Climate change could cause a mass marine extinction event, study says

Espace réservé pendant le chargement des actions d’article

Jamais depuis qu’un astéroïde a anéanti les dinosaures – ainsi qu’au moins la moitié de tous les autres êtres sur Terre – la vie dans l’océan n’a pas été aussi menacée.

Les eaux chaudes font cuire les créatures dans leurs propres habitats. De nombreuses espèces suffoquent lentement à mesure que l’oxygène s’échappe des mers. Même les populations qui ont réussi à résister aux ravages de la surpêche, de la pollution et de la perte d’habitat luttent pour survivre face à l’accélération du changement climatique.

Si les émissions de gaz à effet de serre de l’humanité continuent d’augmenter, selon une étude publiée jeudi, environ un tiers de tous les animaux marins pourraient disparaître d’ici 300 ans.

Les résultats, publiés dans la revue Science, révèlent une potentielle extinction de masse qui se profile sous les vagues. Les océans ont absorbé un tiers du carbone et 90 % de l’excès de chaleur créé par l’homme, mais leur vaste étendue et leurs profondeurs impressionnantes signifient que les scientifiques commencent tout juste à comprendre à quoi les créatures sont confrontées.

Pourtant, l’étude des géologues de l’Université de Princeton, Justin Penn et Curtis Deutsch, souligne également combien de vie marine pourrait encore être sauvée. Si le monde prend des mesures rapides pour réduire l’utilisation des combustibles fossiles et restaurer les écosystèmes dégradés, selon les chercheurs, cela pourrait réduire les extinctions potentielles de 70 %.

“Il s’agit d’un article historique”, a déclaré Malin Pinsky, un biologiste de l’Université Rutgers qui n’a pas contribué à l’article, dans une interview. « Si nous ne faisons pas attention, nous nous dirigeons vers un avenir qui, je pense, pour nous tous en ce moment, semblerait assez infernal. … C’est un signal d’alarme très important. ”

Comment la protection de l’océan peut sauver les espèces et lutter contre le changement climatique

Le monde s’est déjà réchauffé de plus de 1 degré Celsius (1,8 degrés Fahrenheit) depuis l’ère préindustrielle, et l’année dernière, les océans contenaient plus d’énergie thermique qu’à tout autre moment depuis le début de la tenue des registres il y a six décennies.

Ces températures océaniques croissantes déplacent les limites des zones de confort des créatures marines. Beaucoup fuient vers le nord à la recherche d’eaux plus fraîches, provoquant la «disparition» – ou la disparition locale – d’espèces autrefois communes.

Les créatures polaires qui ne peuvent survivre que dans les conditions les plus glaciales pourraient bientôt se retrouver sans nulle part où aller. Les espèces qui ne peuvent pas se déplacer facilement à la recherche de nouveaux habitats, comme les poissons qui dépendent de zones humides côtières spécifiques ou de formations géologiques au fond de la mer, seront plus susceptibles de disparaître.

En utilisant des modèles climatiques qui prédisent le comportement des espèces sur la base de types d’organismes simulés, Deutsch et Penn ont découvert que le nombre de disparitions, ou de disparitions locales d’espèces particulières, augmente d’environ 10 % à chaque degré Celsius de réchauffement.

Les chercheurs ont testé leurs modèles en les utilisant pour simuler une extinction massive à la fin de la période permienne, lorsqu’un réchauffement catastrophique déclenché par des éruptions volcaniques a anéanti environ 90 % de toute vie sur Terre. Parce que les modèles reproduisaient avec succès les événements d’il y a 250 millions d’années, les scientifiques étaient confiants dans leurs prédictions de ce qui pourrait se passer dans 300 ans.

Les recherches de Penn et Deutsch ont révélé que la plupart des animaux ne peuvent pas se permettre de perdre plus de 50 % de leur habitat – au-delà de ce nombre, une espèce bascule dans un déclin irréversible. Dans les pires scénarios d’émissions, les pertes seraient équivalentes aux cinq pires extinctions massives de l’histoire de la Terre.

Ces changements commencent déjà à se produire. Dans les années 1980, une vague de chaleur dans le Pacifique a éliminé un petit poisson argenté appelé la demoiselle des Galapagos des eaux au large de l’Amérique centrale et du Sud. Un point chaud le long de la côte uruguayenne a entraîné une mortalité massive de coquillages et des changements généralisés dans les prises des pêcheurs. Les pêcheries japonaises de saumon ont chuté à mesure que la banquise recule et que des eaux plus chaudes et appauvries en nutriments envahissent la région.

Le danger du réchauffement est aggravé par le fait que les eaux plus chaudes commencent à perdre de l’oxygène dissous – même si des températures plus élevées accélèrent le métabolisme de nombreux organismes marins, de sorte qu’ils ont besoin de plus d’oxygène pour vivre.

