‘It’s not supposed to be white’: one of the Great Barrier Reef’s healthiest reefs succumbs to bleaching | Environment

JGrâce à un masque de plongée, les coraux qui luttent pour leur survie dans la chaleur sont faciles à repérer. Certains sont devenus blancs tandis que d’autres versent un pigment fluorescent dans leur chair – c’est spectaculaire, mais c’est aussi le signe d’un corail en grande détresse.

Il s’agit de John Brewer Reef à environ 70 km au large de Townsville dans le Queensland – le centre d’un événement généralisé de blanchissement des coraux. Sur des centaines de kilomètres dans les deux sens, les récifs subissent la même bataille.

Alors que nous flottons au-dessus de l’un des quelque 3 000 récifs individuels qui composent la vaste Grande Barrière de Corail dimanche après-midi, deux scientifiques atterrissent à Brisbane pour une mission de surveillance des Nations Unies de 10 jours.

Un bateau de plongée sur le John Brewer Reef où des chercheurs étudient le blanchissement des coraux. Photographie: Harriet Spark

Juste au sud, il y a une autre mission. Les scientifiques sont dans les airs, surveillant le blanchissement d’en haut dans une série de vols affrétés par le gouvernement qui, d’ici le milieu de cette semaine, auront traversé toute la longueur du récif de 2 300 km.

Lorsque le Guardian entre dans l’eau, la première chose que fait le Dr Adam Smith est de jeter un coup d’œil à sa montre de plongée. Il lui dit que l’eau est à 29C. C’est chaleureux.

Les coraux cornes de cerf accrochés au bord du récif apparaissent et presque tous sont partiellement ou entièrement blancs.

Des milliers de poissons de récif colorés, des requins gracieux et de nombreux coraux encore en bonne santé partagent l’espace avec les lutteurs. Les coraux mous nichés dans les interstices du haut du récif sont blancs.

D’autres coraux en forme d’assiettes géantes s’en sortent mieux – mais environ la moitié dégagent un spectacle fluorescent spectaculaire mais inquiétant de roses et de bleus.

Le même morceau de corail sur le récif John Brewer photographié le 3 février 2022 puis à nouveau le 20 mars.
Le même morceau de corail sur le John Brewer Reef photographié le 3 février 2022 et à nouveau le 20 mars.

“Le corail est fondamentalement affamé”, déclare Smith, directeur général de la société de conseil Reef Ecologic.

«Nous venons certainement de voir des coraux stressés et blancs.

“C’est l’un des récifs les plus sains au large de Townsville et l’un des meilleurs récifs de toute la Grande Barrière de Corail. Donc, pour que ces coraux soient stressés et endommagés… eh bien, c’est probablement la même chose dans d’autres récifs ici. »

La mission de l’ONU sur le récif examinera la réponse de l’État et du gouvernement fédéral à la gestion du récif et de leurs politiques.

L’année dernière, le Comité du patrimoine mondial a ignoré l’avis scientifique de l’UNESCO selon lequel il devrait être placé sur la liste “en danger” en raison de l’impact du réchauffement climatique et de la lenteur des progrès dans la lutte contre la pollution qui se déverse dans le récif.

Le blanchissement des coraux sur des milliers de kilomètres du plus grand système de récifs du monde n’est que l’une des batailles de l’Australie contre l’urgence climatique. Les feux de brousse, les inondations, les précipitations changeantes, les vagues de chaleur et les conditions météorologiques extrêmes sont tous surchargés par l’augmentation des niveaux de gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

L’autorité du parc marin du récif attend que ses relevés aériens soient terminés avant de pouvoir comparer ce blanchissement à d’autres événements en 1998, 2002, 2016, 2017 et 2020.

Mais c’est la première fois qu’il y a eu un blanchissement généralisé pendant un régime climatique La Niña – la phase d’un cycle de zones chaudes changeantes dans l’océan Pacifique qui produit plus de nuages ​​et de pluie, et des conditions plus fraîches, sur le récif.

Blanchissement des coraux sur le récif John Brewer, au large de Townsville dans le parc marin de la Grande Barrière de Corail.  Queensland.  Australie.
Les experts disent qu’il y a une chance que John Brewer Reef puisse se remettre du blanchissement des coraux, mais il y aurait toujours un “coût physiologique”. Photographie: Harriet Spark

Les scientifiques avaient espéré qu’un La Niña serait une chance pour les coraux de se développer, de se reproduire et de se multiplier. Un répit de ses luttes contre le changement climatique. Mais non.

