Fungus-ravaged bat proposed for endangered species listing

TRAVERSE CITY, Mich. (AP) – Des responsables fédéraux ont proposé mardi de désigner la chauve-souris nordique, autrefois commune mais ravagée par un champignon mortel, comme une espèce en voie de disparition.

La population a chuté depuis que des colonies infectées par le syndrome du nez blanc ont été repérées dans les grottes de New York au milieu des années 2000. La chauve-souris est susceptible de disparaître sans un revirement dramatique, a déclaré le US Fish and Wildlife Service.

“Cela va être difficile mais nous allons faire tout ce qui est humainement possible pour arrêter le déclin”, a déclaré Charlie Wooley, directeur de la région Midwest du service.

Nommé pour les taches blanches et floues qui apparaissent sur les chauves-souris infectées, le syndrome du nez blanc attaque leurs ailes, leurs museaux et leurs oreilles pendant qu’ils hibernent dans des grottes et des mines abandonnées.

Cela les rend actifs et vole parfois dehors trop tôt. Ils brûlent leurs réserves de graisse hivernales et finissent par mourir de faim.

L’origine du champignon est inconnue, mais les scientifiques disent qu’il peut être transporté sur les vêtements et les chaussures des gens. Elle s’est propagée à une douzaine d’espèces de chauves-souris américaines, mais la chauve-souris du nord est parmi les plus durement touchés.

Trouvé dans 37 États du centre et de l’est et dans une grande partie du Canada, il dort seul ou en petits groupes pendant l’été dans des cavités ou des crevasses d’arbres, ou sous l’écorce. Émergeant au crépuscule, il vole à travers les forêts pour se nourrir de papillons de nuit, de coléoptères et d’autres insectes.

On pense que les chauves-souris donnent à l’agriculture américaine un coup de pouce annuel de 3 milliards de dollars en engloutissant les ravageurs et en pollinisant certaines plantes.

Le Fish and Wildlife Service a répertorié les longues oreilles du Nord comme menacées en 2015. Depuis lors, le syndrome du nez blanc s’est propagé sur près de 80 % de son aire de répartition et devrait la couvrir entièrement d’ici 2025, ce qui a incité à proposer une désignation plus sévère.

Les scientifiques n’ont aucune estimation du nombre restant, a déclaré Shauna Marquardt, superviseure du bureau de terrain écologique de l’agence pour le Minnesota et le Wisconsin. Mais ils ont enregistré des baisses de 97% à 100% dans les grottes où des enquêtes de population ont été menées pendant des décennies.

“Il y en avait peut-être des milliers auparavant et maintenant nous en voyons moins de 100, et dans certains cas, ils sont complètement absents”, a déclaré Marquardt.

Les autorités prendront les commentaires du public jusqu’au 23 mai et décideront en novembre d’approuver ou non la désignation «en voie de disparition», ce qui rendrait illégal de tuer les chauves-souris. Sous le statut «menacé», l’agence établit des règles pour les conserver mais peut permettre que de petits nombres soient sacrifiés pour des projets de développement économique.

Les efforts de préservation comprennent le travail avec les bûcherons, les compagnies d’électricité, les constructeurs de routes et d’autres industries pour protéger les arbres où les chauves-souris nichent en été et donnent naissance, a déclaré Wooley. Les zones d’hibernation hivernale ont également besoin de sécurité, a-t-il déclaré.

“Nous avons une base solide en place pour travailler avec les parties prenantes afin de conserver la chauve-souris tout en permettant aux activités économiques dans l’aire de répartition de se poursuivre, et nous continuerons à nous appuyer sur celles-ci”, indique un communiqué de l’agence.

Les éoliennes représentent également un danger pour les chauves-souris migratrices, bien que beaucoup moins que le syndrome du nez blanc, a déclaré Marquardt. L’industrie de l’énergie éolienne a 16 plans de conservation de l’habitat et en développe 13 autres, a-t-elle déclaré.

Le Fish and Wildlife Service mène une campagne impliquant plus de 150 agences, organisations privées et tribus amérindiennes pour rechercher le syndrome du nez blanc, réduire sa présence là où les chauves-souris hibernent et les aider à se rétablir. Des travaux sur un vaccin sont en cours, a déclaré Marquardt.

L’approbation du statut en voie de disparition et l’intensification des efforts de sauvetage sont nécessaires de toute urgence, a déclaré Winifred Frick, scientifique en chef de Bat Conservation International, un groupe de recherche et de plaidoyer.

“Nous devons soit trouver une solution au syndrome du nez blanc, soit des moyens d’améliorer les conditions corporelles des chauves-souris qui restent dans le paysage pour avoir les meilleures chances de survie”, a déclaré Frick.

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