Corpus Christi’s Crappy Sewage System Begins Its Cleanup – Texas Monthly

Le réservoir d’aération des déchets corporels de la station d’épuration d’Oso à South Side Corpus Christi est étrangement fascinant. Le fluide brun et beige à l’intérieur de la cuve rectangulaire de 181 pieds de long et 25 pieds de profondeur est en mouvement constant, sa surface brisée par de grosses bulles et de la mousse qui font ressembler le breuvage fécal à un cappuccino.

Les plates-formes métalliques entourant l’agglomération nocive sont exemptes de tout ce qui pourrait attraper un orteil, mais des bouées de sauvetage sont montées ici – juste au cas où. “C’est le dernier endroit où vous voudriez trébucher et tomber”, déclare Sigifredo De Leon, le surintendant d’Oso, alors qu’il me conduit dans la plus grande usine de traitement d’une ville dont les lacunes en matière d’évacuation des eaux usées ont suscité la colère du gouvernement fédéral. pour la dernière décennie.

L’EPA a poursuivi la ville en 2012 pour ne pas avoir correctement entretenu ses égouts, à la suite de déversements chroniques d’eaux usées dans la baie de Corpus Christi. Il a fallu huit ans à l’EPA, à l’État et à la ville pour régler le procès fin 2020. La ville doit payer une amende de 1,14 million de dollars et dépenser 725 millions de dollars pour améliorer son réseau d’égouts. L’application de cet accord a commencé en janvier et les travaux commenceront à Oso.

“Ces améliorations étaient nécessaires il y a dix ans”, explique De Leon, un vétéran de dix-sept ans du service des eaux de la ville. “D’autres administrations ont simplement cherché des moyens d’économiser de l’argent, de réparer quelque chose qui fonctionnerait pendant quelques années et qu’il faudrait ensuite remplacer.”

Maintenant, cependant, des améliorations complètes à des kilomètres de conduites d’égout fonctionnant sous Corpus Christi, ainsi que des améliorations à Oso et à cinq autres usines de traitement, sont mandatées par une ordonnance du tribunal fédéral. Pour le Corpus Christi Water Utilities Department, c’est un peu comme avoir un agent de libération conditionnelle. Le département doit régulièrement déposer des rapports détaillés sur tout déversement d’eaux usées et des rapports d’avancement sur la liste des améliorations de l’infrastructure auprès des régulateurs étatiques et fédéraux. L’EPA effectuera également périodiquement des inspections.

Avec tout cela, vous pourriez vous attendre à ce que ceux qui travaillent avec les eaux usées de Corpus Christi ressentent la pression. Mais alors que je me promène dans Oso avec De Leon et que je discute avec désinvolture avec les travailleurs pendant leurs pauses cigarette, presque tous me disent que leur travail s’est amélioré depuis que l’EPA a craqué le fouet. Maintenant, disent-ils, ce qui a trop longtemps été cassé peut enfin être réparé.


De Leon est debout en plus des ouvrages de tête de trente pieds de haut de l’usine d’Oso, l’élimination biologique et chimique des déchets de l’eau disposée devant lui. Vêtu d’un polo avec le bouton du haut fermé, il est petit, trapu et porte des lunettes. Ses épaules sont étonnamment larges et son visage est parfaitement rasé. Il ne ressemble en rien à un voyou, mais il dirige une propriété crasseuse de la ville.

Le bâtiment en dessous de lui, qui abrite une masse tourbillonnante d’excréments, est construit en hauteur pour permettre à la gravité de commencer la séparation des solides des liquides. Le travail ultime de l’usine est de nettoyer suffisamment l’eau des toilettes et des égouts pour qu’elle puisse être rejetée en toute sécurité dans la baie de Corpus Christi. Pourtant, l’endroit où l’eau nettoyée se retrouve à l’extrémité opposée de l’usine d’où elle est finalement rejetée dans la baie. Cette disposition étrange est probablement le résultat de l’agrandissement ad hoc de l’usine au fil des décennies. “Nous avons affaire à un Frankenstein d’un système”, dit De Leon. « Le schéma de flux ici n’est pas naturel. Mais nous ne pouvons pas simplement effacer ce qui est ici et recommencer.”

