La conservation autochtone pourrait signifier un tourisme faunique plus riche au Canada :

Notre radeau descend la rivière Atnarko dans la luxuriante forêt pluviale de Great Bear en Colombie-Britannique, l’une des plus grandes forêts pluviales tempérées restantes de la Terre. Alors que nous contournons une rive rocheuse de la rivière, une jeune grizzli et ses deux oursons émergent de l’alpiste des Canaries. Ils marchent en file indienne à nos côtés – un peu trop proches pour être confortables.

Des années de randonnée dans l’arrière-pays – et des protocoles de sécurité établis pour éviter les grizzlis – me disent de mettre plus d’espace entre nous. Mais une étude canadienne récente, développée en collaboration avec des groupes des Premières Nations, suggère que les humains ont peut-être autrefois partagé une relation plus étroite avec les ours, une relation basée sur la réciprocité des ressources plutôt que sur la peur.

Dans un écosystème subissant une perte d’habitat due à l’exploitation forestière et dans une province ayant des antécédents de chasse aux grizzlis, les résultats de l’étude pourraient avoir de vastes implications pour la conservation et le tourisme faunique dirigés par les Autochtones en Colombie-Britannique. Le rapport soutient la sagesse conventionnelle selon laquelle les traditions autochtones sont des pratiques de conservation efficaces.

Une vision « kincentrique » :

En 2021, des chercheurs de cinq Premières Nations côtières et des scientifiques de l’Université de Victoria ont étudié des groupes génétiques de grizzlis sur la côte centrale de la forêt pluviale du Grand Ours. À l’aide d’échantillons d’ADN provenant de chicots de cheveux, ils ont fait une observation étonnante. Trois groupes génétiques distincts d’ours vivaient dans des zones géographiquement alignées sur les territoires traditionnels de trois groupes linguistiques autochtones : Tsimshian, Northern Wakashan et Salishan Nuxalk.

Les chercheurs ont conclu que ces territoires d’ours pourraient s’être formés à partir de ressources partagées avec les humains plutôt que de « facteurs de résistance » ou de barrières physiques telles qu’une chaîne de montagnes. En d’autres termes, les ours ont choisi de rester dans des zones avec beaucoup de nourriture, d’eau et d’abris, tout comme ces groupes autochtones l’ont fait. “Le paysage façonne les ours et les humains de manière similaire”, déclare Lauren Henson, biologiste au laboratoire de sciences de la conservation appliquées de l’Université de Victoria à Raincoast et co-auteur d’une étude.

Cette conclusion semble faire écho au point de vue « kincentrique » que certaines Premières nations côtières ont vécu pendant des siècles – selon lequel tous les éléments naturels d’un écosystème sont étroitement liés. « Nos aînés ont dit que les ours nous enseignaient beaucoup sur la façon de vivre ici – ce que nous pouvions manger, où nous pouvions rester. Nous avons juste beaucoup des mêmes besoins », explique Jennifer Walkus, membre du conseil élu de la nation Wuikinuxv et co-auteur de l’étude.

Les résultats remettent en question l’efficacité des pratiques actuelles de gestion des grizzlis du gouvernement, qui ne tiennent pas compte des données génétiques. C’est une distinction importante car la surveillance des différences génétiques peut aider à améliorer la santé d’une population en alertant les gestionnaires des niveaux élevés de consanguinité. Cela peut également aider les grizzlis à mieux s’adapter aux menaces et à un écosystème en évolution.

Tout aussi important, l’étude présente des arguments convaincants en faveur de l’intégration des connaissances écologiques autochtones dans les efforts de conservation, une recommandation désormais appuyée par un mandat gouvernemental au Canada.

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Pratiques de conservation autochtones appuyées par la science :

Non seulement les connaissances autochtones contribuent à des recherches plus nuancées, mais une étude de 2021 a montré qu’elles peuvent conduire à une conservation plus réussie. Des découvertes similaires ont été faites dans le monde entier, de l’Australie au Brésil. En Colombie-Britannique, des recherches dirigées ou parrainées par des Autochtones ont été utilisées pour influer sur la politique de conservation de l’ours, de la fin de la chasse aux trophées en 2017 à la protection de l’habitat sur les îles de la Colombie-Britannique.

“Les chercheurs ne sont généralement là que pour une courte période, alors que si vous travaillez avec des nations locales qui travaillent sur un territoire, ils peuvent voir ce qui arrive à ces animaux tout au long de l’année”, explique Walkus.

