Hydropower eyes bigger energy role, less environmental harm

WASHINGTON (AP) – Dans le sud-ouest de la Pennsylvanie, huit écluses et barrages qui, pendant des décennies, ont aidé les barges à transporter des marchandises le long des rivières Allegheny, Monongahela et Ohio produiront également dans quelques années suffisamment d’électricité pour 75 000 foyers.

Rye Development, une société hydroélectrique basée à Boston, modernise les barrages avec des turbines pour produire de l’électricité et affirme que les structures améliorées limiteront les dommages à la qualité de l’eau et aux poissons des rivières.

Le projet reflète un récent dégel entre l’industrie et les groupes de conservation, qui s’opposaient depuis longtemps aux barrages qui peuvent empêcher la migration des poissons, modifier les températures de l’eau et causer d’autres problèmes environnementaux. Alors que les États-Unis s’efforcent de passer à une énergie à faible émission de carbone, Rye fait partie des entreprises qui voient une opportunité d’étendre la production hydroélectrique dans les barrages existants tout en s’efforçant de minimiser les dommages environnementaux.

Les compromis récents entre l’industrie et les groupes environnementaux se reflètent dans la loi sur les infrastructures du président Joe Biden, qui consacre 2,5 milliards de dollars à des projets, notamment la suppression de barrages ainsi que la mise à niveau des structures existantes pour l’hydroélectricité et le stockage de l’énergie.

« Nous reconnaissons que (l’hydroélectricité) va probablement jouer un certain rôle dans la transition. C’est certainement mieux que le charbon », a déclaré Ted Illston d’American Rivers, qui a plaidé pour la suppression des barrages pour des raisons environnementales.

L’hydroélectricité, qui utilise l’eau courante pour faire tourner des turbines connectées à des générateurs, est la plus ancienne et la deuxième plus grande source d’énergie renouvelable aux États-Unis après l’énergie éolienne. En 2020, elle représentait environ 7 % de l’électricité produite dans le pays.

L’industrie n’a pas reçu autant de financement fédéral et d’incitations fiscales que l’éolien et le solaire, mais voit de la place pour la croissance. Sur les 90 000 barrages du pays, environ 2 500 produisent de l’électricité. Les barrages non alimentés pourraient produire suffisamment d’électricité pour 9 à 12 millions de foyers, selon une estimation de l’Electric Power Supply Association basée sur des données fédérales de 2012.

Une partie du défi est que la plupart des barrages aux États-Unis ont été construits il y a plus d’un demi-siècle. Le risque d’effondrement des barrages a alimenté les démolitions ces dernières années, avec plus de 40 % des quelque 2 000 enlèvements de barrages du pays au cours du siècle dernier qui se sont produits au cours de la dernière décennie. Certains sont également démolis en grande partie pour des raisons environnementales.

Le mois dernier, les régulateurs fédéraux se sont rapprochés de l’approbation de ce qui serait la plus grande démolition de barrage de l’histoire des États-Unis. L’enlèvement des quatre barrages hydroélectriques sur la rivière Klamath près de la frontière entre l’Oregon et la Californie aiderait à sauver le saumon de la rivière et d’autres espèces de poissons qui ne peuvent pas atteindre l’habitat de reproduction à cause des structures.

L’industrie hydroélectrique et les groupes de conservation s’affrontent toujours à propos des barrages. Sur la rivière Kennebec, dans le Maine, des groupes de conservation et des agences environnementales d’État font pression pour le retrait de quatre barrages hydroélectriques qui empêchent le saumon atlantique en voie de disparition d’atteindre son habitat clé. Les barrages génèrent environ 5% de l’énergie renouvelable de l’État.

“Il est très facile pour les systèmes fluviaux individuels de se perdre dans le message du changement climatique et du besoin d’énergie renouvelable”, a déclaré Shannon Ames, directrice exécutive du Low Impact Hydropower Institute, qui classe les barrages hydroélectriques en fonction de critères environnementaux.

Avec une sécheresse persistante affectant la production hydroélectrique à l’ouest du fleuve Mississippi, l’industrie a une voie plus directe vers l’expansion dans les États de l’Est.

En Pennsylvanie, Rye a consulté le Low Impact Hydropower Institute au début de son processus et fait partie d’un petit nombre d’entreprises cherchant à obtenir la certification du groupe.

Pour être certifiées, les entreprises doivent montrer que leurs structures respectent les protections pour les espèces en voie de disparition, les utilisations culturelles et historiques des rivières, le passage des poissons et les zones de loisirs. Le groupe affirme que ses normes environnementales sont souvent plus strictes que les directives nationales ou fédérales.

Sur un barrage récemment certifié en Virginie-Occidentale sur la rivière Ohio, par exemple, les niveaux d’oxygène dissous – une mesure importante de la qualité de l’eau de la rivière – respectaient ou dépassaient les normes de l’État, selon une étude de cinq ans. Dans certains États, les barrages certifiés par l’organisation sont admissibles aux programmes d’énergie verte.

Rye a déclaré que ses barrages en Pennsylvanie comprendront des structures pour soutenir la migration des poissons et qu’il construit un quai de pêche puisque les régulateurs fédéraux exigent que les producteurs d’hydroélectricité soutiennent les loisirs sur les systèmes fluviaux. Les rénovations devraient être opérationnelles dès 2025.

___

L’Associated Press reçoit le soutien de la Walton Family Foundation pour la couverture de la politique de l’eau et de l’environnement. L’AP est seul responsable de tout le contenu. Pour toute la couverture environnementale d’AP, visitez https://apnews.com/hub/environment

.

Leave a Comment