Climate Change’s Hidden Impact: Landslides

Il est facile de considérer le sol comme stable, fixe, inamovible, même si au fond de nous, nous savons qu’il ne l’est pas. Parfois, la terre semble trembler, comme lors d’un tremblement de terre, et parfois elle éclate, comme lors d’une éruption volcanique. D’autres fois, la terre glisse, des morceaux de terre, des poignées de cailloux, des perles d’eau se combinent et se déplacent jusqu’à ce qu’ils se fondent en une cascade qui bloque les routes, coupe les maisons de leurs fondations et réclame des vies précieuses.

Cela s’est produit en Équateur plus tôt cette année, lorsque de fortes pluies ont provoqué l’effondrement d’une colline à Quito, tuant au moins 24 personnes. Cela s’est produit à Montecito, en Californie, en 2018, lorsqu’un type de glissement de terrain appelé coulée de débris a tué 23 personnes. Et cela s’est produit dans l’État indien d’Uttarakhand en 2013, lorsqu’environ 13 pouces de pluie ont provoqué la rupture d’une pente le long du museau oriental d’un glacier voisin. Ce glissement de terrain, ainsi que les inondations qui ont contribué à le déclencher, ont tué environ 6 000 personnes.

Les glissements de terrain se produisent pour de nombreuses raisons, déclenchés par des tremblements de terre, des éruptions volcaniques ou le comportement humain. Mais “le facteur le plus courant que nous voyons pour les glissements de terrain dans le monde est probablement la pluie”, m’a dit Ben Leshchinsky, professeur agrégé au College of Forestry de l’Oregon State University. « Dites que vous avez beaucoup de pluie. Qu’est-ce qu’il réduit efficacement la résistance du sol. Lorsque la résistance du sol diminue, il peut atteindre un point où il échoue et glisse naturellement. »

Et le changement climatique crée des événements de pluie plus extrêmes. Les 13 pouces de pluie qui ont déclenché le glissement de terrain dans l’Uttarakhand étaient un plus de 400 pour cent d’augmentation au-dessus de la norme quotidienne de 2,5 pouces. La pluie est la raison pour laquelle les chercheurs sur les glissements de terrain avertissent que le changement climatique peut rendre les glissements de terrain plus probables et que nous ne sommes pas préparés à ce risque croissant.

En Asie des hautes montagnes, une région sujette aux glissements de terrain qui comprend l’Uttarakhand, les changements de précipitations liés au climat augmenteront le risque de glissement de terrain jusqu’à 50% dans certaines régions, selon une étude de 2020 dans la revue Lettres de recherche géophysique a trouvé. “Ces endroits qui étaient humides et qui recevraient les précipitations vont maintenant en recevoir davantage”, a déclaré Sarah Kapnick, co-auteur de l’étude. (Maintenant climatologue principal chez JP Morgan, Kapnick était chercheur en physique à la National Oceanic and Atmospheric Administration lorsque l’étude a été publiée.) Plus de pluie, à elle seule, pourrait augmenter le risque de glissement de terrain, mais ce risque est amplifié par le moment de les précipitations – dont la plupart se produisent en été, lorsqu’elles tombent sous forme de pluie, par opposition au début de l’année, lorsqu’elles tombent sous forme de neige. Ces schémas préparent le terrain non seulement pour d’autres glissements de terrain, mais aussi pour des catastrophes en cascade.

Vous pouvez “obtenir un événement pluvieux qui déclenche un glissement de terrain qui bloque un lac qui provoque une inondation”, m’a dit Dalia Kirschbaum, chercheuse sur les glissements de terrain à la NASA et co-auteur de l’étude. Une inondation débordante est une sorte de mégainondation, dans laquelle l’eau précédemment retenue par un glacier ou des dépôts glaciaires de roches et de sédiments est libérée. En Asie des hautes montagnes, le grand nombre de glaciers et de lacs glaciaires, qui se forment à partir des glaciers en recul, amplifient les risques, mais, selon Leshchinsky, les glissements de terrain sont “un problème partout où il y a pratiquement n’importe quel type de relief ou de pentes assez raides”.