Le monstre de Frankenstein d’une usine comprend un nouveau cours supérieur et une nouvelle station de relevage, qui ont tous deux été achevés peu de temps avant le règlement du procès de l’EPA. Jiangang “Daniel” Deng, directeur adjoint du traitement des eaux usées de la ville, insiste sur leur existence, et d’autres investissements réalisés avant 2020, prouvent que Corpus Christi essaie depuis longtemps de nettoyer correctement ses eaux usées et de maintenir ses systèmes d’égouts en état de marche.

Cependant, la construction des eaux d’amont et de la station de relevage de l’usine d’Oso n’a été approuvée qu’après le dépôt de la plainte de l’EPA en 2012. Cela pourrait suggérer que ces nouvelles installations étaient des monnaies d’échange géantes sur la voie du règlement de la poursuite avec des conditions plus agréables pour le ville. Comme on pouvait s’y attendre, les responsables de Corpus Christi disent que ce n’est pas le cas, bien qu’ils reconnaissent que les améliorations apportées depuis 2012 ont peut-être aidé leur position de négociation.

Le conseiller municipal Greg Smith souligne les progrès de la ville dans la réduction de la quantité d’eaux usées brutes déversées du système d’assainissement de Corpus Christi dans la baie – ce qu’on appelle un «débordement d’égout sanitaire» ou «SSO» dans le jargon des services publics – à titre d’exemple. Il dit que les SSO représentent aujourd’hui moins de 10 % de ce qu’ils étaient en 2012, bien que la ville ne publie pas de données pouvant corroborer cette affirmation. Pourtant, Smith insiste sur le fait que la réduction qu’il a constatée dans les SSO “a été très utile pour obtenir un plan de coût beaucoup plus bas de l’EPA que ce qui avait été initialement proposé”.

En 2019, la ville a proposé de dépenser 655 millions de dollars sur quinze ans pour régler ses problèmes d’égouts, tandis que l’EPA réclamait 808 millions de dollars et un délai de dix ans. Le compromis final prévoit 725 millions de dollars dépensés sur quinze ans. Certains des plus grands projets devraient se dérouler rapidement ; Les responsables de Corpus Christi ont mis en place un programme d’amélioration des immobilisations de 80 millions de dollars pour 2022, soit près de 7% du budget annuel de 1,2 milliard de dollars de la ville pour l’exercice en cours. On s’attend à ce que 350 millions de dollars supplémentaires soient dépensés pour les égouts au cours des cinq prochaines années.

Corpus Christi n’est pas la seule parmi les villes du Texas à faire face aux commandes de l’EPA. L’agence a également poursuivi avec succès Houston en 2018, entraînant une amende de 4,4 millions de dollars et 2 milliards de dollars de dépenses promises pour les mises à niveau. C’est une facture plus importante que Corpus Christi, mais les correctifs nécessaires à Corpus Christi sont à certains égards plus difficiles. Les systèmes d’égouts reposent souvent sur la gravité pour pousser les déchets dans leurs tuyaux – les stations de relevage soulèvent les eaux usées puis les déversent dans les conduites d’égout. À Houston, dont l’altitude moyenne au-dessus du niveau de la mer est d’environ cinquante pieds, ce processus prend une élévation naturelle, eh bien, qu’il n’a pas à Corpus Christi, où l’altitude moyenne n’est que de sept pieds.

Corpus Christi s’appuie sur plus d’une centaine de stations de relevage pour pomper les déchets dans ses conduites d’égouts, et nombre d’entre elles datent de cinq décennies, ce qui les rend sujettes à des pannes pouvant provoquer des déversements d’eaux usées. Et ces anciennes stations de relevage sont relativement nouvelles par rapport aux autres parties du système de Corpus Christi. Certaines des conduites d’égout souterraines de la ville ont été posées il y a quatre-vingt-dix ans, et l’EPA a découvert que 450 miles des conduites d’égout de la ville étaient susceptibles de se fissurer ou de se boucher, ce qui contribue également à ce que les eaux usées brutes coulent sous terre pendant les orages et finissent par se retrouver dans la baie. Les usines de traitement des eaux usées ont aussi de vieux os. (Oso, le plus grand, a été construit en 1941.) Et l’EPA a découvert que les six installations de la ville avaient violé la loi fédérale à plusieurs reprises en laissant entrer suffisamment d’eau de pluie dans leurs systèmes pour éliminer les excréments avant qu’ils ne puissent être traités.

