Drought-stricken California imposes new round of water cuts

Les utilisateurs d’eau urbains et les agriculteurs de Californie qui dépendent de l’approvisionnement des réservoirs d’État recevront moins que prévu cette année alors que les craintes d’une troisième année sèche consécutive deviennent une réalité, ont annoncé vendredi des responsables de l’État.

Les agences de l’eau qui desservent 27 millions de personnes et 750 000 acres de terres agricoles n’obtiendront que 5% de ce qu’elles ont demandé cette année des approvisionnements de l’État au-delà de ce qui est nécessaire pour des activités essentielles telles que boire et se laver.

C’est en baisse par rapport à l’allocation de 15% que les responsables de l’État avaient annoncée en janvier, après qu’un décembre humide a alimenté les espoirs d’une diminution de la sécheresse.

Mais un hiver humide ne s’est pas matérialisé et à moins que plusieurs centimètres de pluie ne tombent ce mois-ci, la période de janvier à mars sera la le plus sec commencer à une année californienne au moins un siècle. C’est à ce moment-là que la plupart de la pluie et de la neige de l’État tombent généralement.

Les restrictions obligatoires sur l’utilisation de l’eau pour les activités de plein air comme l’aménagement paysager et d’autres fins peuvent provenir des agences locales de l’eau alors qu’elles continuent de se débattre avec des approvisionnements limités, a déclaré Karla Nemeth, directrice du département californien des ressources en eau.

La sécheresse en Californie va de mal en pis
Le réservoir de Nicasio, le plus grand des sept réservoirs de stockage d’eau du comté de Marin, est presque vide le 31 mai 2021, près de Nicasio, en Californie.

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Les agences locales de l’eau qui connaissent les besoins uniques de leurs communautés sont mieux placées que les responsables de l’État pour imposer des restrictions d’utilisation de l’eau, a déclaré Nemeth.

“Je pense qu’avec cette allocation réduite, nous allons voir davantage de zones urbaines en Californie passer à une sorte de conservation obligatoire de l’eau”, a-t-elle déclaré dans une interview.

Les responsables de l’État continueront d’exhorter les gens à réduire volontairement leur consommation d’eau de 15 %, une quantité destinée à ramener la consommation collective d’eau des Californiens à ce qu’elle était lors de la dernière sécheresse, qui a duré de 2012 à 2016, a déclaré Nemeth.

La consommation d’eau dans tout l’État en janvier a en fait augmenté de 2,6 % par rapport au même mois en 2020, en raison des conditions sèches et des températures chaudes.

Environ un tiers de l’eau du sud de la Californie provient de l’approvisionnement de l’État, principalement acheminé par le Metropolitan Water District de Californie du Sud, qui dessert 19 millions de personnes. Abel Hagekhalil, directeur général du district, a déclaré vendredi dans un communiqué que le public devait faire plus pour économiser l’eau.

“Nous devons tous prendre cette sécheresse plus au sérieux et intensifier considérablement nos efforts d’économie d’eau pour aider à préserver nos niveaux de stockage en baisse et nous assurer que nous avons l’eau dont nous avons besoin en été et en automne”, a-t-il déclaré.

La Californie connaît sa deuxième sécheresse aiguë en moins d’une décennie, et les scientifiques affirment que l’Ouest américain connaît globalement la pire méga-sécheresse en 1 200 ans, rendue plus intense par le changement climatique.

Les gens ont adapté leur utilisation de l’eau pendant la dernière sécheresse de l’État, en partie en déchirant les pelouses avides de gicleurs et en les remplaçant par un aménagement paysager résistant à la sécheresse. Beaucoup de ces habitudes d’économie d’eau sont restées.

Mais les conditions sèches qui ont recommencé en 2020 exigent plus de conservation, car des réservoirs tels que le lac Oroville et le lac Shasta restent en dessous des niveaux historiques et moins d’eau provenant de la fonte des neiges devrait ruisseler sur les montagnes ce printemps.

Les prévisions actuelles estiment que l’État aura environ 57% de son ruissellement médian historique d’avril à juillet, a déclaré Alan Haynes, hydrologue responsable du California Nevada River Forecast Center de la National Oceanic and Atmospheric Administration. La neige fondue fournit traditionnellement environ un tiers de l’approvisionnement en eau de l’État.

Un décembre très humide place la teneur en eau dans la neige à 160 % des niveaux normaux, mais n’entraîne pas autant de ruissellement d’eau que prévu, car des températures plus chaudes provoquent l’évaporation d’une partie de cette eau plutôt que de s’écouler dans les rivières et les ruisseaux à mesure qu’elle fond , a déclaré Nemeth, le directeur du Département des ressources en eau.

Un manque persistant d’eau pourrait entraîner une série de conséquences négatives pour la Californie, notamment la mise en jachère des champs par les agriculteurs et la mort de saumons et d’autres poissons en voie de disparition.

Les fournisseurs d’eau qui dépendent de l’approvisionnement de l’État disposent d’une certaine quantité d’eau qu’ils peuvent demander à l’État, et les responsables de l’État déterminent tout au long de l’hiver la quantité que les fournisseurs recevront en fonction de l’approvisionnement.

En décembre, avant les importantes chutes de neige, les responsables de l’État ont déclaré aux fournisseurs d’eau que ils n’obtiendraient rien au-delà de ce qui était nécessaire pour la santé et la sécurité immédiates, comme boire et se laver. L’État a augmenté ce chiffre à 15% des fournitures demandées en janvier.

Les détracteurs de la politique de l’eau de la Californie affirment que l’État promet chaque année plus d’eau qu’il n’en a à donner. Cela a conduit à une diminution continue de l’approvisionnement dans les réservoirs fédéraux et étatiques, a déclaré Doug Obegi, un avocat spécialisé dans l’eau pour le Natural Resources Defense Council.

“Nous avons essentiellement un système qui est pratiquement en faillite parce que nous avons promis tellement plus d’eau qu’il ne peut en être livré”, a-t-il déclaré.

Vendredi, des responsables ont également annoncé un plan visant à demander une exemption temporaire des exigences en matière de qualité de l’eau dans le delta du nord de la Californie, la partie du bassin versant de l’État où se mêlent les rivières d’eau douce et l’eau salée de l’océan.

Cela permettrait aux projets d’eau des États et du gouvernement fédéral de déverser moins d’eau dans le delta à partir des réservoirs de Shasta, Folsom et Oroville – qui sont les principales sources d’approvisionnement en eau de l’État.

Les normes de qualité de l’eau sont conçues, en partie, pour s’assurer que l’eau ne devient pas si salée qu’elle ne peut pas être utilisée pour l’agriculture, la boisson et la protection de l’environnement.

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