Craignant une «collision de la station spatiale», un expert chinois en sécurité propose une ligne directe avec la NASA et SpaceX américaines

Un ancien ingénieur en missiles de la China Aerospace Science and Industry Corporation a proposé que Pékin envisage d’établir des canaux de communication avec SpaceX et la NASA, peut-être une hotline, pour éviter les collisions dans l’espace.

Wu Riqiang, actuellement professeur agrégé à l’École d’études internationales de l’Université Renmin, a également licencié l’allégation selon laquelle l’armée américaine aurait tenté d’espionner la Chine après que les satellites Starlink de SpaceX se soient approchés de la station spatiale chinoise en juillet et octobre 2021, a rapporté le South China Morning Post.

Dans une étude publiée dans un journal du ministère chinois des Affaires étrangères, Wu a décrit la quasi-collision avec les satellites Space X comme “plutôt des accidents techniques fortuits”.

Des inquiétudes concernant de tels accidents ont été soulevées en décembre lorsque Pékin a affirmé que les «rencontres rapprochées» de deux satellites SpaceX avaient eu lieu en juillet et octobre.

Il alléguait à l’époque que les astronautes de la station spatiale chinoise Tiangong devaient prendre des mesures d’urgence pour éviter une collision potentielle avec les satellites Starlink. Cependant, les États-Unis et Elon Musk, PDG de SpaceX, ont contesté ces informations.

Vue d’artiste de la station spatiale chinoise de Tiangong. (Wikimedia Commons)

Dans le cadre du dialogue stratégique et économique sino-américain de 2014, une tentative majeure du président Barack Obama de recalibrer les liens avec Pékin, les autorités spatiales des deux nations se coordonnent par e-mail.

“Il va sans dire que la sécurité des astronautes est la plus haute priorité du programme spatial habité”, a écrit Wu, proposant l’installation d’une hotline. “L’exploitation d’une station spatiale habitée à long terme est un sujet complètement nouveau pour la Chine, et l’établissement d’un mécanisme d’évitement des collisions pour empêcher que des événements d’approche dangereux similaires ne se reproduisent sera une tâche extrêmement importante et très urgente.”

Pourquoi la coopération américano-chinoise est vitale

Le service Internet par satellite de SpaceX, Starlink, mis en ligne dans une version bêta à la fin de l’année dernière. La société a déjà déployé un grand nombre de petits satellites et souhaite en déployer beaucoup plus afin d’atteindre une couverture adéquate.

Les scientifiques ont précédemment déclaré que les satellites Starlink sont responsables de plus de la moitié des rencontres rapprochées en orbite.

Malgré les réglementations interdisant à la NASA d’utiliser tout financement fédéral pour coopérer avec le gouvernement chinois, le PDG de SpaceX, Elon Musk, avait précédemment appelé à au moins “une certaine coopération” entre l’agence spatiale américaine et la Chine.

L’amendement Wolf, adopté par le Congrès en 2011, limite considérablement toute coopération bilatérale avec le gouvernement chinois dans le but de lutter contre l’espionnage, dépeignant ainsi la Chine comme un rival spatial.

Néanmoins, en 2015, la Chine et les États-Unis avaient formé un nouveau mécanisme de communication spatiale, et en 2016, les autorités du département d’État américain et du ministère chinois des Affaires étrangères se sont rencontrées pour la première fois pour discuter de la sécurité spatiale. Cependant, cela semble être à l’état dormant, car aucune réunion n’a eu lieu depuis 2017.

Satellites Starlink
60 satellites Starlink empilés avant leur déploiement le 24 mai 2019. (Wikimedia Commons)

Dans une première, Pékin a révélé le mois dernier qu’elle avait commencé à publier les emplacements orbitaux de base de sa station spatiale sur le site Web du China Manned Space Office, l’organisation centrale en charge des missions avec équipage.

La NASA et l’US Space Force ont une expertise dans la gestion des risques de collision et de leurs conséquences. Selon Wu, la Chine est arrivée tardivement dans l’exploration spatiale et manque donc d’expérience dans le partage de données précises sur les missions spatiales. Cela pourrait également expliquer pourquoi Pékin n’a pas répondu rapidement aux deux instances Starlink et a déposé une protestation des mois plus tard, a-t-il ajouté.

En mars 2021, SpaceX et la NASA avaient signé un accord de partage de données pour la sécurité des vols spatiaux, décrivant les règles, les responsabilités et les processus pour les emplacements orbitaux et la coordination des plans de manœuvre. Wu suggère que la Chine et les États-Unis devraient travailler ensemble pour créer un cadre similaire.

La NASA s’attend également à ce que SpaceX, qui compte au moins 1 260 satellites en orbite, organise des lancements Starlink à au moins 5 kilomètres au-dessus ou en dessous des points les plus hauts et les plus bas de la Station spatiale internationale, comme indiqué dans l’accord.

Selon Wu, Pékin devra peut-être adopter les critères de collision d’urgence des États-Unis et révéler les données orbitales de sa station spatiale afin de construire une procédure similaire. La Chine, comme la NASA, peut demander à SpaceX d’informer l’agence spatiale chinoise avant chaque lancement de Starlink afin que Pékin puisse décider si la mission présente des risques de collision.

Cela dit, il y a de plus en plus de demandes pour la reprise des dialogues spatiaux entre les États-Unis et la Chine, alors que tout incident pourrait conduire à un conflit majeur entre les deux grands rivaux.

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