La compréhension que les sociétés des Premières nations ont acquise au fil des siècles de vie le long de la côte centrale de la Colombie-Britannique permet une approche holistique de la gestion des écosystèmes. « Le gouvernement a tendance à considérer toutes les espèces à un niveau très élevé et à les gérer à l’échelle régionale, où nos gens gèrent les ressources à l’échelle du bassin versant », explique William Housty, responsable de la conservation pour le Heiltsuk Integrated Resource Management Department et coauteur du étude de groupe linguistique. “Lorsque nous commençons à examiner la santé de toutes ces différentes ressources dans un système, nous pouvons vraiment brosser un tableau de la façon dont tout est interconnecté et gérer les espèces individuelles en conséquence.”

Cette philosophie est appliquée à la population de saumons de la Colombie-Britannique, une source de nourriture principale pour les grizzlis qui a été décimée par la surpêche et les changements climatiques. Pour rétablir une population saine sur son territoire, la nation Wuikinuxv travaille avec Pêches et Océans Canada (MPO) pour déterminer la capacité de charge et les limites de récolte qui tiennent compte des ours, des poissons et des humains de manière égale.

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Cet effort fait suite à plusieurs études menées par le Wuikinuxv et la Raincoast Conservation Foundation, dont l’une a révélé que les humains et les ours peuvent partager équitablement le saumon d’une manière qui profite aux deux. “Il est essentiel de trouver des moyens de gérer non seulement pour les gens, mais pour toutes les espèces sur nos terres”, déclare Walkus.

Qu’est-ce que cela signifie pour les voyageurs ?

L’étude génétique du grizzly de 2021 ne se contente pas de remplir un contexte important pour la conservation, elle pourrait conduire à une expérience d’observation de la faune plus riche pour les voyageurs dans des endroits tels que Knight Inlet Lodge, propriété autochtone sur l’île de Vancouver, dans la forêt pluviale du Grand Ours, qui a aidé à établir la Commercial Bear Viewing Association of British Columbia (CBVA). L’association a également dirigé les efforts visant à mettre fin à la chasse aux trophées en Colombie-Britannique et établit maintenant la norme en matière d’observation responsable des ours dans la région.

« L’expérience de voir un grizzli associée à des messages de conservation dans un cadre touristique a le potentiel d’influencer les attitudes et les perceptions humaines », explique Kate Field, scientifique en conservation à l’Université de Victoria, qui collabore avec des chercheurs autochtones pour étudier les effets de présence humaine sur le comportement des ours.

“L’étude peut aider les gens à comprendre à quel point la relation entre les humains et les ours est complexe et importante et donner aux gens l’occasion de voir cela sur le terrain”, ajoute Housty. “Plus les gens savent et comprennent cela, mieux nous pouvons gérer notre relation avec les ours et conserver leur habitat.”

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En apprenant cette histoire, ainsi que l’importance culturelle des grizzlis pour les Premières nations côtières, les voyageurs peuvent repartir avec une perspective différente sur leur propre relation avec les grizzlis et la terre. C’est important pour Ellie Lamb, guide des ours au Tweedsmuir Park Lodge, partenaire de la CBVA, qui a passé des années à améliorer ses connaissances sur les espèces clés auprès des experts en comportement des ours et du peuple Nuxalk.

« Les Premières Nations savent comment s’entendre avec les ours; ça s’est transmis de génération en génération », dit-elle. “Ils ont été témoins, et je pense qu’en tant que guides, nous pouvons apprendre d’eux.”

De retour dans la forêt pluviale du Grand Ours, Lamb m’accompagne dans une randonnée à travers Kettle Pond dans le parc provincial Tweedsmuir. Nous nous arrêtons devant une impression de la taille d’un sasquatch dans la mousse veloutée sous nos pieds. “C’est un sentier de piétinement”, explique-t-elle, tracé par les ours alors qu’ils “marchent en piétinant” à travers la forêt, laissant leur odeur et leurs cheveux en se grattant le dos sur les troncs d’arbres.

“Cela a été laissé récemment”, dit-elle en arrachant des poils d’ours à l’un des arbres. Cette poussée d’adrénaline familière que j’ai ressentie pendant le rafting revient, mais se dissipe rapidement. Alors que nous suivons les empreintes de pattes d’ours, tout comme les peuples des Premières Nations le font depuis des siècles, leur proximité suscite un sentiment plus proche de la parenté que de la peur. Je vois leurs traces dans cette forêt ancienne comme un rappel du lien que les peuples autochtones côtiers entretiennent avec les grizzlis.

Qui de mieux placé pour diriger l’avenir de l’écotourisme des grizzlis que les personnes qui vivent aux côtés de ces animaux depuis des millénaires ? “Quand on pense à gérer les ours, c’est comme se gérer soi-même.” dit Walkus. “Nous étions si étroitement liés.”

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Chloe Berge est une écrivaine basée à Vancouver qui couvre les voyages, la conservation et la culture. Suivez-la sur Instagram.

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