Court rules Australian minister has no climate duty of care

CANBERRA, Australie (AP) – Une cour d’appel a annulé mardi une décision révolutionnaire selon laquelle le ministre australien de l’environnement avait le devoir de protéger les jeunes contre le changement climatique.

Trois juges de la Cour fédérale ont statué pour diverses raisons que la Cour ne devrait pas imposer à la ministre de l’Environnement Sussan Ley une obligation de diligence.

Huit adolescents australiens ont poursuivi Ley en justice en 2020 dans le but de l’empêcher d’approuver l’expansion d’une mine de charbon.

Ils ont perdu leur tentative d’arrêter l’expansion de la mine Vickery dans l’État de Nouvelle-Galles du Sud, mais leurs avocats ont revendiqué la victoire de la décision du juge l’année dernière selon laquelle Ley avait le devoir de prévenir de futurs dommages climatiques.

Dans sa décision, le juge Mordy Bromberg a noté que l’expansion de la mine appartenant à Whitehaven Coal entraînerait l’extraction de 33 millions de tonnes métriques supplémentaires (36 millions de tonnes US) de charbon sur 25 ans et 100 millions de tonnes métriques (110 millions de tonnes US ) ) de dioxyde de carbone rejeté dans l’atmosphère.

Le juge en chef James Allsop et les juges Jonathan Beach et Michael Wheelahan, se rangeant du côté de l’appel de Ley, ont statué pour diverses raisons que le tribunal ne devrait pas imposer à Ley une obligation de diligence lors de l’examen de l’extension de la mine.

Ley a fait valoir que certaines des conclusions de Bromberg étaient incorrectes et “allaient au-delà des preuves”, ont écrit les juges d’appel. “La Cour est unanime à considérer que ces griefs ne sont pas fondés.”

Allsop a déclaré que les preuves des plaignants n’avaient pas été contestées par Ley. “La menace du changement climatique et du réchauffement climatique était et n’est pas en litige entre les parties dans ce litige”, a écrit Allsop dans la première ligne de son jugement.

L’un des militants, Anjali Sharma, a déclaré que les inondations décrites comme un événement unique sur 500 ans qui ont dévasté les communautés du nord de la Nouvelle-Galles du Sud ces dernières semaines étaient la preuve que le gouvernement devait agir contre le changement climatique.

“La Cour fédérale d’aujourd’hui a peut-être accepté les arguments juridiques du ministre plutôt que les nôtres, mais cela ne change rien à l’obligation morale du ministre de prendre des mesures contre le changement climatique et de protéger les jeunes des dommages qui en résulteront”, a déclaré Sharma devant le tribunal de Sydney.

« Cela ne change rien à la science. Il n’éteint pas les incendies ni ne draine les eaux de crue », a ajouté Sharma.

Les avocats des plaignants pourraient faire appel devant la Haute Cour.

Ley a salué la décision de mardi et a déclaré dans un communiqué que son gouvernement “reste déterminé à protéger notre environnement pour les générations actuelles et futures”.

L’Australie, qui est l’un des plus grands exportateurs mondiaux de charbon et de gaz naturel liquide, subit une pression internationale croissante pour prendre des mesures plus strictes contre le changement climatique.

L’année dernière, l’Australie a recueilli suffisamment de soutien international pour reporter une tentative de l’UNESCO, l’organisation culturelle des Nations Unies, de rétrograder le statut de patrimoine mondial de la Grande Barrière de Corail à “en danger” en raison des dommages causés par le changement climatique.

Le récif au large de la côte nord-est de l’Australie a considérablement souffert du blanchissement des coraux causé par des températures océaniques inhabituellement chaudes en 2016, 2017 et 2020. Le blanchissement a endommagé les deux tiers du corail.

Mais la question sera de retour à l’ordre du jour du Comité du patrimoine mondial lors de sa prochaine réunion annuelle en juin.

Le Parti travailliste de centre-gauche de l’opposition a déclaré que l’Australie se fixerait un objectif plus ambitieux de réduction de ses émissions de gaz à effet de serre de 43% d’ici la fin de la décennie si le gouvernement changeait de main lors des élections prévues en mai.

Le gouvernement conservateur de Ley a été largement critiqué lors d’un sommet des Nations Unies sur le climat en Écosse en novembre au sujet de l’objectif de son gouvernement de réduire les émissions de l’Australie de seulement 26% à 28% en dessous des niveaux de 2005 d’ici 2030.

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