L’océan ne contient qu’un soixantième de la quantité d’oxygène que l’atmosphère, encore moins dans les régions plus chaudes où les molécules d’eau sont moins capables d’empêcher le précieux oxygène de bouillonner dans l’air. À mesure que les températures mondiales augmentent, ce réservoir diminue encore plus.

Le réchauffement de la surface de la mer provoque également la stratification de l’océan en couches distinctes, ce qui rend plus difficile le mélange des eaux plus chaudes et oxygénées au-dessus avec les profondeurs plus froides. Les scientifiques ont documenté l’expansion des «zones d’ombre» où les niveaux d’oxygène sont si bas que la plupart des formes de vie ne peuvent pas survivre.

La désoxygénation constitue l’une des plus grandes menaces climatiques pour la vie marine, a déclaré Deutsch, l’un des les co-auteurs de l’étude. La plupart des espèces peuvent dépenser un peu d’énergie supplémentaire pour faire face à des températures plus élevées ou s’adapter à une augmentation de l’acidité. Même certains coraux ont trouvé des moyens d’empêcher leur squelette de carbonate de calcium de s’éroder dans des eaux plus acides.

“Mais il n’y a pas de prix que les organismes peuvent payer pour obtenir plus d’oxygène”, a déclaré Deutsch. “Ils sont juste en quelque sorte coincés.”

Le plus grand allié de l’humanité contre le changement climatique est la Terre elle-même

Cette mortalité marine due au climat n’est qu’un élément d’une crise plus large de la biodiversité qui touche le monde entier. Un récent rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat a révélé que le réchauffement a déjà contribué à la disparition d’au moins 400 espèces. Un panel distinct de l’ONU a constaté qu’environ 1 million d’espèces supplémentaires sont menacées d’extinction en raison de la surexploitation, de la destruction de l’habitat, de la pollution et d’autres perturbations humaines du monde naturel.

Une nouvelle évaluation complète publiée mercredi dans la revue Nature a montré que plus de 20 % des espèces de reptiles pourrait disparaître. Les tortues et les crocodiles sont les plus menacés, avec plus de la moitié de chaque groupe au moins vulnérable à l’extinction dans un proche avenir.

Les conséquences pour les communautés qui dépendent des reptiles pour la nourriture, la lutte antiparasitaire, la culture et d’autres services pourraient être profondes.

“Si nous commençons à gâcher les écosystèmes et les services qu’ils fournissent, cela a des répercussions”, a déclaré le co-auteur de l’évaluation, Neil Cox, responsable de l’unité d’évaluation de la biodiversité à l’Union internationale pour la conservation de la nature. “Je pense que les menaces à la biodiversité sont aussi graves que le changement climatique, nous les sous-estimons simplement.”

Graines d’espoir : comment la nature inspire les scientifiques à lutter contre le changement climatique

Pourtant, les deux crises sont étroitement liées, a ajouté Blair Hedges, biologiste de l’évolution à l’Université Temple et contributeur à l’évaluation des reptiles. Le changement climatique peut accélérer la disparition de populations déjà déstabilisées par la dégradation de l’habitat ou la chasse. Les écosystèmes qui perdent des espèces clés peuvent être moins capables d’extraire le carbone de l’atmosphère ou de se protéger contre les impacts climatiques.

Les chercheurs ont mis en évidence le sort du moindre gecko de Virgin Gorda, un reptile de la taille d’une vignette qui vit dans des poches de sol humides sur les coteaux des Caraïbes. La création de parcs nationaux sur les îles où se trouve le gecko a permis d’éviter la perte d’habitat qui aurait pu condamner l’espèce. Mais maintenant, sa maison s’assèche à cause du changement climatique, soulevant une fois de plus le spectre de l’extinction.

“Si vous avez plusieurs menaces … travaillant ensemble, souvent même lorsque vous pensez que l’une d’entre elles est sous contrôle, l’autre s’avère être encore plus une menace”, a déclaré Hedges.

Bien que le danger pour les animaux – et les humains qui en dépendent – soit indéniablement grave, Pinsky, le biologiste de Rutgers, a exhorté à ne pas céder au désespoir.

Dans une analyse pour Science qui accompagnait le rapport de Penn et Deutsch, lui et l’écologiste Rutgers Alexa Fredston ont comparé les animaux marins aux canaris dans une mine de charbon, alertant l’humanité de forces invisibles – telles que l’accumulation dangereuse de dioxyde de carbone et la perte d’oxygène dans les océans – qui menacent également notre capacité. survivre. Si les gens peuvent prendre des mesures pour préserver la faune marine, nous finirons par nous sauver nous-mêmes.

“C’est effrayant, mais c’est aussi stimulant”, a déclaré Pinsky au Post.

“Ce que nous faisons aujourd’hui et demain et le reste de cette année et de l’année prochaine peut avoir des conséquences très importantes”, a-t-il ajouté. “Ce n’est pas” une fois dans une vie “mais peut-être” une fois dans une humanité “.”

Inscrivez-vous pour recevoir les dernières nouvelles sur le climat et l’environnement, livrées tous les jeudis

Leave a Comment