Des glissements de terrain se produisent sur les sept continents, et aux États-Unis, ils se produisent dans les 50 États. En 2019, le glissement de terrain de Hooskanaden dans l’Oregon a anéanti une partie de l’autoroute 101 de l’État. En 2018, le printemps a été exceptionnellement humide dans une grande partie du pays, donc dans «des endroits comme Pittsburgh, les Appalaches en Virginie-Occidentale, et en Virginie, et du Nord Caroline, il y a eu beaucoup de glissements de terrain », m’a dit Jonathan Godt, le coordinateur du programme sur les risques de glissement de terrain pour le United States Geological Survey.

Le changement climatique augmente également les autres risques de glissement de terrain. Des saisons de feux de forêt plus longues et plus puissantes et l’élévation du niveau de la mer peuvent entraîner davantage de glissements de terrain.

Prenez le glissement de terrain de Montecito en 2018. Officiellement, cela a commencé tôt le 9 janvier lorsqu’environ un demi-pouce de pluie est tombé en moins de 30 minutes, mais les racines de la catastrophe ont été semées plus tôt. En décembre 2017, l’énorme Thomas Fire, qui à son apogée était assez puissant pour générer son propre temps, a brûlé des arbres et d’autres végétaux qui auraient pu retenir le sol. Cela a probablement aussi changé la structure du sol.

“Lorsque les incendies brûlent super, super chaud, les huiles et autres produits chimiques dans votre végétation laissent presque une sorte de couche de film plastique sur le sol”, m’a dit Cara Farr, coordinatrice nationale du programme d’intervention d’urgence pour les zones brûlées du US Forest Service. . Ce phénomène, appelé hydrophobicité, empêche le sol d’absorber la pluie non seulement en surface, mais plus profondément.

Cela ne pose généralement pas de problème si les premières pluies après un feu de forêt sont légères : ces gouttes brisent cette couche plastique, permettant à la pluie de pénétrer dans la terre. Mais “si vous obtenez une forte pluie après un incendie, vous provoquerez une augmentation des inondations”, a déclaré Farr – et un risque accru du type de glissement de terrain qui se produit à Montecito. Les fortes pluies peuvent essentiellement séparer les couches supérieures du sol de la couche hydrophobe en dessous.

Ces coulées de débris se déplacent rapidement, m’a dit Fausto Guzzetti, qui dirige le Bureau des activités techniques et scientifiques pour la prévision et la prévention des risques au Département national italien de la protection civile. Ils commencent avec aussi peu que quelques pieds cubes de terre et d’autres débris. Au fur et à mesure que ce mélange de saleté et de débris commence à descendre, il se transforme en épaisses vagues de roches, de rochers et encore plus de débris, voyageant jusqu’à 35 milles à l’heure et couvrant des distances de plus de 50 milles dans certains cas.

“Vous ne pouvez pas les distancer”, a déclaré Guzzetti. Les coulées de débris constituées de matériaux plus grossiers – gros rochers et rochers – se transforment en boules de démolition qui peuvent faire tomber les voitures des places de stationnement et les maisons des fondations. Les coulées de débris constituées de matériaux plus fins sont tout aussi dangereuses : elles vont partout, « dans les bâtiments et les véhicules et noient tout ce qui s’y trouve, y compris les personnes », a déclaré Guzzetti.

Après un incendie de forêt, « les sites sont sensibles aux coulées de débris [for] de trois à cinq ans », m’a dit Drew Coe, responsable du programme de protection des bassins versants au Département des forêts et de la protection contre les incendies de Californie. “Si [in] votre première année après le feu de forêt, vous ne recevez pas assez de précipitations, ou si vous ne recevez pas de précipitations assez intenses, vous ne pouvez pas obtenir la coulée de débris avant la deuxième année. ” Les années de sécheresse signifient également que les plantes qui pourraient aider à ancrer les sols ne poussent pas. Et tout nouveau feu réinitialise l’horloge.

