Fears dash for wind power could endanger lost world of Doggerland | Archaeology

OBien que la course éolienne proposée par le parti conservateur soit une bonne nouvelle pour le climat, elle pourrait être une mauvaise nouvelle pour l’archéologie, le développement rapide de parcs éoliens offshore fermant l’accès à certaines des preuves les mieux préservées et les plus complètes des premières communautés humaines dans le monde.

Il reste encore beaucoup à apprendre sur les humains qui parcouraient la planète avant l’avènement de l’agriculture. “Il y a une perception commune qu’ils étaient petits, brutaux et méchants, et qu’ils devaient continuer à se déplacer et à gratter pour se nourrir”, explique Vince Gaffney, archéologue paysagiste à l’Université de Bradford.

Carte du Doggerland

Les vestiges archéologiques de cette période – il y a 15 000 à 8 000 ans – sont extrêmement rares car le niveau mondial de la mer était d’environ 70 mètres plus bas à cette époque, et la plupart des terres que les gens auraient habitées sont maintenant sous l’eau. La Grande-Bretagne n’était alors qu’une chaîne de collines au bord de l’Europe et la terre qui se trouve maintenant sous la mer du Nord aurait été le lieu de vie privilégié, avec de nombreux poissons, oiseaux, animaux et de l’eau douce le long des rivières et littoraux », dit-il.

Cette vaste région de plaine, connue sous le nom de Doggerland, était couverte de forêts et de vallées fluviales. Lorsque le niveau de la mer était à son plus bas, il s’étendait du sud de l’Angleterre à la Norvège, couvrant 180 000 km2, soit quatre fois la taille des Pays-Bas. Aujourd’hui, il se trouve sous 15 mètres ou plus d’eau froide et trouble, sillonné par des câbles et des voies de navigation, et personne n’a encore relevé le défi colossal d’y mener une fouille archéologique. Mais un riche assortiment d’artefacts archéologiques, dragués par des bateaux de pêche ou échoués sur des plages hollandaises et anglaises, confirme que l’occupation humaine de la région remonte à 800 000 ans.

L’année dernière, une exposition à Leiden, aux Pays-Bas, a présenté plus de 200 des trésors qui ont émergé, y compris un outil en silex vieux de 50 000 ans qui a démontré que les Néandertaliens étaient capables de façonner des artefacts sophistiqués et de penser de manière complexe. Étaient également exposés des outils en pierre et en os exquis datant d’il y a 15 000 à 8 000 ans, lorsque la région était habitée par des chasseurs-cueilleurs.

Au cours de la dernière décennie, Gaffney a dirigé un projet visant à traduire les relevés sismiques de l’exploration pétrolière et gazière en cartes détaillées des collines, des rivières et des vallées de ce monde perdu. À partir des 85 000 km² cartographiés jusqu’à présent, ils ont pu identifier les endroits les plus recherchés pour l’habitation humaine et les endroits les plus susceptibles de conserver des artefacts. En 2019, ils ont rejoint un navire de la marine belge pour mener une étude détaillée d’un grand système fluvial ancien à 25 milles au large de Cromer dans le Norfolk. “Le temps était terrible et nous n’avons pas eu longtemps pour faire notre enquête, mais nous avons tout de suite trouvé un marteau – un noyau de silex vieux de 10 000 ans utilisé pour fabriquer d’autres outils en silex”, explique Gaffney.

L’une des questions auxquelles Gaffney et ses collègues ont hâte de répondre est de savoir à quel point les ancêtres chasseurs-cueilleurs des humains étaient installés. Les vestiges mésolithiques sont rares, mais deux sites majeurs, le village de Howick sur la côte du Northumberland et Star Carr dans le North Yorkshire, suggèrent que ces communautés auraient pu mener une vie semi-sédentaire il y a 10 000 ans. “Nous soupçonnons que la vie aurait pu être beaucoup plus civilisée que nous ne l’imaginons, et que ces gens avaient appris à conserver et à stocker la nourriture”, explique Gaffney.

Ils aimeraient également comprendre le degré d’interaction sociale entre les différentes communautés et s’ils échangeaient des biens. “C’était une époque de changements massifs pour la société humaine, face au défi du changement climatique et de l’élévation du niveau de la mer et passant d’une économie basée sur les chasseurs-cueilleurs aux fondements de l’agriculture”, déclare Gaffney.

Pour Gaffney et ses collègues, le développement rapide de l’énergie éolienne offshore présente une opportunité incroyable – et une préoccupation. «Nous sommes maintenant dans la position idéale pour explorer ces zones et extraire des carottes de sédiments, mais nous avons besoin de financement pour le faire rapidement car l’opportunité de poursuivre de telles recherches disparaîtra effectivement sur de très vastes zones des fonds marins, effectivement pour toujours, si l’action est pas pris avant le développement des parcs éoliens », dit-il.

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