Il pourrait y avoir 16 quadrillions de tonnes de diamants sur la planète Mercure suggère de nouvelles recherches

Mercure est-il couvert de diamants ? De nouvelles recherches présentées en avant-première à la Conférence sur les sciences lunaires et planétaires (LPSC) de Houston, au Texas, la semaine dernière, comprenaient des simulations suggérant que la planète fortement cratérisée pourrait héberger 16 quadrillions de tonnes de diamants.

“C’est le nombre de mes modèles pour toute la croûte de Mercure, mais seule une petite fraction du matériau à la surface est susceptible d’être du diamant”, a déclaré Kevin Cannon, professeur adjoint, géologie et génie géologique / ressources spatiales. à l’école des mines du Colorado. “Peut-être un ou deux pour cent au plus.”

Le mercure est recouvert de graphite, une forme pure de carbone qui peut avoir été transformée en diamant après avoir été frappée par des météorites, des astéroïdes et des comètes.

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On sait que Mercure a été particulièrement touché par le bombardement lourd tardif, une période du début du système solaire il y a environ 4,1 à 3,8 milliards d’années, lorsque la plupart des cratères de la Lune ont été créés.

Cependant, Mercure a beaucoup plus de cratères que la Lune – et cela signifie plus d’impacts créateurs de diamants.

“Nous pensons que Mercure a commencé avec une fine croûte de graphite formée après son refroidissement à partir d’un océan de magma mondial”, a déclaré Cannon. “Les astéroïdes et les comètes qui percutent cette croûte à des dizaines de kilomètres par seconde créent des pressions suffisamment élevées pour transformer le graphite en diamant.”

Cependant, ces diamants – qui pourraient être relativement proches de la surface – ne seraient pas immédiatement reconnaissables en tant que pierres précieuses. “Ils n’ont probablement rien à voir avec les grosses pierres précieuses claires que nous coupons et transformons en bijoux”, a déclaré Cannon. “Une meilleure comparaison est les petits diamants troubles utilisés dans l’industrie comme abrasifs, probablement dans un mélange désordonné avec du graphite et d’autres formes de carbone.”

“L’exploitation minière de l’espace” est toujours plus difficile qu’il n’y paraît, mais sur Mercure, c’est encore plus délicat. “Il est assez difficile d’orbiter autour de Mercure et d’atterrir à cause de la mécanique orbitale”, a déclaré Cannon. Les diamants pourraient-ils être extraits de Mercure, en théorie ? “Certainement possible, mais l’économie n’est pas excellente – nous pouvons synthétiser des diamants industriels en laboratoire, alors peut-être qu’il y a plus de valeur simplement en tant que source de carbone en vrac”, a déclaré Cannon.

Cependant, une prochaine mission de l’Agence spatiale européenne appelée BepiColumbo – qui cartographiera Mercure à différentes longueurs d’onde une fois qu’elle arrivera le 5 décembre 2025 – pourrait être en mesure de trouver les diamants de Mercure. “En théorie, la prochaine mission BepiColumbo pourrait détecter des diamants dans les matériaux de surface”, a déclaré Cannon. “Il a des instruments complémentaires à ceux de la mission MESSENGER de la NASA, et ils sont bien meilleurs pour détecter certains minéraux comme celui-ci.” MESSENGER a cartographié Mercure de 2008 à 2015.

Les deux orbiteurs de BepiColombo – l’ESA Mercury Planetary Orbiter (MPO) et le JAXA Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO) – étudieront ensemble l’origine et l’évolution de Mercure, sa structure intérieure, sa géologie, sa composition et ses cratères, son atmosphère et sa magnétosphère (et comment il interagit) avec le vent solaire), l’origine du champ magnétique de Mercure. Il examinera également les dépôts à ses pôles.

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BepiColumbo n’est pas la seule mission vers Mercure en préparation.

Le concept de mission “Mercury Lander” – actuellement envisagé par l’enquête décennale sur les sciences planétaires et l’astrobiologie 2023-2032 – atterrirait sur le côté nocturne frais de Mercure en 2045. C’est la seule planète intérieure dont la surface n’a pas été explorée par un robot . “Je suis tout à fait d’accord – historiquement, nous avons suivi une séquence de survol, d’orbite, d’atterrissage, de déplacement, puis de retour d’échantillons”, a déclaré Cannon. “Nous pouvons obtenir beaucoup d’informations en orbite autour de Mercure, mais ce n’est rien comparé à l’atterrissage à la surface et à l’analyse directe des roches et des sols comme nous l’avons fait sur la Lune et Mars.”

Cependant, Mercure n’est pas le seul autre endroit du système solaire qui pourrait héberger des diamants. “La meilleure chance est probablement au plus profond de l’intérieur des géants de glace Neptune et Uranus”, a déclaré Cannon.

Je vous souhaite un ciel clair et de grands yeux.

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