Les endroits qui jouxtent la mer, comme le fait l’Oregon, sont susceptibles d’encore un autre risque. L’Oregon en particulier a beaucoup de glissements de terrain – plus que tout autre État – en partie parce que, géologiquement parlant, c’est un État jeune, avec de jeunes roches qui ne sont pas aussi cimentées ou aussi solides que les roches plus anciennes. “Et ce que cela entraîne, ce sont davantage de glissements de terrain”, m’a dit Bill Burns, ingénieur géologue au département de géologie et des industries minérales de l’Oregon. L’Oregon a également un problème d’orteil de glissement de terrain.

Le terme glissement de terrain a en fait deux significations. La seconde, moins courante en dehors de la géologie, fait référence aux zones qui ont un historique de glissements de terrain. Ces glissements de terrain passés remodèlent la pente, la rendant plus vulnérable aux glissements de terrain à l’avenir. Une caractéristique, appelée orteil, qui marque le point final du matériau en mouvement d’un glissement de terrain, inquiète les chercheurs. Au fil du temps, le pied peut agir comme une sorte de bouchon, aidant à stabiliser le reste de la pente. Mais dans des endroits comme le glissement de terrain de l’Arizona sur la côte sud de l’Oregon, l’orteil est exposé à l’océan. Et la crainte est que, à mesure que l’élévation du niveau de la mer augmente, ces orteils exposés “deviennent de plus en plus sensibles à une érosion totale accrue due à une combinaison du niveau de la mer et des tempêtes”, Jonathan Allan, géomorphologue côtier au Département de géologie et des industries minérales de l’Oregon, dit moi. La montée des mers pourrait écraser la pointe du pied, la rendant plus susceptible d’échouer, et réduire la stabilité de la zone, rendant ainsi les futurs glissements de terrain plus probables.

La pluie, les incendies de forêt et le niveau de la mer peuvent à eux seuls augmenter le risque de glissements de terrain, mais tous ces facteurs peuvent s’aggraver. Un incendie de forêt pourrait se déclarer sur un glissement face à l’océan dans une région qui connaît également une augmentation des précipitations. Et les glissements de terrain ne sont tout simplement pas aussi bien compris que d’autres phénomènes naturels, c’est pourquoi les chercheurs se démènent maintenant pour mieux les étudier.

“Nous n’avions pas jusqu’à très récemment des moyens de cartographier les glissements de terrain”, a déclaré Guzzetti, notant que le manque de données sur les glissements de terrain contraste fortement avec le réseau mondial de sismomètres pour surveiller les tremblements de terre et les inondations. Les glissements de terrain peuvent également être relativement petits, donc en l’absence de décès ou de dommages matériels, beaucoup passent inaperçus. C’est pourquoi, en plus d’investir dans l’imagerie par satellite, la NASA, par exemple, a lancé Landslide Reporter, qui est conçu pour collecter des données sur les glissements de terrain. Si vous voyez un glissement de terrain, dites quelque chose.

Un autre facteur, séparé du climat, rend ces dangers d’autant plus urgents à traiter : “où les gens construisent”, a déclaré Leshchinsky. Il a noté que le plus grand risque a tendance à se trouver dans les pays en développement où les normes et l’application des normes sur les bâtiments dans les zones de glissement de terrain Mais le fait que les gens commencent à pousser de plus en plus loin dans ce qu’ils appellent le wildland – l’interface urbaine met peut-être plus de gens – je ne veux pas être alarmiste – dans ces zones qui peuvent être stables ou non, “Lieux où le sol pourrait littéralement glisser sous leurs pieds.

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