François Gros (1925-2022)


Crédit: Sophie Bassouls / Sygma / Getty :

Le biologiste moléculaire français François Gros était l’un des illustres groupes de chercheurs en Europe et aux États-Unis au milieu du XXe siècle qui ont découvert comment l’ADN dans le noyau cellulaire dirige la production d’enzymes et d’autres protéines dans le cytoplasme. En 1960, détaché au laboratoire de James Watson à l’Université de Harvard à Cambridge, Massachusetts, il a isolé un ARN intermédiaire instable qui était crucial pour la production d’enzymes bactériennes. Les premiers à nommer cet « ARN messager » intermédiaire (ARNm) ont été les collègues de Gros à l’Institut Pasteur de Paris : François Jacob et Jacques Monod. Ils ont également montré que l’ARN messager fournit une matrice pour la construction de séquences protéiques. Les vaccins à ARNm qui ont joué un rôle clé dans le contrôle de l’épidémie de coronavirus sont un sous-produit du saut de compréhension qui a suivi cette découverte. Gros, décédé à l’âge de 96 ans, a passé le reste de sa carrière de chercheur à diriger des études en laboratoire sur la régulation de la synthèse des protéines.

Un sens profond du devoir a conduit Gros à accepter également une lourde charge administrative. Éminence grise d’un président et de deux premiers ministres, il positionne la France comme un acteur majeur de la biologie moléculaire et des sciences du vivant. (Monod et Jacob, quant à eux, ont partagé un prix Nobel en 1965 “pour leurs découvertes concernant le contrôle génétique de la synthèse des enzymes et des virus”.)

Gros est né à Paris. En tant que Juif en France occupée, il a commencé sa formation scientifique sous de faux papiers à l’Université de Toulouse, en étudiant la botanique. Après la libération du pays en 1944, il revient à Paris et étudie la chimie et la physiologie à la Sorbonne, une partie de ce qui était alors l’Université de Paris. Déterminé à devenir chercheur, il frappe à la porte de tous les chefs de laboratoire de l’Institut Pasteur jusqu’à ce que l’un d’eux lui offre un poste d’assistant.

Il a acquis des compétences en biologie cellulaire tout en étudiant les effets sur les bactéries de l’antibiotique pénicilline nouvellement caractérisé pour son doctorat. Lorsque son superviseur est décédé subitement, Gros est allé travailler avec Monod sur l’induction enzymatique dans les bactéries. Francis Crick a publié son « dogme central » de biologie moléculaire (souvent déclaré comme « l’ADN fait que l’ARN fait des protéines ») en 1958. Monod et Jacob avaient discuté avec Crick et Sydney Brenner à Cambridge, au Royaume-Uni, de l’idée qu’une « molécule X », probablement constitué d’ARN, doit exister. En 1960, Monod envoya Gros à Harvard, tandis que Brenner et Jacob se rendirent au California Institute of Technology de Pasadena pour travailler avec Matthew Meselson. Les deux équipes ont découvert l’insaisissable messager par des voies différentes presque simultanément. Par accord, leurs articles (avec neuf auteurs entre eux) ont été publiés dans le même numéro de : Nature: (S. Brenner : et coll. Nature: 190 :, 576–581 (1961); F.Gros : et coll. Nature: 190 :, 581–585 ; 1961).

En 1962, Gros crée son propre laboratoire à la Sorbonne. Monod est devenu directeur de l’Institut Pasteur en 1971, mais a choisi de ne pas occuper la suite de laboratoires d’accompagnement. Gros a reculé, a repris les laboratoires et s’est concentré des bactéries sur les cellules de mammifères. Il a rempli l’espace avec une équipe de jeunes chercheurs qui ont cultivé des cellules précurseurs musculaires (myoblastes) et étudié le contrôle génétique de leur différenciation et leur production de protéines telles que l’actine et la myosine.

Bien que toujours prêt à écouter et à conseiller, Gros était à cette époque très occupé. Son ancien postdoctorant et collaborateur de longue date, Robert Whalen, se souvient que lui et d’autres chefs de projet avaient les mains beaucoup plus libres que leurs collègues dans des laboratoires plus hiérarchisés. “Tout ce que nous avions à faire était d’imaginer des expériences et de les faire – nous avions beaucoup de ressources et aucune excuse pour ne pas faire du bon travail”, explique Whalen. Les faits saillants comprenaient la découverte de différents types d’actine et de myosine, et la recherche sur l’expression, la structure et la régulation des gènes musculaires.

L’année de son retour au Pasteur, Gros accepte la chaire de biochimie au Collège de France à Paris, poste qu’il occupe pendant 23 ans. Là, il a dirigé un autre groupe de recherche. En 1976, il devient directeur de l’Institut Pasteur après la mort de Monod à l’âge de 66 ans.

En 1978, le président, Valéry Giscard-d’Estaing, charge Gros et deux autres (Jacob et Pierre Royer) d’écrire Sciences du Vivant et Société :. Le rapport a sensibilisé la France aux bénéfices de la recherche biomédicale et à ses ramifications éthiques. Le rôle de Gros en tant que conseiller du prochain président français, François Mitterrand, et des premiers ministres Pierre Mauroy et Laurent Fabius au milieu des années 1980 l’a vu pris dans le affaire du sang contaminé :. Il s’agit de l’échec des autorités françaises à protéger l’approvisionnement en produits sanguins avant que des milliers de personnes atteintes d’hémophilie ne soient infectées par le VIH ; Gros a été impliqué dans le scandale, mais l’affaire contre lui a été rejetée.

Gros était conseiller scientifique en chef de ce qui était alors une petite association caritative dirigée par des parents, l’Association française contre la dystrophie musculaire. En 1987, le premier d’une série de téléthons en fait l’une des associations caritatives de recherche médicale les plus riches de France. Gros a présenté son président, Bernard Barataud, au généticien Daniel Cohen, co-fondateur du Centre d’étude du polymorphisme humain à Paris. Le résultat a été Généthon, un laboratoire mis en place par les deux organisations qui a produit la première carte de l’ensemble du génome humain en 1992, accélérant les progrès vers la séquence complète.

Socialiste engagé et fonctionnaire, Gros a travaillé pour le plus grand bien. Secrétaire permanent de l’Académie française des sciences dans les années 1990, il a mené des actions en faveur de la santé dans les pays en développement. Il était aussi à l’aise de discuter avec un camionneur lors d’une soirée dans un squat qu’à l’Elysée, se souvient Whalen. “Il y avait une élégance chez lui dans son comportement, son discours et son écriture.”

Intérêts concurrents :

L’auteur ne déclare aucun intérêt concurrent.

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