Les résidents et les entreprises de Corpus Christi paieront pour résoudre tous ces problèmes, principalement sous la forme de redevances d’assainissement qui devraient augmenter chaque année jusqu’en 2029.


L’usine d’Oso voit beaucoup d’action. Plus de la moitié de la population de la ville vit dans le South Side, et l’usine rejette en moyenne 12 millions de gallons d’eau par jour dans la baie. Les jours de pluie, il peut en décharger trois fois plus.

Oso a six réservoirs bouillonnants pour faire ce travail. Chacun propage des bactéries qui se nourrissent de saleté. Au fond des cuves, des jets soufflent de l’oxygène, ce qui donne aux cuves leur aspect de bain à remous et favorise la croissance de ces bactéries, arrivées à l’usine avec les déchets humains, ainsi que de petits entourages de protozoaires, rotifères, virus, champignons et algues.

Cette colonie de micro-organismes se régale des déchets de l’eau des toilettes avant qu’ils ne soient acheminés vers ce qu’on appelle un réservoir de clarification, où les solides restants dérivent vers le fond. Ces boues sont séchées et expédiées vers des décharges. L’eau encore contaminée, quant à elle, reçoit un bain de chlore qui tue les bactéries, puis est soumise à un autre bain chimique de bisulfite de sodium pour neutraliser le chlore. L’eau qui en résulte n’est pas potable, mais elle est suffisamment propre pour être rejetée dans la baie de Corpus Christi. Deux country clubs voisins utilisent également la décharge nettoyée, qui est acheminée directement de la station d’épuration vers les fairways de leur terrain de golf.

Grâce aux investissements ordonnés par le tribunal, l’un des réservoirs les plus anciens, ainsi que d’autres équipements, devraient être remplacés pour un coût de 56 millions de dollars. Ces travaux devraient commencer à la fin de cette année et se terminer en 2025. D’autres améliorations ont déjà été apportées. Par exemple, De Leon me dit que ses équipages n’ont plus à se diriger vers l’extérieur sur le toit lorsque le système qui sépare les eaux usées brutes des débris tels que le papier toilette tombe en panne, un processus qui nécessitait auparavant qu’un râteau géant soit manivé à la main sur l’eau. réservoirs. Un râteau mécanique plus fiable a été installé.

Le site d’emploi Indeed.com répertorie le salaire moyen d’un opérateur de traitement des eaux usées au Texas à 24,28 $ de l’heure, plus environ 6 700 $ par an en heures supplémentaires. Pour l’instant, cela ne suffit pas à pourvoir tous les postes disponibles chez Oso. La ville a prévu un budget de 25 travailleurs, mais aujourd’hui l’usine n’en emploie que 15. Ce manque de personnel se fait surtout sentir lorsque les équipes doivent être formées sur de nouveaux équipements, ce qui éloigne le personnel de leurs rotations. Cela fait de toute nouvelle mise à niveau un casse-tête de planification.

Les tâches du personnel d’Oso deviendront plus mouvementées lorsque les mises à niveau reprendront plus tard cette année. Étant donné que l’empreinte des usines de traitement des eaux usées de la ville ne s’est pas étendue au fil des décennies, de nouveaux équipements sont généralement construits sur des équipements plus anciens, formant des couches de ruines sous ces usines. Le sol d’Oso est sapé avec des conduites d’égout souterraines actives et retirées, ce qui rend toute construction plus difficile.

Pourtant, De Leon se félicite de ces perturbations. Au cours de ses près de vingt ans dans le département, il a été témoin de négligence alors qu’il travaillait dans quatre des six usines de traitement des eaux usées de la ville. Il décrit des équipements indésirables apparaissant de manière inattendue dans les installations, prêts à être installés sans que les responsables ne sachent même qu’ils arrivaient. De nos jours, les ingénieurs de la ville appellent les opérateurs pour obtenir des conseils avant d’acheter quoi que ce soit. “Les choses vont mieux maintenant”, dit-il.

Peut-être pour preuve, il insiste pour emmener tous les visiteurs de l’usine d’Oso à l’exutoire, où un jet constant d’eau traitée est rejeté dans la baie après traitement à l’usine. Là, De Leon pointe en dessous de lui. “Vous pouvez regarder à travers l’eau”, dit-il, la lumière du soleil brillant sur ses lunettes. « Vous pouvez voir clair jusqu’au fond. Il y a souvent des tortues qui nagent ici. »

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