Great Barrier Reef, Australia: Fish communities are becoming duller as coral reefs die

Les poissons aux couleurs vives deviennent de plus en plus rares alors que les coraux meurent dans la Grande Barrière de Corail australienne et ce phénomène pourrait s’aggraver à l’avenir, selon une nouvelle étude.

Au cours des 30 dernières années, les facteurs de stress induits par l’homme tels que le réchauffement climatique et l’acidification des océans ont provoqué de profonds changements dans le plus grand système de récifs naturels du monde, entraînant la disparition à grande échelle des coraux, a déclaré Christopher Hemingson, l’auteur principal de l’étude qui vient de l’université australienne James Cook.

La diversité des poissons de différentes couleurs vivant dans l’écosystème a fortement diminué depuis l’événement mondial de blanchissement des coraux de 1998 qui a conduit à la mort d’une grande partie de la Grande Barrière de Corail, a révélé l’étude, publiée la semaine dernière dans le Biologie du changement global journal.

Les récifs, surnommés les forêts tropicales de l’océan, couvrent moins d’un pour cent du plancher océanique mondial mais abritent près d’un quart de toutes les espèces marines connues.

Les épisodes de blanchissement peuvent rendre ces communautés d’espèces marines interdépendantes extrêmement vulnérables.

“Nous avons constaté qu’à mesure que la couverture de coraux structurellement complexes augmente sur un récif, la diversité et la gamme de couleurs présentes sur les poissons vivant à l’intérieur et autour d’eux augmentent également”, a déclaré le Dr Hemingson dans un communiqué.

“Mais, à mesure que la couverture d’algues de gazon et de décombres de coraux morts augmente, la diversité des couleurs décline vers une apparence plus généralisée et uniforme.”

Dans l’étude, les scientifiques ont utilisé une mesure communautaire de la coloration des poissons et ont exploré les liens entre la coloration des communautés de poissons et l’environnement.

Ils ont déclaré que les coraux et la structure du fond marin jouent un rôle important dans la formation de la coloration des poissons.

“Le fait d’avoir des endroits où se cacher des prédateurs a peut-être permis aux poissons de récif de développer des colorations uniques en raison d’une moindre dépendance au camouflage pour éviter d’être mangé”, a expliqué le Dr Hemingson.

“Malheureusement, les types de coraux [massive and boulder corals] les plus capables de survivre aux impacts immédiats du changement climatique sont peu susceptibles de fournir ces refuges. Les communautés de poissons sur les futurs récifs pourraient très bien être une version plus terne de leurs configurations précédentes, même si la couverture corallienne reste élevée », a-t-il ajouté.

La Grande Barrière de Corail étant de plus en plus menacée et luttant pour maintenir son statut de site du patrimoine mondial de l’UNESCO, les scientifiques ont déclaré que “les futurs récifs pourraient ne pas être les écosystèmes colorés que nous reconnaissons aujourd’hui, ce qui représente la perte d’un service écosystémique d’importance culturelle”.

Le récif a considérablement souffert du blanchissement des coraux en raison des températures océaniques inhabituellement chaudes en 2016, 2017 et 2020, les épisodes de blanchissement précédents ayant endommagé plus des deux tiers des coraux.

Une étude antérieure publiée en 2020 a également révélé que le nombre de petits, moyens et grands coraux sur la Grande Barrière de Corail a diminué de plus de 50 % depuis les années 1990.

Les chercheurs ont déclaré que la perte de poissons de couleur n’aurait peut-être pas un impact énorme si l’on évaluait les récifs à travers une lentille strictement fonctionnelle ou écologique, mais ajoutent que la perte de cette diversité de couleurs “peut déclencher un large éventail de réponses humaines, y compris le chagrin”.

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