“C’est la première fois que nous assistons à un blanchissement massif chez une Niña. C’est à cause du réchauffement climatique », explique le professeur Terry Hughes, un éminent scientifique des coraux à l’Université James Cook de Townsville.

Hughes et d’autres qui ont examiné les images du Guardian de John Brewer ont déclaré qu’il y avait une chance que de nombreux coraux survivent si la température de l’eau baisse – et il y a des signes qu’ils le feront.

“C’est un récif modérément blanchi”, dit Hughes, après avoir vu des images de drones. Les premiers signes des vols aériens suggèrent que dans cette région centrale, John Brewer a peut-être mieux réussi que les autres récifs.

Mais Hughes avertit qu’il y a un “coût physiologique même si le corail vit”.

Le stress thermique et la production de pigments fluorescents ou la perte de leur couleur affaiblissent complètement les coraux, les rendant plus sensibles aux maladies, ralentissant leur croissance et affectant leur capacité à se reproduire.

Les scientifiques craignent sincèrement ce qui pourrait arriver au récif lors de la prochaine phase chaude – connue sous le nom d’El Niño -. Cela pourrait arriver dans les deux prochaines années.

“C’est déprimant d’y penser”, dit Hughes.

Sur le bateau dimanche après-midi, Paul Crocombe, le propriétaire d’Adrenalin Snorkel and Dive, a tenté de naviguer dans l’histoire complexe du blanchiment et de la santé des récifs lors d’un briefing aux passagers. Il a déjà vu cette eau de Javel de récif et il la voit aujourd’hui.

« Il y a beaucoup de preuves de blanchiment ici. C’est grave pour [those corals]mais il y a beaucoup de coraux qui ont encore beaucoup de couleurs.

« Le récif est vraiment résistant. Il reviendra. Mais il lui sera difficile de suivre s’ils [bleaching events] viennent trop souvent. L’événement 2016 il y avait de grandes zones de blanc [at John Brewer]. C’est grave, mais ce n’est pas grave.

« Ces deux dernières semaines, nous avons constaté une augmentation de la quantité de blanchiment. C’est toujours une préoccupation.

« Mais combien de fois avez-vous entendu dire que le récif serait mort dans 20 ou 30 ans. Ce n’est tout simplement pas vrai.

“Oui, cela va changer et ce que nous avons vu aujourd’hui pourrait être assez différent de ce que vous verrez dans 30 ans, mais il y aura un récif et il y aura des coraux. On nous demande s’il y a encore quelque chose à voir. Il y a tellement de désinformation. »

Les affaires de Crocombe n’ont pas besoin de plus de mauvaises nouvelles. Il dit avoir atteint la limite de ses emprunts après la chute du nombre de visiteurs pendant la pandémie.

Blanchissement des coraux sur le récif John Brewer, au large de Townsville dans le parc marin de la Grande Barrière de Corail.  Queensland.  Australie.
Jeremy Gacel, qui a fait son premier voyage à la Grande Barrière de Corail sur le bateau de plongée, a été déçu de voir le corail sur John Brewer. “C’est triste pour moi car j’adore la plongée. Ce n’est pas censé être blanc.’ Photographie: Harriet Spark

Crocombe dit qu’il faut agir rapidement pour réduire les émissions de gaz à effet de serre et pense que toute pollution – celle qui provient de l’agriculture lors des inondations et celle que les humains pompent dans l’air en brûlant des combustibles fossiles – devrait être taxée.

Jeremy Gacel, 31 ans, faisait partie des plongeurs du John Brewer. Il parcourt le monde depuis près de cinq ans, plongeant en Amérique centrale et sur la côte ouest de l’Australie. C’était sa première plongée sur la Grande Barrière de Corail.

Les petits poissons sont généralement difficiles à voir dans les coraux foncés, mais lorsqu’ils deviennent blancs, ils sont plus faciles à voir. « C’était plein de vie et plein de poissons. Le blanchiment est un peu décevant – c’est triste pour moi car j’adore la plongée. Ce n’est pas censé être blanc.”

Sait-il ce qui cause le blanchiment ? “Les humains”, dit-il.

« Il n’y a pas que l’océan. Je suis un grimpeur de glace et j’ai vu la glace disparaître. L’eau devient de plus en plus chaude et les récifs sont super fragiles. Je sais. “

Leave a Comment