Comment la Terre est-elle la seule planète connue avec une tectonique des plaques active ?

Comment se fait-il que la Terre soit la seule planète connue avec une tectonique des plaques active ?

Erik McKenna


Stamford, Connecticut


La Terre est spéciale en ce qu’elle a deux choses que les autres planètes telluriques n’ont pas : une abondance de chaleur interne, de l’époque où notre planète était de la roche en fusion, et de l’eau liquide. Pour comprendre pourquoi notre planète est unique à cet égard, examinons d’abord la Terre par rapport à Mars.

La Terre est relativement grande pour une planète rocheuse. Sa masse lui a permis de conserver sa chaleur interne pendant des milliards d’années. La chaleur provoque la déformation de la surface de la Terre et joue un rôle clé en veillant à ce que la couche de surface externe de la Terre, appelée lithosphère, ne devienne pas trop froide et donc trop rigide pour bouger. Mais Mars est plus petit que notre planète. Pour cette raison, la planète rouge s’est refroidie à un rythme beaucoup plus rapide. La lithosphère de Mars est devenue très rigide – trop rigide pour être brisée en plaques.

Le chauffage n’est pas la seule chose en jeu lorsqu’il s’agit de tectonique des plaques. Vénus a à peu près la même taille que la Terre, donc théoriquement, on pourrait penser qu’elle est également susceptible d’avoir des plaques mobiles. Mais ce n’est pas le cas. Alors que le chauffage est suffisant pour conjurer une lithosphère rigide, ce n’est pas suffisant pour déplacer les plaques de la Terre. C’est là que l’eau liquide entre dans l’équation. Sur Terre, l’eau intérieure lubrifie les plaques tectoniques, leur permettant de s’écouler et de glisser les unes sur les autres, mais il n’y a pas d’eau à l’intérieur de Vénus.

Pour être clair, une déformation tectonique se produit actuellement dans les couches externes de Vénus et de Mars, et a déjà eu lieu sur Mercure. Cependant, comme les couches externes de ces planètes ne sont pas divisées en plaques, nous considérons ces planètes comme des planètes à une seule plaque. Ainsi, Vénus et Mars connaissent toujours la tectonique, mais pas la tectonique des plaques.

Cependant, la Terre n’est peut-être pas le seul corps du système solaire à subir la tectonique des plaques. La lune glacée de Jupiter, Europe, est recouverte d’une coquille de glace froide et cassante qui flotterait au-dessus d’une couche de glace plus chaude et plus fluide. Comme les plaques de la Terre, lorsque deux plaques de cette glace froide se heurtent, l’une de ces plaques est capable de glisser sous l’autre à l’intérieur d’Europe. Les scientifiques ont également observé des preuves de la remontée d’eau à la surface de cette lune, un peu comme le magma jaillit des évents sur Terre.

Lynne rapide

Scientifique planétaire d’Ocean Worlds, Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Maryland


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