Climate-driven water woes spark Colorado rush to conserve ‘liquid gold’

16 mars (Reuters) – Dans une serre sur le toit près du centre-ville de Denver, les cultures commerciales prospèrent grâce à la survie hydroponique. Roquette. Bettes. Scarole. Choux.

“Et du basilic”, a déclaré la PDG d’Altius Farms, Sally Herbert, en cueillant une feuille brillante. « Que vous devriez vraiment goûter. Parce que c’est magnifique. »

La ferme verticale est l’un des nombreux modèles du Colorado pour faire face à la pénurie croissante d’eau dans l’ouest des États-Unis, car le changement climatique rend les sécheresses plus fréquentes et plus graves.

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Dans d’autres projets, les Coloradans testent le recyclage de l’eau et construisent des barrières contre le ruissellement des feux de forêt qui peut altérer les approvisionnements.

Le Colorado n’est pas le seul. Un important rapport de l’ONU sur le climat publié récemment note que la moitié de la population mondiale connaît déjà une grave pénurie d’eau pendant au moins une partie de l’année. Dans l’ouest des États-Unis, la sécheresse et le ruissellement précoce d’un manteau neigeux de plus en plus réduit augmenteront la pénurie d’eau pendant l’été, a déclaré le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat. Lire la suite

Alors que le Colorado a jusqu’à présent satisfait les besoins en eau de ses 6 millions d’habitants, il pourrait faire face à un déficit d’environ 30% d’ici 2050 à mesure que la population augmente tandis que les impacts climatiques s’intensifient, selon un scénario probable préparé par des experts pour le plan officiel de l’eau de l’État.

Déjà, la pire sécheresse de la région depuis plus d’un siècle a laissé les niveaux d’eau extrêmement bas dans le réservoir du lac Mead qui fournit l’eau du fleuve Colorado aux États voisins.

“C’est époustouflant”, a déclaré Herbert.

AGRICULTURE VERS LE HAUT

Aucune solution ne garantira la qualité, la quantité et l’abordabilité futures de l’eau. Des approches telles que le recyclage de l’eau se sont heurtées à des lacunes réglementaires et à la résistance du public.

L’agriculture verticale, quant à elle, ne fonctionnera pas à l’échelle nécessaire pour les cultures de base comme le maïs ou le blé. Et tandis qu’Altius utilise principalement la lumière naturelle pour cultiver 25 000 livres (11 300 kg) de produits chaque année sur son toit de 7 000 pieds carrés, d’autres dépendent des lampes et de l’électricité. Cela peut rendre les produits cultivés plus chers.

Pourtant, les fermes verticales utilisent 95 % moins d’eau que l’agriculture traditionnelle. D’autres avantages peuvent inclure des coûts de transport réduits, les produits étant cultivés plus près de l’endroit où vivent les consommateurs. Et les aliments qui peuvent être cultivés à l’intérieur peuvent être une aubaine en dehors des régions tempérées, a déclaré Michael Dent, analyste de l’agriculture et des technologies alimentaires au sein du groupe d’études de marché IDTechEx.

De tels avantages attirent les investissements : la multinationale géorgienne Kalera réaménage actuellement un entrepôt près de l’aéroport de Denver, à proximité des autoroutes et des centres de distribution des supermarchés. L’entreprise, fondée en 2010, se développe pour produire au Moyen-Orient, en Asie et en Europe, avec des plans d’expansion.

Le géant de la vente au détail Walmart Inc (WMT.N) a rejoint en janvier un tour de financement de 400 millions de dollars de la startup verticale Plenty de San Francisco, un accord toujours soumis à l’approbation réglementaire.

Et l’année dernière, la startup verticale basée à New York Bowery Farming a levé 300 millions de dollars lors d’un cycle de financement. Lire la suite

Il peut être difficile d’évaluer l’empreinte environnementale globale d’une ferme verticale. Une ferme fonctionnant à l’énergie éolienne aura moins d’émissions polluantes de carbone qu’une fonctionnant aux combustibles fossiles, par exemple.

Le directeur commercial de Kalera, Henner Schwarz, a déclaré qu’il y avait « franchement, beaucoup de fumée et de miroirs. Tout le monde a la “technologie la plus durable” et beaucoup de bla, bla.”

“Mais en ce qui concerne les économies d’eau, je suis en fait très confiant en disant que nous n’utilisons que 3% de l’eau que l’agriculture traditionnelle utiliserait”, a déclaré Schwarz.

‘OR LIQUIDE’

Sur un chantier de construction de maisons, une équipe de plombiers s’est regroupée autour d’un élément technologique noir de la taille d’un réfrigérateur.

Une fois connecté, le système siphonnerait et filtrerait l’eau de la douche et du bain, éliminant les cellules de la peau, le savon et les cheveux avant de renvoyer l’eau aux toilettes pour la chasse d’eau. “C’est le premier qui a porté la filtration à ce niveau”, a déclaré Todd Moritzky, propriétaire de l’entreprise de plomberie.

