l’espace | la science

Les 2 dernières semaines ont été très bonnes – et très mauvaises – pour Martin Wikelski et Walter Jetz. Dans une preuve de principe clé de leur projet spatial de suivi de la faune, ils ont publié un article retraçant les voyages de 15 espèces, y compris les méandres d’une antilope saïga en voie de disparition à travers l’Asie centrale et les vols marathon de coucous du Japon à la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Mais la même semaine, leur flux de données provenant d’une antenne de la Station spatiale internationale (ISS) s’est tari, probablement parce que les données ont été relayées via une station au sol russe.

La guerre en Ukraine semble avoir ancré leur projet, la Coopération internationale pour la recherche animale utilisant l’espace (ICARUS), juste au moment où il démarrait. “Cela ruinera tous les efforts d’un grand nombre de scientifiques”, déclare l’écologiste Nyambayar Batbayar, directeur du Wildlife Science and Conservation Center of Mongolia, dont l’équipe a utilisé ICARUS pour suivre les bécassines et les coucous. De nouvelles études sur les geais pinyon et les rouges-gorges sont en attente parce que les chercheurs ne veulent pas surcharger les animaux avec des étiquettes dont les données pourraient ne pas être récupérables.

Wikelski, ornithologue à l’Université de Constance et à l’Institut Max Planck du comportement animal, et Jetz, écologiste à l’Université de Yale, affirment qu’ils accélèrent désormais les efforts prévus pour installer d’autres récepteurs spatiaux. Mais les scientifiques qui étaient déjà sceptiques quant aux objectifs d’ICARUS disent que son avenir est incertain. “J’ai vu beaucoup de tentatives ambitieuses, mais l’ambition ne mène pas toujours au succès”, déclare l’écologiste Greg Breed de l’Université d’Alaska, Fairbanks.

Pour comprendre le comportement animal et comment les humains l’influencent, les chercheurs placent de plus en plus de balises GPS sur les animaux et les suivent avec des récepteurs portatifs ou au sol. Mais les animaux étiquetés se déplacent souvent hors de portée et les étiquettes étaient chères, si bien que peu d’individus pouvaient être suivis. ICARUS, fondée en 2002, avait pour objectif d’augmenter le suivi et de développer des balises moins chères, abordables pour les chercheurs du monde entier. En augmentant le nombre et la taille des animaux marqués et en retraçant leurs parcours complets, Wikelski et ses collègues espéraient voir comment l’environnement et les influences humaines façonnent leur survie.

C’était une vision si grandiose que Breed et d’autres étaient sceptiques quant à sa réalisation. La NASA a d’abord rejeté les tentatives de collaboration de Wikelski, il s’est donc associé aux agences spatiales allemande et russe; eux et la Max Planck Society ont financé le projet avec 30 millions d’euros à ce jour. En 2019, une antenne de fabrication allemande a été déployée sur le module russe de l’ISS. À la fin de l’année dernière, les scientifiques avaient déployé des balises sur des animaux dans 91 sites à travers le monde, dont 21 en Russie.

Chaque fois que la station spatiale passe au-dessus d’un individu marqué, sa balise s’allume et télécharge les données stockées. Ces données sont transmises à une station au sol en Russie et automatiquement entrées dans Movebank, un référentiel public d’informations sur les mouvements d’animaux.

Les balises ont fourni des informations nouvelles et parfois surprenantes, ont rapporté Jetz, Wikelski et leurs collègues le 8 mars dans Tendances en écologie et évolution (ARBRE). La technologie a retracé les voyages entiers des animaux, pas seulement les points finaux, donnant des indices sur les raisons du déclin de certains oiseaux.

