Climate warming deals yet another blow to the Great Barrier Reef

“Il s’agit du premier événement de blanchissement de masse pendant un La Niña”, a déclaré Emily Darling, une scientifique des récifs coralliens qui dirige la conservation des récifs coralliens pour la Wildlife Conservation Society, lors d’un entretien téléphonique. “Cela continue de renforcer le fait qu’avec des vagues de chaleur extrêmes et que l’eau devient trop chaude, les coraux perdent leurs fenêtres de récupération – ces moments entre les événements de blanchiment où nous savons que les coraux peuvent récupérer.”

Des températures océaniques inhabituellement élevées, jusqu’à 7 degrés Fahrenheit au-dessus de la normale, ont probablement déclenché l’événement. Il s’agit du sixième blanchissement massif subi par le récif en deux décennies, et le quatrième depuis 2016. Des épisodes de blanchissement consécutifs en 2016 et 2017 ont touché les deux tiers du plus grand récif du monde.

“Le rythme auquel les événements de blanchissement se produisent actuellement sur le récif est un sujet de grande préoccupation”, a déclaré la Great Barrier Reef Foundation d’Australie dans un communiqué. « Cela souligne clairement l’importance d’une transition rapide vers une économie à faible émission de carbone.

“Il est trop tôt pour connaître le niveau de dommages à long terme que le blanchiment a causés”, a ajouté la fondation., « Parce que de nombreux coraux se rétabliront une fois que le stress thermique aura diminué. Cependant, sur la base de ce qui s’est passé au cours des cinq dernières années, nous nous attendrions à voir une grave mortalité corallienne dans les régions les moins profondes des récifs les plus touchés. »

La Grande Barrière de Corail est composée de 3 000 récifs qui abritent des milliers d’espèces de plantes et d’animaux marins. Bien que le blanchiment entraîne des cicatrices et la mort, a ajouté le groupe, certaines parties du récif peuvent “commencer à se rétablir à mesure que les communautés coralliennes repoussent et que de nouvelles larves de corail s’installent sur le récif”.

Il y a deux ans, des chercheurs qui ont analysé la santé des populations de coraux des récifs depuis 1995 ont conclu que le réchauffement en avait tué la moitié – et que ces colonies pourraient ne jamais se rétablir.

John “Charlie” Veron, un expert renommé qui a plongé dans la Grande Barrière de Corail pendant 45 ans et est connu comme “Le Parrain du Corail”, prédit maintenant leur extinction.

“C’est le début d’une catastrophe planétaire”, a déclaré Veron à CNN. “J’étais trop lent pour en parler.”

Darling a dit qu’elle comprenait pourquoi Veron offrait une prévision aussi désastreuse. Il a été témoin du déclin d’une ressource qu’il a vue pour la première fois à son apogée, dit-elle, au cours de la moitié de sa vie. Mais même si les récifs et les poissons qui en dépendent se détériorent, elle garde plus d’espoir.

“Nous savons que les coraux sont résilients, tout comme une grande partie de la nature, mais nous devons leur donner une chance de se battre”, a déclaré Darling.

Elle préconise trois stratégies de conservation : protéger les refuges d’eau fraîche dans le monde où prospèrent les récifs coralliens ; travailler plus dur pour aider les récifs à se rétablir entre les épisodes de blanchissement ; et cesser de dépendre des récifs pour la pêche et le tourisme alors qu’ils sont clairement en déclin.

“Au cours de mes 15 années de plongée, j’ai eu la chance de plonger sur des récifs du monde entier”, a déclaré Darling. « J’ai vu des récifs extraordinaires. C’est ce que vous vous attendez à voir, et il est toujours là.”

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