Son équipe travaillait sur la construction d’une maison par Lennar (LEN.N) à Castle Rock, au sud de Denver. Lennar a déclaré que l’utilisation du système de filtration, fabriqué par la société canadienne Greyter, dans les constructions précédentes avait réduit la consommation d’eau à domicile jusqu’à 25%.

“L’eau est de l’or liquide ici”, a déclaré Eric Feder, directeur des efforts nationaux de Lennar, basé au Colorado, pour adopter les innovations en matière de construction résidentielle. La société aimerait faire des systèmes Greyter la norme dans ses maisons, a-t-il déclaré.

Mais dans le Colorado, Castle Rock ainsi que Denver et le comté de Pitkin sont les trois seules communautés qui autorisent le recyclage de l’eau à domicile.

“Les codes de plomberie, les ordonnances et les réglementations locales ne font que rattraper cette disponibilité technologique”, a déclaré Pat Sinicropi, responsable de l’association professionnelle WateReuse.

Castle Rock reçoit moins de 15 pouces (38 cm) de précipitations par an. La ville, avec une population de 70 000 habitants, devrait atteindre 100 000 habitants d’ici 2060. Elle vise à réduire sa consommation quotidienne d’eau d’environ 115 gallons par personne à moins de 100 gallons d’ici une décennie.

“Nous avons pleinement l’intention d’y parvenir”, a déclaré Mark Marlowe, directeur de Castle Rock Water. L’utilitaire offre désormais des réductions sur les frais des développeurs à domicile s’ils installent des systèmes tels que Greyter.

Sûr à boire

Juste au sud de Castle Rock à Colorado Springs, Tzahi Cath a travaillé avec le service public local pour démontrer que les eaux usées recyclées peuvent être utilisées non seulement pour chasser les toilettes, mais aussi pour boire.

Le professeur d’ingénierie de la Colorado School of Mines et ses étudiants à Golden ont construit un laboratoire portable de traitement de l’eau pour traiter davantage les eaux usées partiellement traitées du service public afin qu’elles soient sans danger pour la consommation.

L’idée n’est pas nouvelle. Singapour traite les eaux usées et recycle l’eau dans ses réservoirs depuis 2003. San Diego, en Californie, construit une infrastructure de recyclage des eaux usées. Et la patrie désertique de Cath, Israël, est un leader mondial dans le dessalement de l’eau de mer pour la consommation et le traitement des eaux usées à des fins d’irrigation.

Cath a produit un demi-million de gallons d’eau potable de juin à décembre – desservant près de 1 000 personnes qui ont visité son laboratoire. La plupart de ces dégustateurs ont jugé l’eau bonne.

“L’État doit commencer à investir et les services publics doivent commencer à construire l’infrastructure” pour permettre aux services publics de nettoyer et de fournir des eaux usées récupérées pour la consommation, a déclaré Cath.

Les responsables de l’État exhortent les citoyens à économiser l’eau, tout en cherchant à augmenter le financement des infrastructures.

L’État a besoin d’au moins 10 fois les 25 millions de dollars actuellement alloués dans son budget annuel au ministère des Ressources naturelles, qui finance des projets d’eau, selon le plan officiel de l’eau de l’État.

LE FEU

Outre les préoccupations concernant l’approvisionnement en eau, le Colorado est confronté à une menace croissante d’incendies de forêt qui souillent ses réserves.

L’été dernier, la ville universitaire de Fort Collins a dû évacuer une partie de l’eau de la rivière Cache la Poudre après avoir été contaminée par des cendres et des débris d’un incendie de forêt l’année précédente.

Les incendies de forêt anéantissent la végétation qui absorberait normalement une partie de l’eau de pluie, entraînant une érosion et un ruissellement contaminé pendant des années. Une étude publiée dans la revue Actes de ce mois-ci de la National Academy of Sciences a mis en garde contre une augmentation des risques tels que les inondations et les glissements de terrain dans les zones incendiées de l’ouest des États-Unis.

Fort Collins possède également un réservoir d’eau, donc en perdre de l’approvisionnement en Poudre n’était pas une crise immédiate.

Les travailleurs ont construit des structures permanentes, pour un coût d’environ 300 000 dollars, pour empêcher les débris d’incendie de pénétrer dans l’usine de traitement de l’eau, a déclaré Mark Kempton, directeur adjoint par intérim de Fort Collins Utilities pour les ressources en eau et le traitement.

On s’attend à ce qu’il faille des années pour éliminer les débris d’un incendie massif en 2020, et les incendies de forêt sont de plus en plus fréquents et destructeurs au milieu du changement climatique.

À l’avenir, a déclaré Kempton, nous pourrions voir “la réponse aux incendies faire partie des augmentations régulières du tarif de l’eau”.

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Reportage de Donna Bryson à New York; Montage par Katy Daigle et Lisa Shumaker

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