Prenez le pluvier montagnard, un indigène des prairies à herbes courtes de la taille d’un geai bleu, qui a diminué de 80 % depuis les années 1960. Les données d’ICARUS sur 17 oiseaux marqués l’année dernière ont montré que lorsque les pluviers ont quitté leurs aires de reproduction dans le Colorado, “ils sont tous allés dans des endroits différents”, principalement dans l’est du Colorado, le Kansas et l’Oklahoma, explique le co-auteur Roland Kays, écologiste au Musée des sciences naturelles de Caroline du Nord. Ensuite, ils se sont déplacés vers diverses aires d’hivernage plus au sud et au Mexique (voir la carte ci-dessous). La découverte pour prouver que les migrants ne font pas toujours des allers-retours entre deux points fixes, mais suivent plutôt la nourriture et évitent les inondations, les incendies et autres perturbations. Des données comme celles-ci « changent tout le tableau de [the] phénomène de migration animale tel que nous le connaissons », explique Batbayar.

risques de vol

Un projet spatial a suivi la migration de 17 pluviers montagnards marqués et a découvert qu’ils pouvaient être vulnérables lors d’escales intermédiaires dans l’est du Colorado, du Kansas et de l’Oklahoma.

Carte des parcours du pluvier montagnard autour du Colorado, du Kansas et de l'Oklahoma.
(CARTE) K. FRANKLIN/LA SCIENCE; (DONNÉES) WUNDER LAB/UNIVERSITÉ DU COLORADO, DENVER

Les balises ont révélé que certains pluviers mouraient aux escales intermédiaires, explique le directeur du projet, Michael Wunder, écologiste quantitatif à l’Université du Colorado à Denver. « Une fois que vous obtenez [this] “où” vous pouvez essayer de comprendre ce qui contribue à la mortalité », explique Peter Marra, écologiste à l’Université de Georgetown.

Les écologistes sont également enthousiasmés par les balises GPS du projet, développées avec une entreprise, qui, à 4 grammes et 300 $ chacune, sont beaucoup plus légères et moins chères que la plupart. ICARUS dit « met la technologie à la disposition des chercheurs dans les pays où nous n’avons pas les moyens d’acheter d’autres types d’étiquettes », l’écologiste comportementale Adriana Maldonado-Chaparro de l’Université Del Rosario à Bogotá, en Colombie.

dans le ARBRE papier, Jetz et ses collègues proposent d’étendre ICARUS à 100 000 animaux qui pourraient agir comme des “sentinelles” de la Terre de la même manière que les données des smartphones sur les mouvements et les vitesses des voitures individuelles ont révolutionné la prévision du trafic. Les données de suivi sur les oiseaux de mer, par exemple, ont montré qu’ils modifient leur parcours en prévision des typhons qui se préparent.

Mais peu de temps après le début de la guerre en Ukraine le mois dernier, tous les téléchargements de données depuis la station spatiale se sont arrêtés. Personne ne sait exactement pourquoi, bien que Wikelski présume que c’est parce que les agences spatiales allemande et russe ne collaborent plus.

Pourtant, lui, Kays et Jetz restent optimistes. Ils disent que l’antenne de l’ISS a toujours été conçue comme une mesure temporaire et qu’ils avaient déjà prévu d’augmenter le nombre de récepteurs spatiaux en les faisant voler sur des microsatellites appelés CubeSats ou en les superposant sur d’autres satellites. Leurs efforts ont abouti à des promesses provisoires de la part des agences spatiales et des sociétés de satellites de ramener les récepteurs dans l’espace d’ici la fin de l’année, et plus encore d’ici 2024. Et en 2027, une mission conjointe de la NASA et de l’agence spatiale allemande pour mesurer les variations de gravité, le Gravity Recovery et Climate Experiment, peuvent transporter des récepteurs ICARUS.

À court terme, cependant, Breed et d’autres pensent que les écologistes feraient mieux de placer leurs espoirs dans des technologies plus éprouvées. Lui et Sara Maxwell, écologiste de la durabilité marine à l’Université de Washington, Bothell, suggèrent que les 20 000 animaux dans le monde portant désormais des balises GPS récupérées localement ou, rarement, avec des satellites privés, peuvent déjà servir de sentinelles environnementales. Movebank développe un logiciel pour regrouper ces données à l’avenir, dit Kays.

Wikelski pense qu’ICARUS a fait ses preuves. Il ne renonce pas à avoir une vue d’ensemble du mouvement des animaux depuis l’espace et jure que son projet reprendra son envol.

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